Podcasts de historia

La historia de la plaga: todas las grandes epidemias

La historia de la plaga: todas las grandes epidemias

>

Vea cómo la peste bubónica a lo largo de la historia ha seguido regresando y matando a millones hasta los tiempos modernos.


Plaga, Historia Moderna

La peste es una enfermedad muy temida que ha matado a millones de personas desde la época medieval. Es causada por la bacteria. Yersinia pestis, que es transportada por roedores infectados por pulgas, y las tasas de mortalidad son más del 50% si la enfermedad no se trata. La tercera pandemia de peste se extendió hasta el siglo XX y estimuló la investigación sobre la causa y transmisión de la enfermedad.

No ha habido grandes epidemias de peste en los Estados Unidos durante muchos años, aunque todavía ocurren casos ocasionales en los estados del suroeste. A nivel mundial, se notifican a la Organización Mundial de la Salud (OMS) entre 1.000 y 3.000 casos al año, la mayoría de los cuales ocurren en África, el sudeste asiático y América Latina. Puede que no sea posible erradicar la peste, pero los brotes se pueden prevenir reduciendo las poblaciones de roedores. También es necesaria una vigilancia constante con respecto a la plaga porque tiene cierto potencial como agente de un ataque bioterrorista.


La historia de la peste: todas las grandes epidemias - Historia

SECCION 6
El hombre y la enfermedad: la peste negra


Personas, lugares, eventos y términos que debe conocer:

Alta Edad Media
& quotPequeña Edad de Hielo & quot
Río Arno (Florencia)
Hambruna de 1315-1317
Peste bubónica
Muerte negra
Endémico
Epidemia
Patógeno
Yersinia pestis
Alexandre Yersin
Pulga de rataXenopsylla Cheopis)
Vector
Bubo (s)

Peste neumónica
Marmotas
Ruta de la Seda
Kaffa
Cantacuzenus
Génova
Tucídides
Burdeos
Población
Desurbanización
Boccaccio, El decameron
Parca
Baile de la muerte
Cuatro jinetes del Apocalipsis


I. Introducción: Europa antes de 1347 d.C.

Europa había experimentado un notable período de expansión durante el Alta Edad Media (1050-1300 d. C.) pero esa edad de crecimiento alcanzó su límite en la última parte del siglo XIII (finales del 1200 d. C.). Para entonces, las buenas tierras agrícolas se habían trabajado en exceso y los nuevos campos estaban demostrando ser sólo marginalmente productivos. A medida que la población comenzó a superar la capacidad de la tierra para alimentar a sus habitantes, la hambruna era inminente.

Peor aún, el clima de Europa entró en una fase de enfriamiento por razones que aún no están claras. Mientras que en la Alta Edad Media había predominado un clima cálido y seco, a principios del siglo XIV, los patrones climáticos globales cambiaron por los más fríos y húmedos. Los científicos de hoy encuentran evidencia de este llamado & quotPequeña Edad de Hielo, & quot en los glaciares polares y alpinos que, según los datos, comenzaron a avanzar en este momento. Además, los registros históricos del día confirman que el invierno de 1306-7 fue inusualmente gélido, la primera ola de frío persistente que Europa había soportado en casi tres siglos.

Si bien la caída de la temperatura global probablemente no fue más de un grado en promedio, fue suficiente para tener un impacto significativo en la agricultura. Por ejemplo, la producción de granos y cereales tuvo que abandonarse en Escandinavia, y la viticultura (producción de vino) se volvió imposible en Inglaterra, como todavía lo es en su mayor parte. No solo más frío sino también más húmedo, el cambio de clima trajo consigo un aumento de las precipitaciones que precipitó otros problemas, como las inundaciones. En particular, el Río arno que fluye a través Florencia (Italia central) arrasó muchos puentes con la fuerza de sus aguas.

Pero la primera verdadera catástrofe paneuropea resultante del inicio de la "Pequeña Edad del Hielo" fue un fracaso generalizado de las cosechas. A partir de 1315, el clima fue tan lluvioso que la mayoría de los granos sembrados en el suelo sufrieron pudrición de raíces, si es que se geminaron. Además, la falta de sol, la alta humedad y las temperaturas más frías hicieron que el agua se evaporara a un ritmo más lento, lo que provocó una caída en la producción de sal. Menos sal dificultó la conservación de las carnes y eso, combinado con las pérdidas en la agricultura, provocó una hambruna a finales de año.

Cuando lo mismo sucedió nuevamente en 1316 y luego una vez más en 1317, los campesinos se vieron obligados a comer sus semillas. Con pocas esperanzas de recuperación, incluso si el clima mejoraba, la desesperación se extendió por todo el continente. Frenéticos por sobrevivir, la gente comía gatos, perros, ratas y, según algunos registros históricos, a sus propios hijos. En algunos lugares, el anuncio de la ejecución de un criminal se consideraba una invitación a cenar.

Más tarde, la marca Hambruna de 1315-1317, este desastre marcó el inicio de una disminución de la población europea que duraría más de siglo y medio. Muchas ciudades se vieron muy afectadas & # 8212por ejemplo, en Ypres (Flandes) una décima parte de la población murió en seis meses y en Halesowen (Inglaterra) la población se redujo en un quince por ciento durante este período & # 8212 todo esto condujo a la desurbanización generalizada en todo el continente. .

Sin embargo, estas almas demacradas no podrían haber sabido que lo peor, mucho peor, acechaba en el horizonte. Un holocausto de furia sin precedentes los acechaba a ellos y a sus hijos. Afuera, en el interior de Asia, se estaba acumulando una amenaza biológica, una plaga que cambiaría para siempre la faz de Europa, la peste bubónica.


II. La peste negra (1347-1352 d.C.)

los Muerte negra es la enfermedad más importante de la civilización occidental hasta la fecha, una plaga verdadera y literal. La palabra Plaga deriva de un término médico griego antiguo pl & ecircg y ecirc significado & comillas & quot & # 8212es una referencia a la velocidad con la que la enfermedad derriba a sus víctimas & # 8212 y esta plaga fue un verdadero golpe mortal para la Europa medieval. La Peste Negra, o simplemente `` La Peste '', se apoderó de sus víctimas de manera tan rápida y poderosa y con una interrupción tan debilitante de las instalaciones que a los espectadores del día les pareció como si la persona hubiera sido atacada por una fuerza invisible.

Sin embargo, de hecho, no era la primera vez que la peste bubónica levantaba una mano enojada hacia Europa. Ya en el año 664 d.C., cuando se la conocía como la "Plaga de la época de Cadwalader", esta enfermedad había arrasado el continente. Pero en esa época había mucha menos gente en Europa y se movía mucho más lento de un lugar a otro, ya que hubo poco comercio o viajes después del colapso de Roma (ver Capítulo 8). La Europa más conectada y vital de los años posteriores a la Alta Edad Media resultó ser un anfitrión mucho mejor para esta plaga.

A. La naturaleza de la peste bubónica

Por devastadora que fue la Peste Negra para la humanidad en el siglo XIV, es importante recordar una característica central de esta enfermedad. Normalmente no vive entre poblaciones humanas. La plaga es endémica & # 8212una palabra de origen griego que significa & quot (persistente) en una población & quot & # 8212 entre roedores de todo el mundo, en particular las ratas de Asia central, donde subsiste a un nivel bajo y no es muy destructivo. Cuando por alguna razón se divide en otros grupos biológicos, puede convertirse en epidemia (& cuota contra una población & quot).

Con todo, la peste bubónica es fundamentalmente una enfermedad de las ratas, ya que no persiste por mucho tiempo en las comunidades humanas donde no hay ratas. Las ratas, sin embargo, no son la causa de la plaga & # 8212its patógeno& # 8212más bien, al igual que los huéspedes humanos, son víctimas de la enfermedad. El patógeno real es un bacilo (una forma de bacterias pl. Bacilos) llamado Yersinia pestis, que fue aislado e identificado por primera vez en 1894 por el bacteriólogo francés, Alexandre Yersin, de quien recibe su nombre. Por toda la destrucción Yersinia pestis dejado a su paso, la gente en el momento de la Peste Negra nunca supo que este bacilo era la causa de la Peste. Por lo tanto, sus mecanismos invisibles, combinados con la extraordinaria velocidad y violencia con que atacó, contribuyeron en gran medida al terror y al daño psicológico que causó en la Europa medieval tardía.

