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La mina de oro de Etiopía que pudo haber proporcionado a la reina de Saba sus riquezas

La mina de oro de Etiopía que pudo haber proporcionado a la reina de Saba sus riquezas

¿Alguna vez te has preguntado de dónde sacó el oro la reina de Saba? Sudán y Etiopía se encuentran en la región de lo que fue el reino de Saba, y ambos tienen minas antiguas. De hecho, la zona de Asosa en Etiopía podría contener la mina de oro más antigua del mundo con 6000 años. Algunos geólogos han argumentado que esta zona todavía es rica en metales preciosos. Pero si esta es la región donde la reina de Saba obtuvo su oro sigue siendo una especulación. En una región donde aún abundan las perspectivas de depósitos de oro, ¿por dónde empezar la búsqueda de una antigua mina de oro? Bueno, se encontró una buena perspectiva durante una excavación de 2012 en Etiopía, cuando un equipo de arqueólogos británicos muy bien pudo haber encontrado la respuesta.

La reina de Saba es famosa en la leyenda bíblica como el gobernante que visitó Jerusalén con un montón de oro para impresionar al rey Salomón. Poco más se sabe sobre ella, excepto la historia de su historia de amor con el rey Salomón que inspiró la literatura mística medieval posterior en la que se la describe como poseedora de la sabiduría divina. También fue representada en el arte turco y persa y apareció en el oratorio de Handel. Salomón. También se la menciona en varios tratados de la Cábala y su historia fue más tarde el tema de películas de Hollywood como Salomón y Saba de 1959. La leyenda dice que ella se burló del rey con acertijos y que él la cortejó a cambio. Su hijo, Menelik, fue el antepasado de los reyes de Abisinia.

Sheba era un reino antiguo que existió durante el 8 th Siglo aC. Duró mil años e incluyó lo que hoy es Etiopía y Yemen. El reino comerciaba con incienso y prosperó gracias a sus vínculos con Jerusalén y el Imperio Romano. Su famosa Reina se menciona tanto en el Corán como en la Biblia, que menciona que la Reina de Saba llegó a Jerusalén “con un séquito muy grande, con camellos que llevaban especias, y mucho oro y piedras preciosas ... Luego le dio al rey 120 talentos de oro y una gran cantidad de especias ".

La llegada de la reina de Saba por Apollonio di Giovanni ( Wikimedia Commons ). Nota: las representaciones raciales no son precisas como la reina de Saba.

Las historias bíblicas de Saba se escribieron en la Edad del Hierro. Varias figuras de la Biblia se conocen como Sheba, y una de ellas es descendiente del hijo de Noé, Sem. Sin embargo, el nombre Sheba es en realidad una derivación del árabe "Shaba", también conocido como el reino de Sabaean. La historia de su famosa Reina aparece en el libro bíblico de los Reyes. Su capital era la ciudad de Marib, pero el reino declinó después de una larga guerra civil entre numerosas dinastías, cada una de las cuales reclamó el trono.

En 2012, un equipo de arqueólogos británicos descubrió una enorme mina de oro en el norte de Etiopía, junto con un campo de batalla cercano y las ruinas de un templo. El sitio está ubicado en la alta meseta de Gheralta y los arqueólogos sabían que alguna vez fue parte del reino de Sheba por la estela de piedra de 20 pies tallada con la imagen del sol y la luna creciente, el emblema de Sheba.

  • La legendaria reina de Saba y su icónica visita al rey Salomón
  • Rastreando los orígenes de una misteriosa antigua reina de Etiopía
  • Los megalitos de Tiya de Etiopía, intrincadamente tallados

Paisaje en el macizo de Gheralta, región de Tigray, Etiopía ( Wikimedia Commons )

“Una de las cosas que siempre me ha gustado de la arqueología es la forma en que puede relacionarse con leyendas y mitos”, dijo la arqueóloga Louise Schofield a The Guardian poco después del descubrimiento. "El hecho de que podamos tener las minas de la Reina de Saba es extraordinario".

A pesar de que le advirtieron que la roca era el hogar de una cobra enorme, Schofield se arrastró debajo de ella donde descubrió una inscripción en sabaean, un idioma antiguo que alguna vez habría sido hablado por la propia reina de Saba. En un montículo cercano, los arqueólogos descubrieron las ruinas de un antiguo templo que pudo haber sido dedicado al dios de la luna de Sheba. El equipo también descubrió huesos humanos en el sitio de un antiguo campo de batalla cercano.

Se cree que la antigua mina perteneció a la reina de Saba. Estaba situado en la cima de una colina y entraba por un pozo que está enterrado a unos 4 pies por debajo de la superficie. Los arqueólogos encontraron un cráneo humano en la entrada, donde aún son visibles las marcas de cincel.

De hecho, una vez pudo haber proporcionado la casa del tesoro de la reina de Saba.

Imagen de portada: La visita de la reina de Saba al rey Salomón, pintura de Edward Poynter, 1890, Galería de arte de Nueva Gales del Sur ( Wikimedia Commons )

Por Robin Whitlock


Reina de Saba

los Reina de Saba (Hebreo: מלכת שבא Árabe: ملكة سبأ, romanizado: Malikat Saba Ge'ez: ንግሥተ ሳባ) es una figura mencionada por primera vez en la Biblia hebrea. En la historia original, ella trae una caravana de valiosos obsequios para el rey israelita Salomón. Este relato ha sido objeto de extensas elaboraciones judías, islámicas y etíopes, y se ha convertido en el tema de uno de los ciclos de leyendas más extendidos y fértiles en el Medio Oriente. [1]

Los historiadores modernos identifican a Sheba con el reino de Saba, en el sur de Arabia, en el actual Yemen. La existencia de la reina se disputa entre los historiadores. [2]


Los arqueólogos encuentran oro en la búsqueda de la reina de Saba y la riqueza de # x27s

Una excavación británica ha encontrado oro arqueológico con un descubrimiento que puede resolver el misterio de dónde la Reina de Saba de la leyenda bíblica derivó sus legendarios tesoros.

Hace casi 3.000 años, el gobernante de Saba, que abarcaba la actual Etiopía y Yemen, llegó a Jerusalén con grandes cantidades de oro para dárselo al rey Salomón. Ahora se ha descubierto en su antiguo territorio una enorme mina de oro antigua, junto con las ruinas de un templo y el lugar de un campo de batalla.

Louise Schofield, arqueóloga y ex conservadora del Museo Británico, que dirigió la excavación en la alta meseta de Gheralta en el norte de Etiopía, dijo: "Una de las cosas que siempre me ha gustado de la arqueología es la forma en que puede relacionarse con leyendas y mitos. El hecho de que podamos tener las minas de la Reina de Saba es extraordinario ".

