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Volverse Paleo: lo que en realidad comió el hombre prehistórico

Volverse Paleo: lo que en realidad comió el hombre prehistórico

Recientemente popular en los círculos de la salud, la dieta Paleo fue creada en la década de 1970 por el gastroenterólogo Walter Voegtlin. Fue el primero en sugerir que comer como nuestros antepasados ​​paleolíticos podría hacer que los humanos modernos sean más saludables. Un regreso a la dieta de nuestros antepasados, según Voegtlin y muchos otros médicos y nutricionistas después de él, podría reducir drásticamente la incidencia de la enfermedad de Crohn, diabetes, obesidad e indigestión, entre otras dolencias. Pero, ¿cómo se compara nuestra versión moderna de la dieta Paleo con lo que comían realmente nuestros antepasados?

A primera vista, la dieta Paleo tiene muchas cosas en común con lo que habría comido el hombre paleolítico real. La dieta se compone principalmente de carnes y pescados que podrían haber sido cazados por el hombre prehistórico y materia vegetal que se habría recolectado, incluidos frutos secos, semillas, verduras y frutas. Se evitan todos los granos y harinas procesadas, ya que la edad prehistórica es anterior al cultivo de cultivos. Los productos lácteos están prohibidos: el hombre primitivo no criaba animales para obtener carne o leche. La miel es el único azúcar permitido en la dieta, ya que el azúcar refinado que conocemos no existía. Y la ingesta de sal es limitada, ya que nuestros antepasados ​​no tenían exactamente saleros listos hace 20.000 años. Los alimentos procesados ​​en cualquier forma están prohibidos y se supone que la carne se alimenta con pasto, ya que se asemeja más a la dieta natural de los animales vagabundos.

Pero los críticos afirman que la dieta Paleo simplifica drásticamente lo que comía el hombre prehistórico. Si bien la dieta Paleo enfatiza la carne y el pescado, no está claro que las proteínas formaran la mayoría de las dietas prehistóricas reales. Al igual que con nuestros hábitos alimentarios modernos, las dietas en la era Paleolítica habrían variado enormemente según la ubicación. Los grupos que se asentaron en lugares desérticos no habrían tenido acceso a pescado y probablemente poca carne para comer. Nueces, semillas e incluso insectos habrían jugado un papel importante en sus dietas. Los grupos que vivían en áreas más frías tenían poco acceso a verduras o frutas frescas. Su dieta habría sido casi exclusivamente a base de carne, y comerían todas las partes del animal para compensar las deficiencias dietéticas causadas por la falta de productos frescos. Los críticos señalan que las dietas Paleo modernas no tienen en cuenta estos detalles.

Sin embargo, el aspecto más controvertido de la dieta Paleo son las afirmaciones que hacen sus defensores sobre su capacidad para mejorar la salud en general. Si bien la mayoría de los estadounidenses sin duda se beneficiarían de consumir más frutas y verduras, es difícil demostrar que el hombre prehistórico era de alguna manera más saludable que sus contrapartes modernas. Después de todo, la mayoría de los niños murieron antes de los 15 años, y solo en raras ocasiones los adultos pasaron de los 40. Y un estudio reciente en The Lancet reveló tasas alarmantemente altas de aterosclerosis, o arterias endurecidas, en momias antiguas: 47 de las 137 momias estudiadas fueron sospechosos de tener la enfermedad, poniendo en duda la teoría de que nuestros antepasados ​​tenían dietas mucho más saludables que nosotros ahora.

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Descubrimiento arqueológico en Florida: huesos del hombre prehistórico, animales encontrados juntos

Los hombres y las mujeres comían bien: conejos, tapir, bisontes y quizás un mamut. Mataron con armas hechas de piedra caliza y pedernal. Cocinaron en un pozo de fuego, cuyos restos fueron enterrados junto a una higuera estranguladora en el bosque al sur de aquí.

Y vivieron hace mucho tiempo, hace al menos 10.000 años, mucho más tiempo de lo que nadie sabía que el hombre y la bestia estaban juntos en lo que entonces eran las sabanas templadas del sur de Florida durante la última Edad de Hielo.

El martes, calificándolo de un descubrimiento arqueológico importante, los científicos revelaron estos hallazgos preliminares de una excavación de tres meses en un sitio notablemente bien conservado. Su principal excitación fue por los miles de fragmentos de huesos, algunos de ellos humanos, el resto animales.

Es raro encontrar tales restos prehistóricos del hombre y la bestia juntos. El sitio promete contar mucho sobre los primeros humanos que los científicos llaman paleoindios y sobre sus herramientas, su salud, su dieta y su búsqueda de presas en la punta de la península de Florida, ahora condado de Dade.