De todos modos, conociendo el ciclo de vida de Yersinia pestis es esencial para la comprensión moderna de su impacto en la historia de la humanidad y el curso que tomó la enfermedad en la década de 1300. Este bacilo vive normalmente como una infección de bajo grado en el torrente sanguíneo de las ratas. Se mueve de rata en rata a través de pulgas, en particular, el pulga de rata (Xenopsylla cheopis), que es en términos médicos el vector (& quotcarrier & quot) de Plague. Cuando una pulga de rata pica a una rata infectada, a veces bebe en Yersinia pestis junto con la sangre de la rata. Si es así, el bacilo se aloja en el tracto digestivo de la pulga donde comienza a reproducirse prodigiosamente hasta que forma una masa sólida y bloquea la digestión de la pulga.

Con su tracto digestivo obstruido, la pulga comienza a morir de hambre. Frenético por el hambre, salta de rata en rata y las muerde repetidamente, pero debido al bloqueo intestinal causado por el coágulo de bacilos en su intestino, no puede tragar la sangre que ingiere, por lo que vomita lo que bebe en el estómago. torrente sanguíneo de rata. Junto con la sangre regurgitada, vienen grumos de Yersinia pestis vomitado del vientre de la pulga. Esto hace que una rata no infectada se contamine y, si el sistema inmunológico de la rata reacciona lentamente, el patógeno de rápida multiplicación abruma al animal que muere. Pero si la respuesta inmune de la rata es rápida, puede contrarrestar y suprimir la infección. Entonces, el bacilo continúa existiendo como un parásito no fatal que vive en el torrente sanguíneo de la rata, donde espera hasta que una pulga no infectada lo ingiera por casualidad. Y entonces el ciclo de vida de Yersinia pestis continúa mientras corre hacia adelante y hacia atrás entre sus dos anfitriones, la rata y la pulga, usando cada uno para infectar al otro.

En condiciones normales, este ciclo está restringido a ratas y pulgas, pero si ocurre algún tipo de alteración biológica, la enfermedad puede extenderse fuera de su nicho limitado normal. Por ejemplo, si la población de ratas disminuye precipitadamente por alguna razón, las pulgas se verán obligadas a trasladarse a otros huéspedes, como otros tipos de roedores, animales domésticos o incluso humanos. Si bien las ratas son el anfitrión preferido de Xenopsylla cheopis, cuando se enfrenta a la inanición, esta pulga se alimenta de casi cualquier mamífero.

Si las pulgas de rata infectadas comienzan a picar a los humanos, la mayoría de los cuales no tienen resistencia a la peste, la enfermedad puede alcanzar niveles epidémicos. En ese caso, las personas generalmente mueren dentro de los cinco días desde la primera aparición de los síntomas, en algunos casos, durante la noche. El sistema inmunológico humano suele estar abrumado por Yersinia pestis que se reproduce salvajemente en el torrente sanguíneo de la víctima. Pero si responde lo suficientemente rápido, la supervivencia es posible. Si es así, el cuerpo recuerda la infección y se anticipa a cualquier segundo asalto. Muy pocas personas contraen la peste dos veces.

Debido al terror que inspira esta enfermedad y al gran número de personas que la padecen, el avance de la peste bubónica a medida que atraviesa a sus víctimas ha sido bien documentado. Comenzando con fiebre una vez que el sistema inmunológico ha detectado la presencia de un organismo extraño, los ganglios linfáticos de la víctima comienzan a hincharse a medida que el cuerpo intenta eliminar el contagio. Estos ganglios se encuentran en el cuello, las axilas y la ingle y se agrandan visiblemente. Llamado bubones (cantar. bubón), los ganglios linfáticos inflamados se encuentran entre las características más distintivas y dolorosas de la enfermedad y le dan el nombre de plaga & quotbubónica & quot.

Por lo general, al tercer día, la víctima experimenta fiebre alta, diarrea y delirio, y comienzan a aparecer manchas negras en la piel, especialmente en las puntas de los dedos, la nariz y en cualquier lugar donde haya una concentración de capilares. La razón de las manchas negras es que los vasos sanguíneos más pequeños del cuerpo se obstruyen con bacilos y se rompen, y la sangre comienza a gotear tan profusamente que se vuelve visible debajo de la epidermis. A menudo, aunque erróneamente, se dice que esta es la razón por la que el brote de peste en 1347 llegó a llamarse la "Muerte Negra", por el oscurecimiento de la piel de la víctima. Es más probable que el & quotblack & quot en Black Death se derive de la palabra latina atra, que significa "negro, espantoso". Por lo general, la muerte sigue poco después, la mayoría de las veces por septicemia (envenenamiento de la sangre), debido a una hemorragia interna masiva a medida que el torrente sanguíneo se congestiona con bacterias.

Sin embargo, este no es el único curso que se sabe que sigue la enfermedad. Por ejemplo, los bubones de una víctima pueden hincharse tanto que atraviesan la superficie de la piel, con mayor frecuencia alrededor del quinto día después de la infección. Este proceso es excesivamente doloroso, y los registros médicos medievales relatan cómo los pacientes que aparentemente estaban cerca de la muerte saltaban repentinamente de la cama en un frenesí gritando de dolor cuando sus bubones estallaban, escupiendo pus y contagio. Sin embargo, a pesar de todo el trauma que causa, el estallido de bubones no es del todo malo. Por un lado, la supervivencia del paciente durante tanto tiempo es una buena señal en sí misma & # 8212 al menos la mitad de las víctimas mueren en promedio antes de que los bubones tengan la oportunidad de estallar & # 8212 & # 8212 y la eliminación de los bacilos a través de las glándulas que estallan ayuda de alguna manera a eliminar la infección.

Hay algo peor aún. Existe un tipo de plaga aún más virulento que puede pasar de humano a humano directamente, sin emplear pulgas como vectores. En esta forma llamada peste neumónica, los bacilos se transmiten directamente de un huésped humano a otro a través del material particulado exhalado por el infectado. Dado que los pulmones están diseñados para mover el material del aire de manera eficiente al torrente sanguíneo, la peste neumónica ataca a sus víctimas con mucha rapidez y casi siempre es fatal. Aquellos que contraen la peste neumónica tienden a colapsar repentinamente, toser sangre y morir, a veces en cuestión de horas.

No hubo cura para la peste bubónica en la Edad Media, de hecho ninguna hasta el descubrimiento de los antibióticos en la era moderna. Ante este ataque desconocido e irremediable, los pueblos medievales atribuyeron la enfermedad a varios factores: "malos aires", brujas, astrología y una rara alineación de planetas. Su aparición, de hecho, sacó a relucir lo peor de todos los grupos y clases. Los musulmanes culparon a los cristianos, los cristianos culparon a los musulmanes y todos culparon a los judíos.

La peste negra fue, por lo tanto, destructiva no solo para el bienestar físico de la Europa medieval, sino también para su salud mental en general, una situación que tuvo tanto que ver con el momento de su aparición como cualquier otra cosa. Saliendo de la cima de la Alta Edad Media, la gente ya había sido sacudida por la desintegración de la Iglesia, la Hambruna de 1315-1317 y el estallido de la Guerra de los Cien Años. Después de que estalló la peste y en solo cinco años mató entre un cuarto y un tercio de los habitantes de Europa, no solo la población sino también la moral alcanzaron mínimos históricos.

B. El curso de la peste negra

No cabe duda de que la peste negra comenzó antes de que los primeros relatos históricos registren su presencia, pero no está claro dónde ni cómo. Aun así, la historia ofrece algunas perspectivas tentadoras. Al investigar sus orígenes, es bueno recordar una característica central de la peste bubónica: en el fondo, no es una enfermedad humana, sino una que generalmente circula entre las poblaciones de ratas. La probabilidad es, entonces, que la Peste Negra comenzó mucho antes de 1347 con algún tipo de perturbación en las comunidades de roedores, muy probablemente en Asia Central, ya que todos los datos históricos apuntan a eso como su origen geográfico.