Una pista inicial estaba en una estela (o losa) de piedra de 20 pies tallada con un sol y una luna creciente, la "tarjeta de visita de la tierra de Sheba", dijo Schofield. "Me arrastré debajo de la piedra, cauteloso de una cobra de 9 pies, me advirtieron que vive aquí, y me encontré cara a cara con una inscripción en sabaean, el idioma que la reina de Saba habría hablado".

En un montículo cercano, encontró partes de columnas y canales de piedra finamente tallados de un templo enterrado que parece estar dedicado al dios de la luna, la deidad principal de Sheba, una civilización del siglo VIII a. C. que duró 1.000 años. Reveló una victoria en una batalla cercana, donde Schofield excavó huesos antiguos.

Aunque la gente local todavía busca oro en el río, no conocían la antigua mina. Su pozo está enterrado a unos 4 pies hacia abajo, en una colina por encima de la cual se abalanzan los buitres. Un antiguo cráneo humano está incrustado en el eje de entrada, que lleva cincelado Sabaean.

Sabá era un poderoso reino comerciante de incienso que prosperó gracias al comercio con Jerusalén y el imperio romano. La reina está inmortalizada en el Corán y la Biblia, que describe su visita a Salomón "con un séquito muy grande, con camellos con especias y mucho oro y piedras preciosas. Luego le dio al rey 120 talentos de oro y un gran cantidad de especias ".

Aunque se sabe poco sobre ella, la imagen de la reina inspiró obras místicas cristianas medievales en las que encarnaba la sabiduría divina, así como pinturas turcas y persas, el oratorio de Handel Salomóny películas de Hollywood. Su historia todavía se cuenta en África y Arabia, y los cuentos etíopes están inmortalizados en el libro sagrado Kebra Nagast.

Se dice que la suya es una de las historias de amor más antiguas del mundo. La Biblia dice que visitó a Salomón para probar su sabiduría preguntándole varios acertijos. Cuenta la leyenda que la cortejó y que los descendientes de su hijo, Menelik, hijo de los sabios, se convirtieron en los reyes de Abisinia.

Schofield comenzará una excavación completa. Schofield dijo que mientras se encontraba en el sitio antiguo, en un paisaje rocoso de cactus y acacias, era fácil imaginar a la reina llegando en un camello, supervisando a esclavos y elefantes que arrastraban rocas desde la mina.

una vez que tenga los fondos y espere establecer el tamaño exacto de la mina, cuya entrada está bloqueada por cantos rodados.

Las pruebas realizadas por un buscador de oro que la alertó sobre la mina muestran que es extensa, con un pozo adecuado y un túnel lo suficientemente grande como para caminar.

Schofield jugó un papel decisivo en la instalación de las excavaciones de rescate multinacionales en la ciudad romana de Zeugma en el Éufrates antes de que se inundó para la presa Birecik. Su último descubrimiento se realizó durante su trabajo de desarrollo ambiental en Etiopía, un proyecto de riego, agricultura y ecoturismo en nombre de Tigray Trust, una organización benéfica que fundó para desarrollar un estilo de vida sostenible para 10,000 habitantes alrededor de Maikado, donde la gente se gana la vida a duras penas. de la agricultura de subsistencia.

Sean Kingsley, arqueólogo y autor de El oro de dios, dijo: "Donde Sheba excavó sus riquezas de oro es una de las grandes historias del Antiguo Testamento. Timna en el desierto de Negev es falsamente conocida como 'Minas del Rey Salomón', pero cualquier cosa más brillante se nos ha escapado.

"La idea de que las ruinas del imperio de Sheba traerán una vez más vida a los pueblos alrededor de Maikado es verdaderamente poética y apropiada. Hacer que el pasado sea relevante para el presente es exactamente lo que los arqueólogos deberían estar haciendo".


¿Au-algún potencial?

La geología de la zona de Asosa se caracteriza por varios tipos de rocas volcánicas y sedimentarias que tienen más de 600 millones de años. La región se ha deformado intensamente por las fuerzas geológicas, lo que ha dado lugar a todo, desde fallas de un kilómetro de longitud hasta pequeñas grietas conocidas como venas que tienen solo centímetros de longitud.

Algunas de estas vetas contienen cuarzo, y es principalmente aquí donde el oro de la región se acumuló hace entre 615 y 650 millones de años, junto con plata y otros minerales. El oro provino de materiales fundidos en las profundidades de la Tierra que se abren camino hacia arriba durante un proceso conocido como subducción, donde las fuerzas tectónicas impulsan la corteza oceánica debajo de un continente. Esto es comparable a las razones detrás de los depósitos de oro en arcos de islas como algunos de los de Indonesia y Papúa Nueva Guinea.

Nuestras observaciones de campo y cribado sugieren que el oro debería ser generalmente abundante en toda la zona de Asoza, tanto en las vetas de cuarzo como en otras partes de las rocas de esquisto y pegmatita en las que se encuentran. También vemos señales de depósitos sustanciales de grafito, que son importantes para todo, desde tabletas con pantalla táctil hasta baterías de iones de litio.

Indudablemente, hay mucho más oro de clase mundial dentro de esta área del que ya se ha descubierto, lo que apunta a una fuente prometedora de ingresos para el gobierno en los próximos años; después de todo, gran parte de la región permanece inexplorada. Probablemente no sea exagerado decir que el potencial aurífero de Etiopía podría rivalizar con el de Sudáfrica, lo que la situaría entre las cinco principales naciones productoras de oro del mundo.

Vista de las rocas de esquisto aurífero de la zona de Asosa, Benishangul-Gumuz. Owen Morgan

Sin embargo, todavía existen algunos desafíos sustanciales. Hacer frente a la burocracia gubernamental puede resultar difícil. En un área como la zona de Asosa hay una fauna peligrosa que evitar, como serpientes venenosas, babuinos e incluso monos. La vegetación también se vuelve tremendamente salvaje durante las estaciones húmedas.

También es importante entablar buenas relaciones laborales con los habitantes locales, mostrando el mayor respeto por las culturas locales; es la forma ética de operar, y no hacerlo puede complicar la vida con las autoridades de la capital. Esto incluye la necesidad de preservar la belleza natural de la región. La minería de oro ya tiene una reputación internacional muy mala por el daño ambiental.

Sin embargo, con el enfoque correcto, el oeste de Etiopía será una mina de oro literal que podría traer beneficios económicos a la región. Lo que la reina de Saba pudo haber sabido hace 3.000 años, el mundo moderno finalmente lo está redescubriendo hoy.


El rey Salomón pudo haber querido su tierra

Hay mucha rareza en torno a que el rey Salomón se lleve las cosas con la reina. No hay pruebas sólidas de que haya sucedido, y mucho de ello se cuenta a través del folclore. Pero una cosa que tendría mucho sentido es la intriga política en torno a la tierra de la reina de Saba. Después de todo, la gente estaba constantemente en guerra por el territorio. Y el rey Salomón pudo haber sido sabio, pero incluso él podría haber caído en todo ese potencial oro e incienso.

De acuerdo a Enciclopedia judía, Las leyendas judías describen la tierra de Saba como increíblemente rica tanto en población como en riqueza. El cielo supuestamente proporcionó las coronas de flores que usaba la gente, así como el agua. Además de eso, se decía que el polvo del país era más valioso que el oro. Así que, según cuenta la historia, el rey Salomón ordenó la Reina de Saba para venir a verlo bajo amenaza de invasión (de bestias y demonios, de todas las cosas). Ella respondió diciendo que no solo vendría, sino que se presentaría en tres años en lugar de los siete normales que le tomaría viajar a Jerusalén. Así comenzó la superación convertida en seducción entre los dos.


Reina de Saba

La reina de Saba es el monarca mencionado en la Biblia y luego en obras posteriores que viaja a Jerusalén para experimentar la sabiduría del rey Salomón (c. 965-931 a. C.) de Israel de primera mano. La reina se menciona por primera vez en I Reyes 10: 1-13 y en II Crónicas 9: 1-12 en la Biblia, luego en el arameo posterior. Targum Sheni, luego el Corán, y finalmente el trabajo etíope conocido como el Kebra Negast Los escritos posteriores que presentan a la reina, todos de naturaleza religiosa, provienen básicamente de la historia contada por primera vez en la Biblia. No hay evidencia arqueológica, inscripción o estatuaria que apoye su existencia fuera de estos textos.

La región de Saba en la Biblia ha sido identificada como el Reino de Saba (también conocido como Saba) en el sur de Arabia, pero también con Etiopía en África Oriental. En el cuento bíblico, la reina le trae a Salomón generosos regalos y elogia su sabiduría y reino antes de regresar a su país. Sin embargo, el lugar exacto al que regresó todavía se debate, ya que el historiador Flavio Josefo (37-100 d.C.) la identificó como una reina de Etiopía y Egipto, pero las fechas probables (y más comúnmente aceptadas) de Salomón argumentan a favor de un monarca. del sur de Arabia, a pesar de que no se menciona a ningún monarca como reinante en ese momento.

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Etiopía o Arabia

El debate sobre si la reina vino de Etiopía o Arabia ha estado ocurriendo durante siglos y sin duda continuará, aunque no hay pruebas contundentes de que la reina existiera. Aquellos que abogan por una reina etíope afirman que ella reinó sobre el Reino de Axum, pero Axum no existió durante el reinado de Salomón ni siquiera cuando se compuso el Libro de los Reyes (c. Siglo VII / VI a. C.). Axum solo existía como entidad política c. 100 - c. 950 d.C. Suplantó o evolucionó a partir de un reino anterior conocido como D'mt, que fue influenciado por la cultura sabia del sur de Arabia.

D'mt floreció entre los siglos X y V a. C. desde su capital en Yeha, pero se sabe poco más sobre la cultura. La influencia sabia es evidente en el templo del dios luna Almaqah, la deidad sabia más poderosa, que aún se mantiene en pie. Los estudiosos están divididos sobre cuánto influyeron los sabeos en la cultura de D'mt, pero la existencia del templo y las similitudes lingüísticas indican una presencia sabia significativa en D'mt.

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Esto no debería sorprendernos ya que Saba era una potencia en crecimiento c. 950 a. C. y el reino más rico del sur de Arabia c. Siglo VIII a. C. hasta 275 d. C. cuando cayó en manos de los himyaritas invasores. Se discute si D'mt era originalmente una colonia Sabean, y la afirmación se ha desacreditado en gran medida, pero la proximidad de los dos reinos y la presencia obvia de Sabean en D'mt sugieren una estrecha interacción. Saba era el centro comercial en el sur de Arabia para las Rutas del Incienso, y ciertamente tendría sentido para ellas haber establecido relaciones amistosas, si no una colonia, al otro lado del Mar Rojo.

Es posible, entonces, que la reina de Saba fuera un gobernante sabio de D'mt y que su leyenda se asoció con Etiopía en el momento en que Flavio Josefo escribía. Sin embargo, es más probable que la asociación de Saba con D'mt haya llevado a historiadores posteriores, incluido Josefo, a afirmar que ella viajó desde Etiopía cuando en realidad vino de Arabia. También existe, por supuesto, la probabilidad de que nunca haya viajado de un lugar a otro porque nunca existió, pero la persistencia de su leyenda aboga por una figura histórica real.

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La Reina en la Biblia

Los Libros de I Reyes y II Crónicas relatan la historia de la visita de la reina, y es en estas obras (o en cualquier fuente de la que haya trabajado el autor de Reyes) que se basan las versiones posteriores de la historia. Según el relato bíblico, una vez que Salomón se convirtió en rey, le pidió a su dios sabiduría para gobernar a su pueblo (I Reyes 3: 6-9). Dios estaba complacido con esta petición y la concedió, pero también añadió riquezas y honor al nombre del rey que hizo famoso a Salomón más allá de sus fronteras.

La reina de Sabá se enteró de la gran sabiduría de Salomón y de la gloria de su reino y dudó de los informes que, por lo tanto, viajó a Jerusalén para experimentarlo por sí misma. La Biblia solo dice que el monarca es “la reina de Sabá” (I Reyes 10: 1) pero nunca especifica dónde está “Sabá”. Su propósito al venir a ver al rey era "probarlo con preguntas difíciles" (I Reyes 10: 1) y, una vez que él las respondió y le mostró su sabiduría, le presentó a Salomón con generosos regalos:

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Y dio al rey ciento veinte talentos de oro, y gran cantidad de especias aromáticas y piedras preciosas; ya no llegaron tantas especias aromáticas como las que la reina de Sabá dio a Salomón. (I Reyes 10:10)

Los 120 talentos de oro ascenderían a aproximadamente $ 3.600.000,00 en la actualidad y este tipo de riqueza disponible sin duda estaría en consonancia con la opulencia de la monarquía sabina, aunque no necesariamente durante el reinado de Salomón. La mención de la gran cantidad de oro y, especialmente, la "abundancia de especias" ciertamente sugiere a Saba, cuya principal fuente de riqueza era el comercio de especias, pero la evidencia sugiere que Saba fue más próspero solo a partir del siglo VIII a. C. en adelante.