A medida que uno avanza en el tiempo acercándose a la primera aparición de la peste en Europa en 1347, la imagen se vuelve mejor, aunque todavía borrosa. Por alguna razón, la enfermedad se propagó a gran escala a marmotas de Asia central, un mamífero que se asemeja a una marmota o `` marmota ''. Es razonable suponer que estos animales tenían poca resistencia a la peste, lo que provocó que su población comenzara a morir rápidamente en masa. A mediados de la década de 1340, los tramperos asiáticos que cazaban marmotas por sus pieles encontraron muchas muertas por ahí, una aparente bendición pero con un precio terrible adjunto. Ignorando el peligro al que se enfrentaban, los cazadores desollaron a los animales, empacaron sus pieles y las vendieron a los comerciantes.

Estos minoristas, entonces, enviaron las pieles de marmota en contenedores cerrados por el famoso Ruta de la Seda, que atraviesa Asia, desde China, a través de Saray y Astrakhan, que están al noroeste del Mar Caspio, hasta Kaffa que es un puerto en la península de Crimea en la costa norte del Mar Negro y en ese momento era una de las principales puertas de entrada entre el Este y el Oeste. Por lo tanto, Plague no podría haber aterrizado en mejores circunstancias para su proliferación: una ciudad portuaria llena de gente, animales y carga, muchos de los cuales estaban en camino a todos los confines del mundo conocido. Para entonces, de hecho, la noticia había llegado a los musulmanes en el Cercano Oriente de que una enfermedad devastadora estaba matando a los cazadores de marmotas de Asia central y a los comerciantes que vendían sus productos, pero estos informes generalmente fueron ignorados en Occidente. Es bien sabido que los comerciantes no solo llevan productos exóticos, sino también chismes extravagantes.

Cuando se abrieron los contenedores con las pieles de marmota en Kaffa, las pulgas de rata atrapadas dentro se liberaron en una población esencialmente indefensa. Empezando, sin duda, con la aniquilación de las ratas locales & # 8212 pero no es probable que haya llegado al registro histórico & # 8212, pronto siguió la infección y muerte de muchos otros tipos de mamíferos, ninguno con una resistencia significativa a este patógeno. Dado que las personas no ocupaban un lugar destacado en esa lista porque las pulgas de las ratas prefieren a otros animales como gatos, perros e incluso ganado sobre los humanos, pasó algún tiempo antes de que la epidemia golpeara a nuestra especie.

Este retraso inicial fue fundamental para el feroz progreso de la enfermedad. Se aseguró de que Plague pudiera establecerse a bordo de los muchos barcos que salían de Kaffa todos los días. Aquí, finalmente comienza a emerger la documentación histórica de la peste bubónica como una enfermedad humana. A fines de 1347, hay evidencia de su presencia en Constantinopla, y poco después Génova en Italia y Messina en Sicilia. El emperador bizantino Cantacuzenus lo vio infectar y consumir a su propio hijo y, como el historiador griego antiguo Tucídides, registró una patología, un relato de su curso médico.

Por miedo a la peste, los genoveses (¡para su perdurable descrédito!) Apartaron a los barcos extranjeros de su puerto, lo que no solo aceleró la propagación de la enfermedad, sino que no hizo nada para salvar a Génova. Como regla general, los esfuerzos para limitar la peste en la Edad Media sirvieron principalmente para dispersarla más ampliamente, ya que las cuarentenas medievales implicaban secuestrar a los infectados en un edificio. Eso solo obligó a las ratas, pulgas, humanos y bacilos, los ingredientes esenciales de Plague, a estar muy cerca. Como sabían los genoveses de este día, pero nunca entendieron completamente el significado, las ratas pueden nadar fuera de los barcos infectados y, al hacerlo, llevar pulgas y la peste bubónica con ellas.

Poco después apareció la Peste Negra en Pisa (Italia) y Marsella (en la costa sur de Francia). Tampoco perdonó al mundo musulmán, que vio por primera vez sus estragos en Alejandría (Egipto), su gran ciudad portuaria. Desde allí, se trasladó al este a Damasco y Beirut, y también al oeste a Marruecos y España. Pero los entornos más limpios y generalmente más libres de ratas de las comunidades islámicas, donde la medicina y la salud estaban mucho más avanzadas que en Occidente en ese momento, impidieron la propagación de la peste hacia el este y se llevaron relativamente pocas víctimas allí, al menos en comparación con Europa occidental. .

A principios de 1348, la enfermedad había comenzado a cortar una franja occidental a través de Francia y descendió sobre Burdeos, un puerto en la región de Aquitania en el suroeste de Francia, famoso por exportar vino. En un barco cargado de clarete, Plague llegó a Inglaterra a finales de ese mismo año. En 1349, otro barco, este que transportaba lana inglesa a Escandinavia, fue avistado varios días después de haber salido de su puerto de origen, flotando sin rumbo fijo frente a la costa noruega. Los lugareños remaron para verlo y encontraron a su tripulación muerta pero su cargamento intacto. Con alegría se llevaron la lana y, junto con este tesoro, contagiaron pulgas.

Como si de algún pasaje del Antiguo Testamento dando testimonio del octavo mandamiento, "No robarás", la plaga estalló con fuerza en Escandinavia. De 1350 a 1352, continuó a buen ritmo, devastando Dinamarca, Alemania, Polonia y finalmente Rusia. Por lo tanto, después de haber hecho un circuito de cinco años en el sentido de las agujas del reloj por Europa, finalmente regresó al mismo remoto interior asiático del que había surgido originalmente y desapareció. La peste negra en sí había terminado, pero lo peor aún estaba por delante, los recuerdos de su alboroto y el miedo paralizante y nauseabundo de que pudiera regresar algún día, como de hecho sucedió esporádicamente durante los siguientes siglos.


III. Las consecuencias negativas de la peste negra

Las consecuencias de la peste negra en la cultura de la Europa medieval tardía son inconmensurables y, no hace falta decirlo, en su mayoría negativas. Por sí misma, la disminución de población cambió para siempre el rostro de la civilización occidental & # 8212 la población total de Europa no superaría los niveles anteriores a 1347 hasta después de 1500 & # 8212 un siglo y medio para recuperarse de lo que comenzó como media década de ruina humana pone el impacto de esta enfermedad en su debido momento perspectiva. Solo en términos de carnicería, ninguna guerra se ha acercado siquiera a ese nivel de devastación a largo plazo.

Dada la época y la época, los historiadores tienen dificultades para producir cifras de población fiables, incluso razonables. Tampoco ayuda que antes de la Peste Negra, muchos gobiernos locales se derrumbaron a raíz de la Gran Hambruna de 1315-17 y el estallido de la Guerra de los Cien Años (1337-1453). Aún así, probablemente sea seguro decir que algo del orden de un cuarto a un tercio de la población de Europa murió durante la Peste Negra, lo que equivale a veinte millones de personas. Donde el número de víctimas se puede calcular con certeza & # 8212 por ejemplo, en centros urbanos como París & # 8212, está claro que entre 1348 y 1444 la Peste Negra y las recurrencias de la peste redujeron la población a la mitad, si no más.

Sin embargo, los resultados de este contagio no se sintieron solo en la mortalidad, sino también en la demografía y la psicología. Una experiencia sombría enseñó rápidamente a la gente de la época que la plaga diezmaba las ciudades más que las comunidades rurales. La razón de esto fue que el bacilo depende de las pulgas transportadas por las ratas como su principal vector y el aplastamiento y la suciedad de la vida urbana ayudó mucho en la propagación de la peste bubónica, pero eso aún no se sabía. El resultado fue que la gente huyó de las ciudades de Europa en grandes cantidades. Incluso los pueblos pequeños quedaron despoblados, lo que precipitó una tendencia hacia desurbanización mucho más catastrófico que el que siguió a la desintegración de Roma un milenio antes. Y ese, debemos recordar, había precipitado la Edad Media.