Después de darle a Salomón estos obsequios, la reina recibe de él “todo lo que ella deseaba, todo lo que ella pidió, además de lo que Salomón le dio de su generosidad real” y luego regresa a su país con sus sirvientes (I Reyes 10:13). Después de su partida, la narración detalla lo que hizo Salomón con sus regalos y con los árboles de almug y el oro que Hiram de Tiro le había traído de la tierra de Ophir (I Reyes 10: 11-12, 14-26). No se menciona nada más de la reina en I Reyes y su aparición en II Crónicas 9: 1-12 sigue esta misma narrativa.

La versión de Targum Sheni

Para cuando la historia se repite en el Targum Shenisin embargo, se ha ampliado con mucho más detalle. los Targum Sheni es una traducción aramea del libro bíblico de Ester con comentarios, pero incluye la historia de la reina de Saba como uno de sus cuentos auxiliares. Esta versión toma el relato bíblico de la visita de la reina y lo embellece con toques de mitología que probablemente se había desarrollado en torno a la figura de Salomón. La sabiduría de Salomón, según la Biblia, le permitió comprender el lenguaje de los árboles, los animales y las aves (I Reyes 4:33). los Targum Sheni retoma este hilo y comienza su historia con Salomón invitando a todas las aves y animales de su reino a una gran fiesta.

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Todas las criaturas aceptan con gratitud la invitación, excepto la becada que declina, señalando que Salomón no es un monarca tan grande como la Reina de Saba y, por lo tanto, no merece este nivel de respeto. Luego, Salomón invita a la reina a su palacio para rendirle homenaje y demostrar que la becada estaba equivocada y, para causar una mejor impresión en ella, hace que uno de los espíritus bajo su mando le lleve el trono de la reina. Cuando llega la reina, ella está adecuadamente impresionada, caminando sobre un piso de vidrio que parece agua, pero aún prueba a Salomón preguntándole acertijos difíciles que, a través de su sabiduría, él es capaz de responder a la reina, luego le rinde homenaje, y presumiblemente, el becada está satisfecha.

los Targum Sheni proviene del género de la literatura rabínica conocido como midrash: comentarios e interpretación de las escrituras. El trabajo se ha fechado entre los siglos IV y XI d.C. con diferentes eruditos que abogan por una fecha anterior o posterior basada en pistas textuales. Este debate, como el que rodea al país de origen de la reina, continúa, pero parece probable que el Corán tome prestada la historia del Targum Sheni ya que la obra islámica utiliza regularmente otros materiales más antiguos. Para citar solo un ejemplo, la historia griega de los Siete Durmientes de Éfeso aparece en una forma revisada en la Sura 18. Al igual que la historia de los Siete Durmientes, la historia de la reina de Saba cambia en el Corán para adaptarse a la visión general de la obra.

La reina en el Corán

En el Corán, la reina es conocida como Bilqis y gobierna sobre el poderoso reino de Sheba. En esta versión de la historia, como en la Biblia, a Salomón (dado como Sulayman) se le da el don del habla de aves, animales y las entidades espirituales conocidas como genios (genios). Un día reúne a sus anfitriones para inspeccionarlos, pero no encuentra el pájaro abubilla entre la compañía. Salomón dice:

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¿Cómo es que no veo a la abubilla? ¿O está entre los ausentes? De cierto lo castigaré con un castigo terrible, o lo mataré, a menos que me traiga una autoridad clara [proporcione una buena excusa]. (Sura 27:20)

El pájaro abubilla aparece y le dice a Salomón que ha estado volando lejos y llegó a la tierra de Saba donde, dice, "encontré a una mujer gobernando sobre ellos y ella se ha dado de todo y posee un trono poderoso" (Sura 27 : 20). El pájaro continúa diciendo cómo la gente de Saba adora al sol, no al dios de Salomón, Alá, y cómo Satanás los ha descarriado para que, aunque tengan un gran reino, “no sean guiados, de modo que no se postran ante Dios ”(Sura 27:25). Salomón perdona al pájaro su ausencia anterior y lo envía con una carta a la reina, invitándola a visitar su reino.

Cuando la reina recibe la carta, convoca un consejo y lee en voz alta cómo Salomón desea que ella se acerque a él en sumisión a su dios. Ella le pide consejo al consejo y ellos le dicen que están listos para luchar por ella, pero la decisión finalmente debe ser suya. Ella decide enviarle un regalo a Salomón a través de un mensajero, pero el rey lo rechaza y le dice al mensajero que, a menos que la reina cumpla, él “vendrá contra ellos con ejércitos a los que no tienen poder para resistir y los expulsaremos de allí, humillados. y completamente humillado ”(Sura 27:35). Después de que el mensajero se va, Salomón recuerda lo que dijo el pájaro abubilla sobre el trono de la reina y pregunta a los miembros del consejo quién de ellos puede traerle el asiento real antes de que llegue la reina. A genios le asegura que se puede hacer y le trae el trono.

Una vez que el trono está instalado en un pabellón de cristal, Salomón lo disfraza. Cuando llega la reina, él le pregunta si es su trono y ella responde que parece ser el mismo. Luego se le dice que ingrese al pabellón donde se desnuda las piernas antes de pisar el piso porque está tan claro que cree que es agua. La maravilla del pabellón de cristal y la apariencia de su propio trono abruma a la reina, y ella dice: "Mi señor, en verdad me he agraviado y me entrego con Salomón a Dios, el Señor de todo ser" (Sura 27:45 ). Una vez que la reina se ha sometido al dios de Salomón, la narración del Corán termina, pero la tradición y la leyenda islámicas sugieren que se casó con Salomón.

La versión de Kebra Negast

En el Kebra Negast ("La gloria de los reyes") de Etiopía, esta historia se vuelve a contar pero se desarrolla más. Aquí, el nombre de la reina es Makeda, gobernante de Etiopía, a quien un comerciante llamado Tamrin le cuenta las maravillas de Jerusalén bajo el reinado de Salomón. Tamrin ha sido parte de una expedición a Jerusalén suministrando material de Etiopía para la construcción del templo de Salomón. Le dice a su reina que Salomón es el hombre más sabio del mundo y que Jerusalén es la ciudad más magnífica que jamás haya visto.

Intrigada, Makeda decide ir a visitar a Solomon. Ella le da obsequios y recibe obsequios a cambio y los dos pasan horas conversando. Hacia el final de su tiempo juntos, Makeda acepta al dios de Salomón y se convierte al judaísmo. Solomon ordena un gran banquete para celebrar la visita de Makeda antes de su partida, y ella pasa la noche en el palacio. Salomón hace un juramento de que no la tocará mientras ella no le robe.