Esta ola de desurbanización y sus catástrofes concomitantes están bien evidenciadas en el arte y la literatura de la época. Probablemente la obra literaria más famosa de esa época, El decameron por Boccaccio, una colección de cuentos y folclore medievales, se desarrolla en la campiña italiana, donde los aristócratas, que huyen de la plaga que asola Florencia, se quedan varados sin sus entretenimientos habituales. Para pasar el tiempo, se cuentan historias, de las que se dice que Boccaccio cosechó un rico depósito de narrativa tradicional. El decameron más tarde sirvió como base para muchas otras obras del Renacimiento, incluidas varias de las obras de Shakespeare. No es de extrañar, entonces, que muchos de sus dramas se centren en la muerte y el lado más oscuro de la vida humana.

Las artes visuales de la época se centraron aún más directamente en las consecuencias de la Peste Negra. Una macabra fascinación por la muerte y el proceso de morir llena la pintura y la estatuaria de los siglos XIV y XV. De éstos han surgido muchas de las imágenes de la muerte más conocidas hoy: el Parca, el & quotbaile de la muerte, & quot y el famoso grabado de Albrecht D & uumlrer, & quotLos cuatro jinetes del Apocalipsis. & quot El énfasis de los artistas en la naturaleza democrática de la muerte, que roba ricos y pobres, nobles y campesinos, paganos y sacerdotes, abrió de par en par la puerta a un cuestionamiento general de la cultura sobre la que se había apoyado la síntesis medieval, como la derecho divino de los reyes y las construcciones de clase que unían a los siervos a la tierra. Ofreciendo poca ayuda & # 8212 mucha menos explicación o consuelo & # 8212, estos postulados empezaron a desmoronarse.

También allanó el camino hacia un comportamiento extremo. Al contemplar su mortalidad, muchas personas cedieron a la lascivia y la juerga, mientras que otras se volvieron hacia la religión y la piedad extrema. A pesar de la devastación generalizada tanto del clero como de la congregación, la Iglesia, irónicamente, se volvió más rica que nunca. Más de una persona en un intento desesperado por evitar que el Ángel de la Muerte entregó todas las posesiones mundanas a la Iglesia. Cuando estos dones de oración resultaron inútiles, la Iglesia, y el papado en Roma especialmente, terminaron con muchas bolsas de dinero y escrituras para aterrizar en toda Europa. Por lo tanto, el fracaso de la Iglesia en ganar la misericordia divina para su pueblo resultó ser uno de sus mercados alcistas más grandes de todos los tiempos, una ironía que no pasó desapercibida para sus laicos.

Y así, dondequiera que se oyera el grito de `` ¡Plaga! '', La desesperación se manifestaba y no solo en el arte y la literatura, sino también en extraños fenómenos sociales, uno de los cuales era flagelantes. Auto-torturadores profesionales que iban de pueblo en pueblo, los flagelantes se azotaban a sí mismos por una tarifa para traer el favor de Dios a una comunidad con la esperanza de evitar la peste bubónica & # 8212 según la lógica medieval, la Peste Negra era un castigo por el pecado, y su expiación debe ser pagados en términos físicos reales. Los flagelantes servían, entonces, como un medio para que la gente comprara esa remisión del pecado al precio de los "muchachos azotadores" migrantes. La Iglesia prohibió los flagelantes, aunque eso hizo poco por sofocarlos. La enfermedad y la muerte de todo tipo, al parecer, se sucedían rápidamente en una espiral de desesperación interminable.


IV. Las consecuencias positivas de la peste negra

Cuando la plaga amaina, el tráfico empeora. (Satírico desconocido)

Con todo eso, puede parecer difícil de creer, pero también hubo consecuencias positivas para la Peste Negra. Ante todo, mano de obra fue de repente de mucho mayor valor que antes. Por primera vez en siglos, los campesinos no estaban disponibles en cantidades prodigiosas y los nobles tenían dificultades para conseguir la mano de obra necesaria para sembrar sus campos y cosechar sus cosechas. Por lo tanto, el campesino de finales de la Edad Media se encontró con una demanda inesperada y sin precedentes, un cambio que sacudió a la sociedad europea hasta la médula.

Los reyes y los duques ahora tenían que negociar con sus trabajadores sobre las condiciones de trabajo, y las clases bajas pudieron exigir una mejor compensación por sus servicios. Los salarios aumentaron y en algunos lugares se duplicaron en el transcurso de solo un año. Al mismo tiempo, los precios estaban cayendo porque había menos gente para comprar bienes. Entonces, atrapados entre el aumento de los costos de producción y la caída de los ingresos, los señores de la clase media intentaron forzar un congelamiento de precios y, cuando no pudieron, muchos se rindieron y vendieron sus propiedades.

La convulsión social resultante aceleró las tendencias de la evolución social que ya estaban en marcha antes de la devastación. En particular, la peste negra terminó servidumbre en Europa & # 8212siervos eran esclavos virtuales, campesinos que fueron `` cotizados a la tierra '' y obligados a cultivar ciertas áreas por la única razón de que sus antepasados ​​tuvieron: el impacto de la peste en la sociedad es claramente visible cuando se comparan los lugares donde golpeó con fuerza con los que no lo hizo ' t. En Rusia, por ejemplo, donde la enfermedad nunca fue tan destructiva, la servidumbre continuó como institución social hasta bien entrado el siglo XIX. Como tal, Plague cambió algunas cosas para mejor.

El crecimiento de los derechos de los trabajadores fue, a su vez, el estímulo para otros cambios sociales en Europa, ya que los trabajadores de todo el continente comenzaron a luchar por sus derechos. Por ejemplo, en 1358 los trabajadores franceses, llamados colectivamente el Jacquerie, se rebeló en un esfuerzo por crear mejores condiciones de trabajo para los campesinos. Dos décadas más tarde, en 1378, los trabajadores italianos en Florencia hicieron lo mismo, y en 1381 los ingleses hicieron lo mismo en la La revuelta de los campesinos. Si estos trastornos resultaron en poco más que devastación y pillaje, solo demuestra que los trabajadores y sus líderes aún no estaban preparados para asumir las responsabilidades de administrar la vida en la corriente principal, no que su búsqueda de independencia y autogobierno fuera injustificada. No hay duda de que estos intentos de afirmar la equidad y la decencia comunes en el lugar de trabajo presagian la evolución de los sindicatos modernos. Por lo tanto, la peste negra precipitó algún cambio para bien, al menos entre los de la clase trabajadora que sobrevivieron a su ataque.

Además, a medida que el sistema señorial de orientación agrícola que había dominado la vida durante la Alta Edad Media fracasó lentamente, industria se elevó, otro beneficio que queda a raíz de la Peste Negra. Una vez que el mayor impacto de la enfermedad ya no se sintió, las ciudades de Europa se repoblaron más rápido que las comunidades más pequeñas en el campo. Esta nueva Europa urbanizada allanó el camino para una sociedad y una economía basadas en principios diferentes, sentando las bases para la vida moderna, una era en la que las ciudades, la industria y el comercio han llegado a predominar sobre la agricultura y la vida en el campo.

Y otro resultado positivo de la peste bubónica fue el desarrollo de medicamento como ciencia en Occidente. Mientras que a finales de la Edad Media los médicos islámicos habían estado defendiendo durante siglos medidas sensatas como la limpieza general y el valor de estudiar anatomía, los curanderos occidentales antes de 1347 todavía estaban agobiados por el desprecio medieval del cuerpo y antiguas falacias médicas como la teoría de la humores. Pero cuando la peste acabó con casi todos los médicos en Europa, al igual que el clero y los médicos, como los sacerdotes, atendieron a los moribundos y debido a esto estuvieron expuestos a una tasa más alta a la forma neumónica más virulenta de la peste, precipitó una enfermedad. cambio tanto de personal como de precepto. Irónicamente, entonces, la medicina occidental moderna debe mucho a Yersinia pestis, uno de sus fracasos más horribles.


V. Conclusión: ¿El fin de la peste bubónica?

El ADN no es el destino, sino la historia. . . . En algún lugar de su código genético está la historia de cada plaga, cada depredador, cada parásito y cada trastorno planetario que sus antepasados ​​lograron sobrevivir. (Sharon Moalem, Supervivencia de los más enfermos )

A. El post-mortem de la peste negra

El asalto de la peste a Occidente no terminó con la peste negra. Mucho después de 1352, los bubones continuaron creciendo intermitentemente por toda Europa & # 8212 en 1369, 1374-5, 1379, 1390, 1407 y así sucesivamente hasta 1722 & # 8212, pero la enfermedad nunca volvió a golpear al mundo moderno con la fuerza que lo hizo en 1347. . Aunque se registraron brotes particularmente virulentos en 1665 en Londres y hasta 1896 en Bombay (Mumbai), la tasa de infección y el porcentaje de la población muerta siempre se detuvo antes de alcanzar los niveles que tenía a mediados del siglo XIV y más importante, las recurrencias invariablemente resultaron estar localizadas. Esto plantea una pregunta importante: ¿por qué Plague no ha vuelto a golpear tan fuerte como lo hizo cuando lanzó la Peste Negra?

Tanto los historiadores como los médicos se han preguntado por este tema y, aunque se han sugerido muchas respuestas, ninguna ha ganado la aprobación general. Uno es que el general higiene de los europeos mejoraron después de la Edad Media, pero aunque es posible que la gente, de hecho, haya comenzado a bañarse más después del siglo XIV, las ratas y pulgas, que son fundamentales en la propagación de la peste, no adoptaron mejores niveles de salud. Fleas were certainly a persistent factor in human life until quite recently, so hygiene is not likely to be the reason Plague has never reappeared in as devastating a form as it was in the 1300's.

Since rats are crucial in spreading Plague, other explanations have centered on them. Some scholars, for instance, have cited the relatively recent spread of brown rats across Europe—brown rats tend to live away from humans—as opposed to black rats which were more predominant earlier and usually live in or around human communities. This theory, however, does not hold up either, since the areas of Europe infested with brown rats do not coincide with those which evidence a reduction in the scope and impact of Plague.

Another explanation centering on rats is that the European species, both brown and black, developed a resistance to Plague. But that, too, seems unlikely since immunological resistance in a population, especially one with as high a birth and death rate as rats have, tends to dwindle over time. So, even if at some point their immunity to the disease increased, European rats should have become susceptible to Plague again fairly quickly.

A scientist named Colin McEvedy has proposed a new theory which seems to have some merit. According to McEvedy, the failure of Yersinia pestis to reappear in as virulent a form as it had in the fourteenth century depended on a change in the microbial world, not in humans or any mammalian species. Whether his thesis is right or wrong, it makes sense to look below the surface of visible life, since this disease operates principally on a microscopic, not macroscopic, level.

Respecting the durable dictum of pathology, that a "less virulent parasite will replace a more virulent parasite over time," McEvedy has suggested that after the Black Death European rats became less susceptible to Plague because Yersinia pseudotuberculosis, a bacillus closely related to Yersinia pestis but considerably less virulent, appeared in their environment. Exposure to this pathogen would have provided rat communities with some immunological resistance to Plague. That means, when Yersinia pestis re-appeared after the 1350's, the European rat population didn't die off as catastrophically as they had before, because some rats had acquired resistance to bubonic plague bacteria from having dealt with its milder, less often fatal counterpart, Yersinia pseudotuberculosis.

While humans were not exposed to this bacillus in any significant way and thus its appearance provided our species with no direct benefit, a growing immunity among rats to Yersinia pestis made the disease's journey from city to city more difficult. That is, too many rats across Europe had gained resistance to Plague for the pathogen to build up the momentum necessary to launch an all-out epidemic like the Black Death. And so while it continued to flare up on occasion, bubonic plague failed to sweep the continent ever again the way it did in the mid-fourteenth century.

With that, it would seem we have finally reached the end of the history of the Black Death, but in fact we have not. For one, though controlled by antibiotics and much suppressed, bubonic plague is still a factor in human life. Even today, it remains endemic in Uganda, the western Arabic peninsula, Kurdistan, northern India and the Gobi desert, and lately there have been ever increasing numbers of cases documented in the United States, particularly among hunters of rockchucks in the American West. Moreover, the possibility always exists that through some mutation Yersinia pestis could once again rampage through rats and other mammals and, if it gains the ability to resist antibiotics, devastate the human population as well.

At the moment, however, that seems unlikely, and the work of modern medical researchers centers more on the plagues which threaten and ravage the world today: AIDS, Ebola, Dengue fever, avian flu and the like. These, for the most part, stem from viruses, not bacteria, and draw attention toward the effort to find cures for viral infections. Recent research, however, has shown that the barrier between the world of the virus and the bacillus is not as impermeable as it might seem. Statistical analysis of AIDS mortalities has turned up an intriguing connection between the diseases plaguing us today and the one our Eurasian predecessors endured. To wit, data suggest that people whose ancestors come from those areas of Europe which suffered most heavily during the Black Death coincide with populations today which exhibit lower rates of mortality from AIDS.

If this thesis is correct, it means that the exposure of their ancestors to Plague enhances the possibility that certain peoples will in general be able to resist AIDS more effectively. Thus, the past indeed has great bearing on the present—and the future!—and as the report about this theory says, "it will add to a growing recognition among scientists of the importance of epidemics in shaping human evolution." That's something all competent historians, no matter their ancestry, could have told you long ago.


The History of the Plague: Every Major Epidemic - History

Scientists Use DNA in Search for Answers to 6th Century Plague

By THOMAS H. MAUGH II, Times Staff Writer

By the middle of the 6th century, the Emperor Justinian had spread his Byzantine Empire around the rim of the Mediterranean and throughout Europe, laying the groundwork for what he hoped would be a long-lived dynasty.

His dreams were shattered when disease-bearing mice from lower Egypt reached the harbor town of Pelusium in AD 540. From there, the devastating disease spread to Alexandria and, by ship, to Constantinople, Justinian's capital, before surging throughout his empire.

By the time Justinian's plague had run its course in AD 590, it had killed as many as 100 million people -- half the population of Europe -- brought trade to a near halt, destroyed an empire and, perhaps, brought on the Dark Ages. Some historians think that the carnage may also have sounded the death knell for slavery as the high demand for labor freed serfs from their chains. Justinian's plague was a "major cataclysm," says historian Lester K. Little, director of the American Academy in Rome, "but the amount of research that has been done by historians is really minimal."

Little is hoping to do something about that. In December, he brought the world's plague experts together in Rome to lay the groundwork for an ambitious research program on the pandemic. A book resulting from the meeting will be published this year.

Modern techniques for studying DNA have begun answering long-standing questions about the evolution of the plague bacillus, how it infects humans and what can be done to counteract it.

While a 6th century plague might seem an esoteric subject, Little and others think that it has great relevance in a modern world that is continually threatened by emerging diseases. A second pandemic of plague struck Europe in the Middle Ages -- the so-called Black Death -- killing 25 million people and once more producing widespread social disruption.

A third pandemic began in China in the late 19th century and spread to North America, where a large reservoir of the disease remains active in animals throughout the Southwest.

An outbreak occurred in Los Angeles in 1924-25, but was contained.

Plague could become a tool of bioterrorists. Russian experts have long argued that plague is a much more frightening prospect than anthrax. As part of their germ war efforts during the Cold War, Soviet scientists developed strains of plague resistant to antibiotics used to cure infections. Unleashing such organisms could potentially have a devastating effect on modern society.

Understanding Justinian's plague could also lead to insights into other types of disasters, man-made and natural, adds UCLA historian Michael Morony.

"People were dying faster than they could be buried," he said. "I find myself wondering how society survived. That's a relevant question to try to understand."

Plague is caused by a bacillus called Yersinia pestis, identified in 1894 by the Swiss bacteriologist Alexandre Yersin. The bacterium once killed more than half the people it infected but is now routinely controlled by such antibiotics as streptomycin, gentamicin or tetracycline.

About 2,000 deaths from plague are still reported worldwide every year, a handful of them in the United States. Naturally occurring strains resistant to antibiotics have been observed recently, however, and scientists fear that their spread could lead to large outbreaks.

Y. pestis is carried by rats and other animals. It can be transmitted to humans by direct exposure to an infected animal. Most often, however, it is carried by fleas that bite the infected animals, then bite humans.

People bitten by such fleas develop agonizingly painful, egg-sized swellings of the lymph nodes -- called buboes -- in the neck, armpit and groin. Hence the name bubonic plague.