Makeda accede pero, por la noche, tiene sed y encuentra un cuenco de agua que Solomon ha colocado en el centro de la habitación. Ella está bebiendo el agua cuando aparece Salomón y le recuerda que juró que no robaría y, sin embargo, aquí está bebiendo su agua sin permiso. Makeda le dice que puede dormir con ella ya que ha roto su juramento.

Antes de salir de Jerusalén, Salomón le da su anillo para recordarlo y, en su viaje a casa, da a luz a un hijo al que llama Menilek ("hijo del sabio"). Cuando Menilek crece y le pregunta quién es su padre, Makeda le da el anillo de Solomon y le dice que vaya a buscar a su padre.

Menilek es recibido por Salomón y permanece en Jerusalén durante algunos años estudiando la Torá. Sin embargo, con el tiempo debe irse y Salomón decreta que los hijos primogénitos de sus nobles acompañarán a Menilek de regreso a casa (posiblemente porque los nobles habían sugerido que Menilek se fuera). Antes de que el grupo se vaya, uno de los hijos de los nobles roba el arca del pacto del templo y la reemplaza con un duplicado cuando la caravana sale de Jerusalén, el arca va con ellos.

El robo del arca se descubre poco después, y Salomón ordena a sus tropas que lo persigan, pero no pueden alcanzarlo. Mientras tanto, Menilek ha descubierto el robo y quiere devolver el arca, pero está convencido de que esta es la voluntad de Dios y se supone que el arca viajará a Etiopía. En un sueño, también se le dice a Salomón que es la voluntad de Dios que el arca fuera tomada, por lo que cancela su búsqueda y les dice a sus sacerdotes y nobles que encubran el robo y finjan que el arca en el templo es la verdadera. Menilek regresa con su madre en Etiopía con el arca que está guardada en un templo y, según la leyenda, permanece allí hasta el día de hoy.

Conclusión

Hay otras fuentes posteriores que también presentan a la misteriosa reina y argumentan a favor o en contra de su historicidad. Los cánticos cristianos de la Edad Media, basados ​​en las referencias del Nuevo Testamento a una "Reina del Sur" como la Reina de Saba (Mateo 12:42 y Lucas 11:31), la representaron como una figura mística. El arte cristiano de la Edad Media y el Renacimiento a menudo eligió a la reina como un tema representado solo o en compañía de Salomón.

El Talmud afirma que nunca hubo tal reina y que la referencia a una reina en I Reyes debe entenderse en sentido figurado: la "reina de Sabá" debe entenderse como el "reino de Sabá", no una persona real ( Bava Batra 15b). Otras tradiciones parecen indicar que existió tal reina, pero quién era y de dónde venía sigue siendo un misterio.

No hay razón para cuestionar la afirmación de que se pudo haber enviado una misión diplomática desde Saba a Jerusalén durante el reinado de Salomón y que el emisario habría sido una mujer. La reina podría haber sido hija de uno de los reyes sabinos o quizás gobernar por su cuenta después de la muerte de su esposo.

Como se señaló, no hay ningún registro de una reina de Saba, pero tampoco hay ninguna indicación de una reina de Saba llamada Makeda en Etiopía o ningún registro de un nombre de reina Bilqis fuera del Corán. Históricamente, la Reina de Saba sigue siendo un misterio, pero su leyenda ha perdurado durante milenios y continúa inspirando literatura y arte en su honor en la actualidad.


Etiopía podría estar sentada en uno de los mayores depósitos de oro sin explotar del mundo

Crédito: Andrey Lobachev

Al oeste de Etiopía, cerca de la frontera con Sudán, se encuentra un lugar llamado la zona de Asosa. Esta puede ser la ubicación de la mina de oro más antigua del mundo. Se remonta a unos 6.000 años y proporcionó una fuente clave de oro para el antiguo imperio egipcio, cuya gran riqueza era famosa en todo el mundo conocido. Incluso pudo haberle proporcionado a la reina de Saba sus lujosos obsequios de oro cuando visitó al rey Salomón de Israel hace casi 3.000 años.

Sin embargo, la emoción en esta parte del mundo tiene más que ver con el futuro. Algunos habitantes locales ya se ganan la vida con la prospección, y varias empresas mineras también han estado activas en el área en los últimos años.

Pero lo que viene a continuación podría ser a una escala mucho mayor: acabo de co-publicar con mi colega, Owen Morgan, una nueva investigación geológica que sugiere que muchos más tesoros podrían estar enterrados bajo la superficie de este país del este de África de lo que se pensaba anteriormente.

La zona de Asosa está formada por llanuras, valles escarpados, cordilleras, arroyos y ríos. Tiene una densa vegetación de bambú y árboles de incienso, con restos de selvas tropicales a lo largo de los valles de los ríos. La zona, que forma parte de la región de Benishangul-Gumuz en Etiopía, está salpicada de sitios arqueológicos que contienen pistas sobre cómo vivía la gente aquí hace miles de años, junto con antiguos pozos mineros y trincheras.

Los habitantes locales se han aprovechado de estas riquezas desde hace mucho tiempo. Buscan oro en los arroyos de Asosa y también extraen el metal precioso directamente de las rocas que afloran.

Habitantes locales en busca de oro. Crédito: Owen Morgan

La explotación más sustancial de las riquezas de la región se remonta a la invasión italiana de la década de 1930. Los italianos exploraron el distrito de oro de Welega en West Welega, al sureste de Asosa.

Haile Selassie, emperador de Etiopía de 1930 a 1974, creía que el país tenía el potencial de convertirse en un líder mundial en oro. Pero cuando el gobierno revolucionario de Derg lo depuso y el país se sumió en una guerra civil, la minería de oro desapareció de la agenda durante una década y media. Pasaron hasta principios de la década de 2000 antes de que el gobierno comenzara a otorgar licencias de exploración.

Varias minas están en funcionamiento, ninguna de ellas en Asosa. Uno está en Lega Dembi, un poco al este, propiedad de intereses saudíes. El otro, en Tigray, en el norte del país, es propiedad del gigante minero estadounidense Newmont y recién comenzó a producir a fines del año pasado.

Ya hay más en camino: el beneficiario de los esfuerzos italianos de la década de 1930 en Welega es el prospecto de oro Tulu Kapi, que contiene 48 toneladas de oro. Este fue adquirido por última vez en 2013 por el grupo minero con sede en Chipre KEFI Minerals (valor de mercado: aproximadamente US $ 2.3 mil millones (£ 1.7 mil millones)).