Some authorities recognize two other forms of plague, one called pulmonary or pneumonic, in which the lungs are affected, and one called septicemic, in which the organism invades the bloodstream, but all are the same disease, Little said.

Because of its possible use in bioterrorism, researchers have been actively studying the plague organism. In October, a British team from the Sanger Center in Cambridge reported that they had decoded the complete DNA sequence of Y. pestis, a feat that could help to control outbreaks.

"The genome sequence we have produced contains every possible drug or vaccine target for the organism," said Dr. Julian Parkhill, the team's leader.

Genetics shows that the closest relative of Y. pestis is a gut bacterium called Yersinia pseudotuberculosis, which is transmitted through food and water and which causes diarrhea, gastroenteritis and other intestinal problems, but is rarely fatal. Y. pseudotuberculosis may be the immediate ancestor of Y. pestis, but it is not transmitted by fleas. Last month, researchers apparently discovered why.

Bacteriologist B. Joseph Hinnebusch and his colleagues at the National Institutes of Health's Rocky Mountain Laboratories in Montana reported that the key is a gene called PDL, which is carried by the plague bacterium, but not by the one that causes diarrhea.

Although they do not yet know how it works, PDL allows Y. pestis to survive in the gut of the rat flea. Artificially produced strains of the bacterium without the gene are destroyed in the flea's gut and thus cannot be transmitted to humans.

Hinnebusch and his colleagues believe the bacterium acquired the gene from other soil bacteria by a process called horizontal transfer, somewhat akin to a form of bacterial sex. The transfer probably took place 1,500 to 20,000 years ago, they said, setting the stage for full-scale epidemics of plague. "Our research illustrates how a single genetic change can profoundly affect the evolution of disease," Hinnebusch said.

Some scholars have argued that Y. pestis was not the cause of the Black Death and, by implication, of Justinian's plague as well. Jean Durliat, a French expert on the Byzantine Empire, argued in the 1980s that contemporary literary accounts of Justinian's plague were overblown and exaggerated, and not supported by archeological evidence.

Last year, British historians Susan Scott and Christopher Duncan published "Biology of Plagues," arguing that death spread through Europe much too rapidly in the 14th century to be caused by Y. pestis.

They believe that the Black Death must have spread through human-to-human contact and argue that it might have been caused by the Ebola virus or something similar.

Anthropologist James Wood of Pennsylvania State University made a similar argument last month at a meeting in Buffalo, N.Y.

"This disease appears to spread too rapidly among humans to be something that must first be established in wild rodent populations, like bubonic plague," Wood said. "An analysis of monthly mortality rates [among priests] during the epidemic shows a 45-fold greater risk of death than during normal times, far higher than usually associated with bubonic plague."

But molecular biology may be on the brink of answering questions that history cannot. One unique feature of the plague virus is that it accumulates inside the teeth of its victims, where its DNA can be protected for centuries, or perhaps even longer.

Molecular biologists Michel Drancourt and Olivier Dutour of the University of the Mediterranean in Marseilles, France, reported in 1998 that they had identified Y. pestis DNA in human remains dating from 1590 and 1722. Two years later, they reported a similar finding in remains dating from 1348.

That evidence is "pretty impressive," said Little, and indicates that Y. pestis at the very least played a role in the Black Death.

The Marseilles team is continuing to study other remains from the period to document how widespread the infections were. Meanwhile, archeologists are searching for plague cemeteries from the time of Justinian to perform similar studies.

Archeologist Michael McCormick of Harvard University has already identified eight mass graves in the Gaza Strip, Turkey and Italy where he expects to find human remains dating from the 6th to the 8th centuries. Remains have yet to be exhumed, however.

Some researchers speculate that a particularly virulent form of Y. pestis was responsible for Justinian's plague or the Black Death, just as an unusually pathogenic form of the influenza virus caused the worldwide flu pandemic in the early 20th century. Analysis of human remains could yield clues.

Theoretically, McCormick said, if DNA is found in the remains, it could be possible to grow the organisms in the laboratory and see if it is, in fact, more virulent.

One of the "major social issues" arising from the great mortality of the plague "is that it tends to raise the value of labor," Little said. "There are not enough workers around anymore. You can't find servants and, when you do find someone, they tend to charge outrageous amounts."

Little and others believe that this increased premium on labor was the final blow to slavery during the Justinian plague and that it similarly brought an end to serfdom during the Black Death.

Historians obviously still have a lot to learn about these pandemics, but valuable first steps have been taken, Little said. With the increasing assistance of molecular biologists, he added, the final pieces of the puzzle may now fall into place.


Why we're so fascinated by the plague

Centuries on from the Black Death, people around the world continue to be transfixed by the plague in a way they're not by other diseases.

These days, the plague is hardly the biggest health risk facing many countries. In 2017 alone, 219 million people caught malaria and 435,000 people died of the disease. By contrast, between 2010 and 2015, 584 people died of the plague worldwide, according to the World Health Organization.

While the plague can be deadly if untreated, patients can easily be treated with antibiotics. After the plague diagnosis in China, the Chinese Center for Disease Control and Prevention said there was an extremely low risk of it spreading, state media China Daily reported.

But even if the disease isn't a major threat for most countries, it still interests scientists and historians, who are continuing to make discoveries about the Black Death, despite it occurring hundreds of years ago.

Greatrex, from Hong Kong University, said the plague continued to be haunted by its history. "You hear of the plague, and instantly you think of Black Death which ravages Europe, it has that enormous historical baggage," he said. "It's where lots of our ideas about what it means to have an epidemic comes from."

Black, the historian, said the fascination with the Black Death comes from a deep cultural memory in the Middle East and Europe, where the disease was written about for centuries.

However, he said other diseases — such as malaria and Ebola — should be of greater concern.

"It's so central to Western identity," he said. "It's part of our past, where something like malaria, which is so much more devastating in the last century, it doesn't interest us."


Epidemics

Epidemics can bring devastation to a community. But past epidemics have taught us valuable lessons about how to deal with infectious diseases and about the communities that experienced them.

An infectious disease reaches epidemic proportions when it spreads to a large number of people in a relatively short amount of time. Humans have experienced epidemics for as long as they have lived together in communities. But once people started to travel around the world in significant numbers, they carried infectious diseases with them and epidemics became pandemics—disease outbreaks on global proportions.

The Black Death, as the plague was called in the 1200s, was one of the earliest pandemics that we know about. In many ways it defined how people would respond to large-scale outbreaks of disease in the future. Some of the measures developed to fight the plague are still used today. The world experienced two subsequent plague pandemics.

Smallpox is another epidemic disease that has existed in communities for centuries. But it has a unique place in the history of epidemics as the only infectious disease to be totally eradicated from all human populations.

The story of smallpox is intimately related to the story of vaccination, the technique developed by William Jenner to prevent people catching smallpox. Vaccination has been hugely successful in preventing and controlling the spread of infectious diseases but since its earliest days vaccination has caused controversy.

At the start of the 1900s, most infectious diseases were in decline, but incidents of poliomyelitis (polio) began to rise, reaching epidemic proportions by mid-century. Working out why this previously rare disease of childhood (also known as infantile paralysis) was on the rise and impacting whole communities was a true medical detective story.

Bubonic plague: the first pandemic

The impact of the bubonic plague epidemics of the past still echo across the centuries, reminding us of the devastation that disease can inflict on whole communities.

Smallpox and the story of vaccination

Smallpox and vaccination are intimately connected. Jenner developed the first vaccine to prevent smallpox infections. And the success of his vaccine led to the global eradication of smallpox and the development of many more life-saving vaccines.

Polio: a 20th century epidemic

While many infectious diseases began to decline by the end of the 1800s, incidents of polio increased to epidemic proportions. What was going on?

The iron lung

This coffin-shaped contraption was used for the most dangerous forms of polio, when the disease paralysed the lungs. It saved the lives of thousands of polio victims who couldn't breathe on their own.

Epidemiology: the public health science

Epidemiology is the science dealing with the spread and control of diseases and other factors relating to health in populations and other groups.


An Epidemic Every 100 years: Plague of 1720, Cholera of 1820, Spanish Flu of 1920, Coronavirus of 2020 – Is it Just a Coincidence!