As for Asosa, the Egyptian company ASCOM made a significant gold discovery in the zone in 2016. It published a maiden resource statement that claimed the presence of – curiously the same number – 48 tonnes of gold. Yet this only looks like the beginning.

View across the gold-bearing schist rocks of the Asosa zone, Benishangul-Gumuz. Credit: Owen Morgan

The Asosa zone geology is characterised by various kinds of volcanic and sedimentary rocks that are more than 600 million-years-old. The region has been intensely deformed by geological forces, resulting in everything from kilometre-long faults to tiny cracks known as veins which are only centimetres in length.

Some of these veins contain quartz, and it is mainly here that the region's gold accumulated between 615m and 650m years ago – along with silver and various other minerals. The gold came from molten materials deep within the Earth finding their way upwards during a process known as subduction, where tectonic forces drive oceanic crust beneath a continent. This is comparable to the reasons behind gold deposits in island arcs like some of the ones in Indonesia and Papua New Guinea.

Our field observations and panning suggest that gold should be generally abundant across the Asoza zone – both in quartz veins but also elsewhere in the schist and pegmatite rocks in which they are located. We also see signs of substantial graphite deposits, which are important for everything from touch-screen tablets to lithium-ion batteries.

There is undoubtedly much more world-class gold within this area than has already been discovered, pointing to a promising source of income for the government for years to come – much of the region remains unexplored, after all. It probably is no exaggeration to say that Ethiopia's gold potential could rival South Africa's, which would put it somewhere around the top five gold producing nations in the world.

There are still some substantial challenges, however. Dealing with governmental red tape can be difficult. In an area like the Asosa zone there are dangerous wildlife to avoid, such as venimous snakes, baboons and even monkeys. The vegetation also becomes forbiddingly wild during wet seasons.

It is also important to strike up good working relationships with local inhabitants, showing the utmost respect to local cultures – it's the ethical way to operate, and failing to do so can make life harder with the authorities in the capital. This includes the need to preserve the natural beauty of the region gold mining already has a very bad international reputation for environmental damage.

With the right approach, however, western Ethiopia will be a literal gold mine that could bring economic benefit to the region. What the Queen of Sheba may have known 3,000 years ago, the modern world is finally rediscovering today.

Este artículo se publicó originalmente en The Conversation. Lea el artículo original.


Professor Louise Schofield strikes gold in quest to find Queen of Sheba's wealth

A British excavation has struck archaeological gold with a discovery that may solve the mystery of where the Queen of Sheba of biblical legend derived her fabled treasures.

Almost 3,000 years ago, the ruler of Sheba, which spanned modern-day Ethiopia and Yemen, arrived in Jerusalem with vast quantities of gold to give to King Solomon. Now an enormous ancient goldmine, together with the ruins of a temple and the site of a battlefield, have been discovered in her former territory.

Louise Schofield, an archaeologist and former British Museum curator (and now a visiting professor at The American University of Rome), who headed the excavation on the high Gheralta plateau in northern Ethiopia, said: "One of the things I've always loved about archaeology is the way it can tie up with legends and myths. The fact that we might have the Queen of Sheba's mines is extraordinary."

An initial clue lay in a 20ft stone stele (or slab) carved with a sun and crescent moon, the "calling card of the land of Sheba", Schofield said. "I crawled beneath the stone – wary of a 9ft cobra I was warned lives here – and came face to face with an inscription in Sabaean, the language that the Queen of Sheba would have spoken."

On a mound nearby she found parts of columns and finely carved stone channels from a buried temple that appears to be dedicated to the moon god, the main deity of Sheba, an 8th century BC civilisation that lasted 1,000 years. It revealed a victory in a battle nearby, where Schofield excavated ancient bones.

Although local people still pan for gold in the river, they were unaware of the ancient mine. Its shaft is buried some 4ft down, in a hill above which vultures swoop. An ancient human skull is embedded in the entrance shaft, which bears Sabaean chiselling.

Sheba was a powerful incense-trading kingdom that prospered through trade with Jerusalem and the Roman empire. The queen is immortalised in Qur'an and the Bible, which describes her visit to Solomon "with a very great retinue, with camels bearing spices, and very much gold and precious stones . Then she gave the king 120 talents of gold, and a very great quantity of spices."

Although little is known about her, the queen's image inspired medieval Christian mystical works in which she embodied divine wisdom, as well as Turkish and Persian paintings, Handel's oratorio Solomon, and Hollywood films. Her story is still told across Africa and Arabia, and the Ethiopian tales are immortalised in the holy book the Kebra Nagast.

Hers is said to be one of the world's oldest love stories. The Bible says she visited Solomon to test his wisdom by asking him several riddles. Legend has it that he wooed her, and that descendants of their child, Menelik – son of the wise – became the kings of Abyssinia.

Schofield said that as she stood on the ancient site, in a rocky landscape of cacti and acacia trees, it was easy to imagine the queen arriving on a camel, overseeing slaves and elephants dragging rocks from the mine.


The Gheralta Plateau in Tigray Province (Photo: Tigray Trust).

Schofield will begin a full excavation once she has the funds and hopes to establish the precise size of the mine, whose entrance is blocked by boulders.

Tests by a gold prospector who alerted her to the mine show that it is extensive, with a proper shaft and tunnel big enough to walk along.

Schofield was instrumental in setting up the multinational rescue excavations at the Roman city of Zeugma on the Euphrates before it was flooded for the Birecik dam. Her latest discovery was made during her environmental development work in Ethiopia, an irrigation, farming and eco-tourism project on behalf of the Tigray Trust, a charity she founded to develop a sustainable lifestyle for 10,000 inhabitants around Maikado, where people eke out a living from subsistence farming.

Sean Kingsley, archaeologist and author of God's Gold, said: "Where Sheba dug her golden riches is one of the great stories of the Old Testament. Timna in the Negev desert is falsely known as 'King Solomon's Mines', but anything shinier has eluded us.

"The idea that the ruins of Sheba's empire will once more bring life to the villages around Maikado is truly poetic and appropriate. Making the past relevant to the present is exactly what archaeologists should be doing. "


In search of the real Queen of Sheba

Legends and rumors trail the elusive Queen of Sheba through the rock-hewn wonders and rugged hills of Ethiopia.

It was my mother who first mentioned the Queen of Sheba.

The royal name is one of my earliest memories. When someone annoyed her, I’d wait for my mother to mutter, “Who does she think she is—the Queen of Sheba?”

For me the question quickly became, Who was this queen? And where, or what, was Sheba? When I asked, all my mother said was that the queen was very wealthy and, once upon a time, lived in a palace far, far away. A palace, legend has it, in a land we know today as Ethiopia. [Read more about traveling in Ethiopia.]

I’m standing by the remains of a stone palace in Aksum, the onetime capital of the ancient Aksumite kingdom and now a World Heritage site. Many believe it also was once the home of the Queen of Sheba. The day is slipping toward dusk here in northern Ethiopia. From darkening hillsides comes the soft tinkle of sheep bells.

Inside, I explore a long passageway where, once upon a time, royal guards might have seized me as an intruder. Making my way through a labyrinth of ruined rooms and passages, I arrive in a large central hall, a throne room perhaps, where legendary rulers may once have held court. Atop a keystone, a tuft-eared eagle owl turns its head to peer at me with orange eyes. Then it opens wide angel wings and flies off, leaving me alone with the biblical world.

The Queen of Sheba is the Greta Garbo of antiquity. A glamorous, mysterious figure immortalized in the Bible and the Quran, celebrated in an oratorio by Handel, an opera by Charles Gounod, a ballet by Ottorino Respighi, and depicted in paintings by Raphael, Tintoretto, and Claude Lorrain, she remains tantalizingly elusive to the inquiries of historians. Across swaths of modern-day North Africa her legend lives on, despite—or perhaps because of—the fact that no one knows for sure if she existed, or if she did, where she lived.

No one, that is, but the Ethiopians, to whom this queen is very real: They consider her the mother of the nation, the founder of the Solomonic dynasty that would last three millennia until its last ruling descendant, Haile Selassie, died in 1975. It was from this palace, they believe (and archaeologists dispute), that their Queen of Sheba set out for Jerusalem around 1000 B.C.

The Old Testament records her arrival in the Holy City “with a very great retinue, with camels bearing spices, and much gold and precious stones.” According to the Bible, she had come to test the wisdom of King Solomon. According to Ethiopians, Solomon seduced her and fathered the son she named Menelik, who became the first king of the Solomonic dynasty. Years later, Menelik himself would travel to Jerusalem to see his father—and would return to Ethiopia with a rather special souvenir: the Ark of the Covenant, a casket God had asked Moses to make, according to the Hebrew Bible, to hold the Ten Commandments. The ark and its commandments still reside in Aksum, locals assert—just up the road, in fact, in a simple chapel guarded by a couple of Ethiopian Orthodox monks.

Ethiopia strains credulity. It could belong to an atlas of the imagination. The presence of the Ten Commandments offers just a hint of what this world of cloud-high plateaus and plunging gorges, of Middle Earth-like peaks and blistering deserts of salt, of monasteries forged by serpents and castles fashioned for a tropical Camelot will reveal to me. To ancient Egyptians, Ethiopia was the Land of Punt, an exotic world where the Nile River flowed from fountains. Medieval Europeans believed it was a place inhabited by unicorns and flying dragons, birthplace of Prester John, keeper of the Fountain of Youth, protector of the Holy Grail, and a supposed descendant of one of the Three Magi. [Does ancient Ethiopian culture live on in Africa? Read about it here.]

Thanks to a remarkably inhospitable geography—Ethiopia is where Africa’s Great Rift Valley gets its start—isolation was total. “The Ethiopians slept near a thousand years,” wrote historian Edward Gibbon in 1837, “forgetful of the world, by whom they were forgotten.” The isolation bred mythologies: Ethiopians today admit they have two histories, the one that historians work with and the one that the people believe. The historians’ need for archaeological evidence, often scarce, makes their accounts uncertain. The people’s history has confidence in its detailed, grand, often fantastical stories. Straddling both traditions is the tale of the Queen of Sheba, proof, perhaps, that Ethiopian villagers have something to teach historians.

The ruggedly mountainous, ravine-riven northern province of Tigray is considered the cradle of Ethiopian civilization. This is the land Ethiopians believe constituted the original home of Sheba, a land that now has me walking its trails. Here, the queen remains a persistent rumor, woven into village tales and depicted in frescoes on the walls of remote rock-cut churches—more than 120—that honeycomb Tigray’s mountainsides and remained virtually unknown to the outside world until 50 years ago.

Identifying with ancient times comes easily in Tigray daily life here has changed little over millennia. I see farmers plowing and harvesting fields of sorghum and barley by hand. With no motorized vehicles in sight, getting around means astride a donkey or on foot, which, right now, is just what I’m after. I’d been longing to get into the countryside, to feel Ethiopia under my soles, and have talked Bem, an Ethiopian guide whom I met on earlier travels and who now is a good friend, into joining me. He in turn has put us in the hands of Tesfa Tours, a community tourism enterprise that, working with villagers and development agencies, has built a handful of rustic stone-walled lodges, or hedamos, in Tigray’s highlands. (Tesfa stands for Tourism in Ethiopia for Sustainable Future Alternatives.) Each lodge is owned and operated by a committee of villagers, who act as hosts, manage the lodge, and prepare locally sourced meals for guests.

Bem and I meet up with two Tesfa guides and head into the Tigrayan highlands. The landscape consists of steep escarpments and flat-topped mesas as well as gentle valleys dotted with tukuls, traditional round huts walled with adobe plaster and topped by thatch roofs.

Entering Erar Valley, we are silenced by its beauty. Orchards stand under lattices of sun and shade. Mingling aromas of wood smoke, harvested hay, and spring flowers scent the morning. Near us, slender men are plowing fields of heavy earth with white oxen. Children ghost through groves of trees, waving shyly at us as they herd sheep. A man near a tukul winnows wheat, throwing forkfuls of flailed grain into the air so the breeze will carry off the chaff. Over in a dry riverbed three women appear, their elegant shammas—full-length cotton garments—fluttering like white banners against dun-colored banks. Beyond the valley, beyond the enclosing mesas and escarpments, mountains edged the horizon, their sawtooth peaks wreathed with cloud.

We keep to the flat valley for much of the day’s walk, our bags carried by a stout-bellied donkey. In the late afternoon, our guides suddenly urge the donkey toward a path snaking up the steep flank of a mesa. I ask Bem where we’re heading. “A surprise.” He smiles.

Our intrepid donkey leads us upward, raising a thin haze of dust. Eventually we reach the top of the mesa. The late afternoon sun rakes through expanses of dry grasses. Ahead, a troop of brown-furred gelada monkeys lope across our path, led by a shaggy-maned male.