There is a theory that every 100 years a pandemic erupts on the planet. It might be a coincidence, but the chronological accuracy is troubling.

In 1720 there was a plague, in 1820 – cholera, and in 1920 – Spanish flu…

Many researchers say that the current coronavirus epidemic resembles the events of previous centuries.

The logical question arises: what if these pandemics were artificially staged by some sinister force? Maybe a secret organization?

In 1720, there was the last large-scale bubonic plague pandemic, also called the great plague of Marseille. The catastrophic plague led to the death of 100,000 people. It is assumed that the bacteria are spread by flies infected with this bacteria.

The first cholera epidemic occurred on the centenary of the 1720 pandemic. It has affected Asian countries – the Philippines, Indonesia, and Thailand. Interestingly, about 100,000 people were killed in this epidemic. The pandemic is said to have started with people who drank water from lakes contaminated with this bacteria.

The Spanish flu appeared 100 years ago, at a time when people were battling the H1N1 flu virus, which had undergone a genetic mutation, which made it much more dangerous than the normal virus. This virus infected 500 million people and killed more than 100 million people in the world, this pandemic was the deadliest in history.

It seems like history repeats itself every 100 years, is it just a coincidence?

Today, China faces a major pandemic and has spread to South Korea, Iran, Italy, and other countries. More than 77,000 have been infected, over 2,000 have died. But every day the situation gets worse.

The worst part is that air travel and modern technology are accelerating the spread of the virus worldwide. And how it will end, only God knows …


Sixth Cholera Pandemic (1910-1911)

Death Toll: 800,000+
Cause: Cholera
Like its five previous incarnations, the Sixth Cholera Pandemic originated in India where it killed over 800,000, before spreading to the Middle East, North Africa, Eastern Europe and Russia. The Sixth Cholera Pandemic was also the source of the last American outbreak of Cholera (1910–1911). American health authorities, having learned from the past, quickly sought to isolate the infected, and in the end only 11 deaths occurred in the U.S. By 1923 Cholera cases had been cut down dramatically, although it was still a constant in India.


4 America

Then came the disease epidemics of the Americas. Smallpox first arrived in the colonies of Florida, Carolina, and Virginia in 1519 and devastated the native population after being brought by the colonizing Europeans. [8] It reached Massachusetts in 1633. Due to the fact that the so-called New and Old Worlds were so far removed, the Native Americans had little, if any, immune resistance to the viruses of Europe, like measles, plague, and especially smallpox.

Smallpox was particularly brutal and spread to Central and South America as well, greatly infecting the Aztec Empire. In just 100 years, half the time of the Plague of Justinian, it wiped out 90 percent of the Aztec population, a drop from 17 million people to only 1.3 million. These diseases killed so many that only an estimated 530,000 Native Americans were left alive by 1900. This makes the American plagues some of the worst of recorded human history.


Pandemics and the Shape of Human History

Outbreaks have sparked riots and propelled public-health innovations, prefigured revolutions and redrawn maps.

What’s often referred to as the first pandemic began in the city of Pelusium, near modern-day Port Said, in northeastern Egypt, in the year 541. According to the historian Procopius, who was alive at the time, the “pestilence” spread both west, toward Alexandria, and east, toward Palestine. Then it kept on going. In his view, it seemed to move almost consciously, “as if fearing lest some corner of the earth might escape it.”

The earliest symptom of the pestilence was fever. Often, Procopius observed, this was so mild that it did not “afford any suspicion of danger.” But, within a few days, victims developed the classic symptoms of bubonic plague—lumps, or buboes, in their groin and under their arms. The suffering at that point was terrible some people went into a coma, others into violent delirium. Many vomited blood. Those who attended to the sick “were in a state of constant exhaustion,” Procopius noted. “For this reason everybody pitied them no less than the sufferers.” No one could predict who was going to perish and who would pull through.

In early 542, the plague struck Constantinople. At that time, the city was the capital of the Eastern Roman Empire, which was led by the Emperor Justinian. A recent assessment calls Justinian “one of the greatest statesmen who ever lived.” Another historian describes the first part of his reign—he ruled for almost forty years—as “a flurry of action virtually unparalleled in Roman history.” In the fifteen years before the pestilence reached the capital, Justinian codified Roman law, made peace with the Persians, overhauled the Eastern Empire’s fiscal administration, and built the Hagia Sophia.

As the plague raged, it fell to Justinian, in Procopius’ words, to “make provision for the trouble.” The Emperor paid for the bodies of the abandoned and the destitute to be buried. Even so, it was impossible to keep up the death toll was too high. (Procopius thought it reached more than ten thousand a day, though no one is sure if this is accurate.) John of Ephesus, another contemporary of Justinian’s, wrote that “nobody would go out of doors without a tag upon which his name was written,” in case he was suddenly stricken. Eventually, bodies were just tossed into fortifications at the edge of the city.

The plague hit the powerless and the powerful alike. Justinian himself contracted it. Among the lucky, he survived. His rule, however, never really recovered. In the years leading up to 542, Justinian’s generals had reconquered much of the western part of the Roman Empire from the Goths, the Vandals, and other assorted barbarians. After 542, the Emperor struggled to recruit soldiers and to pay them. The territories that his generals had subdued began to revolt. The plague reached the city of Rome in 543, and seems to have made it all the way to Britain by 544. It broke out again in Constantinople in 558, a third time in 573, and yet again in 586.

The Justinianic plague, as it became known, didn’t burn itself out until 750. By that point, there was a new world order. A powerful new religion, Islam, had arisen, and its followers ruled territory that included a great deal of what had been Justinian’s empire, along with the Arabian Peninsula. Much of Western Europe, meanwhile, had come under the control of the Franks. Rome had been reduced to about thirty thousand people, roughly the population of present-day Mamaroneck. Was the pestilence partly responsible? If so, history is written not only by men but also by microbes.

Just as there are many ways for microbes to infect a body, there are many ways for epidemics to play out in the body politic. Epidemics can be short-lived or protracted, or, like the Justinianic plague, recurrent. Often, they partner with war sometimes the pairing favors the aggressor, sometimes the aggressed. Epidemic diseases can become endemic, which is to say constantly present, only to become epidemic again when they’re carried to a new region or when conditions change.

To this last category belongs smallpox, dubbed the speckled monster, which may have killed more than a billion people before it was eradicated, in the mid-twentieth century. No one knows exactly where smallpox originated the virus—part of the genus that includes cowpox, camelpox, and monkeypox—is believed to have first infected humans around the time that people began domesticating animals. Signs of smallpox have been found in Egyptian mummies, including Ramses V, who died in 1157 B.C. The Romans seem to have picked up the pox near present-day Baghdad, when they went to fight one of their many enemies, the Parthians, in 162. The Roman physician Galen reported that those who came down with the new disease suffered a rash that was “ulcerated in most cases and totally dry.” (The epidemic is sometimes referred to as the Plague of Galen.) Marcus Aurelius, the last of the so-called Five Good Emperors, who died in 180, may also have been a smallpox victim.

By the fifteenth century, as Joshua S. Loomis reports in “Epidemics: The Impact of Germs and Their Power Over Humanity” (Praeger), smallpox had become endemic throughout Europe and Asia, meaning that most people were probably exposed to it at some point in their lives. Over all, the fatality rate was a terrifying thirty per cent, but among young children it was much higher—more than ninety per cent in some places. Loomis, a professor of biology at East Stroudsburg University, writes that the danger was so grave that “parents would commonly wait to name their children until after they had survived smallpox.” Anyone who made it through acquired permanent immunity (though many were left blind or horribly scarred). This dynamic meant that every generation or so there was a major outbreak, as the number of people who had managed to avoid getting infected as children slowly rose. It also meant, as Loomis rather cavalierly observes, that Europeans enjoyed a major advantage as they “began exploring distant lands and interacting with native populations.”

Alfred W. Crosby, the historian who coined the phrase “the Columbian Exchange,” also coined the term “virgin soil epidemic,” defined as one in which “the populations at risk have had no previous contact with the diseases that strike them and are therefore immunologically almost defenseless.” The first “virgin soil epidemic” in the Americas—or, to use another one of Crosby’s formulations, “the first New World pandemic”—began toward the end of 1518. That year, someone, presumably from Spain, carried smallpox to Hispaniola. This was a quarter of a century after Columbus ran aground on the island, and the native Taíno population had already been much reduced. The speckled monster laid waste to those who remained. Two friars, writing to the King of Spain, Charles I, in early 1519, reported that a third of the island’s inhabitants were stricken: “It has pleased Our Lord to bestow a pestilence of smallpox among the said Indians, and it does not cease.” From Hispaniola, smallpox spread to Puerto Rico. Within two years, it had reached the Aztec capital of Tenochtitlán, in what’s now Mexico City, a development that allowed Hernán Cortés to conquer the capital, in 1521. A Spanish priest wrote, “In many places it happened that everyone in a house died, and, as it was impossible to bury the great number of dead, they pulled down the houses over them.” Smallpox seems to have reached the Incan Empire before the Spaniards did the infection raced from one settlement to the next faster than the conquistadores could travel.

It’s impossible to say how many people died in the first New World pandemic, both because the records are sketchy and because Europeans also brought with them so many other “virgin soil” diseases, including measles, typhoid, and diphtheria. In all, the imported microbes probably killed tens of millions of people. “The discovery of America was followed by possibly the greatest demographic disaster in the history of the world,” William M. Denevan, a professor emeritus at the University of Wisconsin-Madison, has written. This disaster changed the course of history not just in Europe and the Americas but also in Africa: faced with a labor shortage, the Spanish increasingly turned to the slave trade.

The word “quarantine” comes from the Italian quaranta, meaning “forty.” As Frank M. Snowden explains in “Epidemics and Society: From the Black Death to the Present” (Yale), the practice of quarantine originated long before people understood what, exactly, they were trying to contain, and the period of forty days was chosen not for medical reasons but for scriptural ones, “as both the Old and New Testaments make multiple references to the number forty in the context of purification: the forty days and forty nights of the flood in Genesis, the forty years of the Israelites wandering in the wilderness . . . and the forty days of Lent.”

The earliest formal quarantines were a response to the Black Death, which, between 1347 and 1351, killed something like a third of Europe and ushered in what’s become known as the “second plague pandemic.” As with the first, the second pandemic worked its havoc fitfully. Plague would spread, then abate, only to flare up again.

During one such flareup, in the fifteenth century, the Venetians erected lazarettos—or isolation wards—on outlying islands, where they forced arriving ships to dock. The Venetians believed that by airing out the ships they were dissipating plague-causing vapors. If the theory was off base, the results were still salubrious forty days gave the plague time enough to kill infected rats and sailors. Snowden, a professor emeritus at Yale, calls such measures one of the first forms of “institutionalized public health” and argues that they helped legitimatize the “accretion of power” by the modern state.

There’s a good deal of debate about why the second pandemic finally ended one of the last major outbreaks in Europe occurred in Marseille in 1720. But, whether efforts at control were effective or not, they often provoked, as Snowden puts it, “evasion, resistance, and riot.” Public-health measures ran up against religion and tradition, as, of course, they still do. The fear of being separated from loved ones prompted many families to conceal cases. And, in fact, those charged with enforcing the rules often had little interest in protecting the public.

Consider the case of cholera. In the ranks of dread diseases, cholera might come in third, after the plague and smallpox. Cholera is caused by a comma-shaped bacterium, Vibrio cholerae, and for most of human history it was restricted to the Ganges Delta. Then, in the eighteen-hundreds, steamships and colonialism sent Vibrio cholerae travelling. The first cholera pandemic broke out in 1817 near Calcutta. It moved overland to modern-day Thailand and by ship to Oman, whence it was carried down to Zanzibar. The second cholera pandemic began in 1829, once again in India. It wound its way through Russia into Europe and from there to the United States.

In contrast to plague and smallpox, which made few class distinctions, cholera, which is spread via contaminated food or water, is primarily a disease of urban slums. When the second pandemic struck Russia, Tsar Nicholas I established strict quarantines. These may have slowed the spiral of spread, but they did nothing to help those already infected. The situation, according to Loomis, was exacerbated by health officials who indiscriminately threw together cholera victims and people suffering from other ailments. It was rumored that doctors were purposefully trying to kill off the sick. In the spring of 1831, riots broke out in St. Petersburg. One demonstrator returning from a melee reported that a doctor had “got a coupl’ve rocks in the neck he sure won’t forget us for a long time.” The following spring, cholera riots broke out in Liverpool. Once again, doctors were the main targets they were accused of poisoning cholera victims and turning them blue. (Cholera has been called the “blue death” because those suffering from the disease can get so dehydrated that their skin becomes slate-colored.) Similar riots broke out in Aberdeen, Glasgow, and Dublin.

In 1883, during the fifth cholera pandemic, the German physician Robert Koch established the cause of the disease by isolating the Vibrio cholerae bacterium. The following year, the pandemic hit Naples. The city dispatched inspectors to confiscate suspect produce. It also sent out disinfection squads, which arrived at the city’s tenements with guns drawn. Neapolitans were, understandably, skeptical of both the inspectors and the squads. They responded with an impressive sense of humor, if not necessarily a keen understanding of epidemiology. Demonstrators showed up at city hall with baskets of overripe figs and melons. They proceeded, Snowden writes, “to consume the forbidden fruit in enormous quantities while those who watched applauded and bet on which binger would eat the most.”

Eight years later, while the fifth pandemic raged on, one of the most violent cholera riots broke out in what’s now the Ukrainian city of Donetsk. Scores of shops were looted, and homes and businesses were burned. The authorities in St. Petersburg responded to the violence by cracking down on workers accused of promoting “lawlessness.” According to Loomis, the crackdown prompted more civil unrest, which in turn prompted more repression, and, thus, in a roundabout sort of way, cholera helped “set the stage” for the Russian Revolution.

The seventh cholera pandemic began in 1961, on the Indonesian island of Sulawesi. During the next decade, it spread to India, the Soviet Union, and several nations in Africa. There were no mass outbreaks for the next quarter century, but then one hit Peru in 1991, claiming thirty-five hundred lives another outbreak, in what is now the Democratic Republic of the Congo, in 1994, claimed twelve thousand.

By most accounts, the seventh pandemic is ongoing. In October, 2010, cholera broke out in rural Haiti, then quickly spread to Port-au-Prince and other major cities. This was nine months after a magnitude-7.0 earthquake had devastated the country. Rumors began to circulate that the source of the outbreak was a base that housed United Nations peacekeeping troops from Nepal. Riots occurred in the city of Cap-Haïtien at least two people were killed, and flights carrying aid to the country were suspended. For years, the U.N. denied that its troops had brought cholera to Haiti, but it eventually admitted that the rumors were true. Since the outbreak began, eight hundred thousand Haitians have been sickened and nearly ten thousand have died.

Epidemics are, by their very nature, divisive. The neighbor you might, in better times, turn to for help becomes a possible source of infection. The rituals of daily life become opportunities for transmission the authorities enforcing quarantine become agents of oppression. Time and time again throughout history, people have blamed outsiders for outbreaks. (On occasion, as in the case of the U.N. peacekeeping troops, they’ve been right.) Snowden recounts the story of what happened to the Jews of Strasbourg during the Black Death. Local officials decided that they were responsible for the pestilence—they had, it was said, poisoned the wells—and offered them a choice: convert or die. Half opted for the former. On February 14, 1349, the rest “were rounded up, taken to the Jewish cemetery, and burned alive.” Pope Clement VI issued papal bulls pointing out that Jews, too, were dying from the plague, and that it wouldn’t make sense for them to poison themselves, but this doesn’t seem to have made much difference. In 1349, Jewish communities in Frankfurt, Mainz, and Cologne were wiped out. To escape the violence, Jews migrated en masse to Poland and Russia, permanently altering the demography of Europe.

Whenever disaster strikes, like right about now, it’s tempting to look to the past for guidance on what to do or, alternatively, what not to do. It has been almost fifteen hundred years since the Justinianic plague, and, what with plague, smallpox, cholera, influenza, polio, measles, malaria, and typhus, there are an epidemic number of epidemics to reflect on.


Ver el vídeo: CAT GAMES - Catching Mice! Entertainment Video for Cats to Watch. (Diciembre 2021).