I spot a building on the far side of the mesa, a mile or so away: the Tesfa hedamo where we’ll spend the night. The small building—and my room, I soon realize—perches dramatically near an escarpment edge that drops more than a thousand feet to the valley. Westward, a vast sweep of ravines and hills marches toward the Adwa Mountains and the setting sun, now coloring half a world with pinks and golds. Where we’ve just come from, the light is a silvery monochrome. Above, a full moon is just breaking free of another range of mountains as it rises. For a moment, the celestial world, the heavens of the Queen of Sheba, are in perfect balance.

In the hedamo’s main room, a woman from a village a few miles off is preparing coffee for our arrival. Ethiopia is considered the birthplace of coffee, purportedly discovered when a goatherd noticed the energizing effect the wild beans had on his flock. Serving coffee, always performed in front of guests, is an Ethiopian ritual as formal as Japan’s tea ceremony. Settling on her haunches by a wood fire, our hostess begins by roasting the beans in a pan over a fire. As the smoke rises, she wafts it toward us so we may inhale the aroma. [Learn more about Japanese tea ceremonies.]

“Betam tiru no,” Bem says. “Very good.” The beans then are ground in a mortar and added to a kettle of hot water. The coffee will be served in small cups with a surprising traditional accompaniment—fresh popcorn.

As I sip, I catch the rich smell of cardamom-spiced stew drifting from the tiny kitchen, and soon we’re tucking into doro wat—a spicy chicken dish—and kitfo, mincemeat flavored with thyme, both served with injera, a spongy Ethiopian flatbread made with an iron-rich grain called teff.

After our meal I step outside. Beneath cold stars, the silence on the escarpment is total. I stand at the edge and gaze across an ink-black landscape. I know there are homesteads and hamlets, trails and fields out there—I saw them earlier—but now not a single light shows. Tigray sleeps in darkness as it has done since the time of the Queen of Sheba. Soon, after blowing out my candle and stretching back on my adobe-frame bed beneath thick eiderdowns, so do I.

For a millennium, Tigray’s villagers have congregated in ancient churches excavated from, rather than constructed with, rock. Many were carved out of precipitous rock faces so that access would be difficult. Today parishioners of the fifth-century church of Abuna Yemata Guh undertake some serious rock climbing to attend morning services. Pilgrims to the sixth-century monastery of Debre Damo are hoisted up to the chapel on ropes.

The isolation worked: Historians dismissed tales of hidden churches as fanciful exaggerations until the 1960s. In a list compiled in 1963, only nine rock-cut churches were identified in the region. Tigray proved too remote for further investigation—until an Ethiopian historian, Tewolde Medhin Joseph, saw the list, heard the tales, and donned hiking boots to look for himself. In 1966, at a conference of Ethiopian studies, he presented a new list. There were, he declared, 123 rock-cut churches, many in the most spectacular locations, and most still in use. Some may date as far back as the fourth century A.D., placing them among the oldest surviving Christian sanctuaries. They are older even than the monolithic churches at Lalibela, Ethiopia’s most famous destination, some 250 miles south.

My Tigray trek takes me to one of the 123, Maryam Korkor, thought to be well over a thousand years old and marked by a simple wooden door in a cliff face. A priest materializes with a key the size of a truncheon to open the medieval lock. From the heat-blasted afternoon we step into a cool dim world. The interior, I see immediately, has ambitions to architecture. A dome of four vaulted arches is carved from the ceiling, chisel cuts still evident. Newly cut grass lies scattered across the floor, “to bring the freshness and fragrance of nature into the church,” says the priest, a young man with long, elegant hands and an unsuccessful beard. Sounds of the village below—donkeys braying, children playing, a woman calling to a neighbor—slide through the open door, all muted, disembodied, ethereal.

I spot a curtain hanging against the rough-hewn eastern wall, barring passage to an inner sanctum. The priest explains that it holds a copy of the Ark of the Covenant and the Ten Commandments and repeats what I hear often: The real Ten Commandments reside in Aksum, where we now head after three days of trekking. Aksum dominated the trade routes between Africa and Asia for a thousand years. The legends speak of a great city that experienced showers of gold, silver, and pearls, of stone pillars that rose to scrape the underside of the sky, of the Queen of Sheba and her grand court. History is more hesitant.

Remnants of a great city are real enough, I see immediately, scattered about the dusty streets of the modern town. Especially prominent are colossal stone obelisks commemorating Aksumite rulers. They don’t quite scrape the underside of the sky (sadly, most have fallen and lie on the ground), but the grandest—a hundred feet long, probably 1,600 years old, and now broken into several parts—is thought to be the largest single block of stone humans ever attempted to erect. These stelae mark the sites of royal underground tombs that Bem is eager to show me. He directs me to a passageway that narrows as it descends. We emerge into a series of subterranean chambers. The ceilings are low, the walls bare, stripped of decorative wealth centuries ago. We find the Tomb of the Brick Arches, which reveals rooms with horseshoe-shaped arches. Our voices echo against the hard stone. In the Tomb of the False Door—named for the carved door that conceals the entrance—we find ourselves whispering, the silence is that powerful.

As powerful is the mystery surrounding the Ark of the Covenant, which Ethiopians maintain was carted off from Solomon’s Temple to Aksum by Menelik, when the Babylonians invaded Jerusalem. The ark and its commandments reside, as far as anyone can ascertain, in a chapel on the grounds of the Church of St. Mary of Zion. I peer through the railings at two monks guarding the chapel door. It’s said these guardians have been trained to kill with their bare hands. Historians and archaeologists would dearly love to examine the treasure, but the chapel is off-limits to all but a few members of the Ethiopian Christian church hierarchy, hindering any independent confirmation of their authenticity.

Twilight is gathering and I have yet to see the Queen of Sheba’s palace. I hurry to the site west of town and find myself clambering over the back wall to wander alone through the haunted ruins. But haunted by what? Archaeologists date the palace tentatively to the sixth century B.C., when the Queen of Sheba would have been dead for several centuries. They’re not even sure that Sabea—the historical name for the land of Sheba—was in Ethiopia Yemen seems to have an equally persuasive claim.

The latest archaeological discoveries may be coming to the rescue of the queen’s legend. In 2012, Louise Schofield, a former curator at the British Museum, began excavations at Aksum and found considerable evidence of Sabean culture—including a stone stelae inscribed with a sun and a crescent moon, “the calling card of the land of Sheba,” say experts. Sabean inscriptions also were uncovered. Then Schofield struck gold, literally, when she identified a vast, ancient gold mine, quite possibly the source of the queen’s fabulous wealth.

Excavations in 2015 revealed two female skeletons buried in regal style and adorned with precious jewelry. Much work remains—90 percent of Aksum is unexcavated—but the Ethiopian legends that surround Aksum and the palace in which I am standing are beginning to gather historical support. Perhaps the two traditions are not divergent after all.


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