“Se han encontrado restos humanos anteriores en América del Norte, pero solo un puñado de sitios tienen al hombre en una asociación tan clara con los animales extintos de la Edad del Hielo”, dijo Robert S. Carr, arqueólogo del condado y jefe de la excavación. “Una cosa es decir que estaban vivos al mismo tiempo, pero otra cosa es encontrarlos juntos.

“Y hemos encontrado huesos de cóndores, mamuts, bisontes, animales que nunca antes se habían encontrado tan al sur. Y todo está muy bien estratificado, una capa ordenada diferente de la siguiente ".

El sitio en sí tiene un aspecto modesto, no más grande que un ring de boxeo, apenas lo suficientemente profundo como para sostener a un hombre de pie. Se encuentra no muy lejos de Old Cutler Road, una importante ruta de dos carriles hacia los barrios ricos al sur de Miami. Está rodeado de bosque venenoso, gumbo-limbo y robles.

Pero hace 100 siglos, especulan los científicos, este lugar húmedo y muy sombreado era una cueva de piedra caliza que ofrecía el atractivo de refugio.

La piedra quemada y los restos de animales quemados sugieren que los hombres construyeron un hogar amplio, lo suficientemente grande para asar un búfalo.

Y más profundamente en el agujero, los huesos roídos sugieren que este lugar fue una vez una "guarida de carnívoros", un lugar donde jaguares y lobos terribles, monstruos de quizás 350 libras, arrastraron su presa.

Sin embargo, ninguna de las pruebas ha sido fechada por carbono, el proceso que determina la edad de los fósiles.

La comunidad científica esperará ansiosamente esas pruebas, que Carr dijo que ya han comenzado.

"Si hay una coexistencia, si los humanos y los animales estuvieran juntos en la misma edad, sería una adición notable", dijo George Jefferson, curador asistente del Museo George C. Page en los pozos de alquitrán de La Brea en Los Ángeles.

Los restos humanos en La Brea, por ejemplo, se remontan a 9.000 años, los animales extintos a unos 11.000 años. No hay superposición, dijo Jefferson.

Algunos científicos teorizan que el hombre y las bestias prehistóricas coexistieron hace unos 11.000 años. Luego, una rápida invasión humana llevó a la extinción de los animales.

“Todos los sitios de mamíferos extintos que se han fechado. . . muestran que los animales desaparecieron hace 11.000 años, 10.500 en la estimación externa ”, dijo Paul S. Martin, un proponente de esa teoría y profesor de geociencias en la Universidad de Arizona.

"Si el (nuevo) sitio de fósiles puede mostrar una buena ocupación humana de 10.000 años, sería necesario volver a la mesa de dibujo".

Curiosamente, fueron los intrusos quienes se toparon por primera vez con esta bonanza arqueológica en 1979. Mientras buscaban madera dura para hacer mangos de cuchillos, encontraron algunos dientes de animales. Se los entregaron a Carr, quien se dio cuenta de inmediato de su posible significado.

Gran parte del sur de Florida es un terreno rico para los arqueólogos, aunque muchos de los sitios más prometedores son excavados por excavadoras. El desarrollo ha perturbado gran parte del pasado de forma irremediable.

En este caso, la propiedad pertenece a los herederos de Charles Deering, uno de los hombres más ricos que jamás haya pasado sus inviernos al calor del sol de Florida.

"El paquete estaba a la venta, pero es difícil decir qué pasará ahora", dijo J. Deering Danielson, uno de esos herederos. "No creo que la excavación lleve mucho más tiempo, así que esperaremos y veremos".

Los artefactos pertenecen a la familia Deering, que los donará al Museo del Estado de Florida en Gainesville y a la Conservación Histórica de Miami, dijo Danielson.


Lo siento, gente paleo: los cereales son parte de la dieta humana

Hay muchas versiones de la dieta Paleo moderna, que se supone que se basa en una versión parcial o simulada de la dieta de los humanos durante la era Paleolítica (comenzando hace unos 2,5 millones de años y terminando hace unos 10.000 años con el advenimiento de la agricultura). Todas estas variantes comparten una oposición al consumo de granos, como cebada, trigo, arroz, quinua, kasha, avena, mijo, amaranto, maíz, sorgo, centeno y triticale.

Esa postura anti-grano se basa en la creencia de que, dado que el hombre del Paleolítico no comía granos, nosotros tampoco deberíamos hacerlo.

La arqueología ahora está probando que el hombre paleolítico, de hecho, comía granos. Toda la premisa de la postura anti-cereales de la dieta Paleo es falsa.

Sin embargo, los fanáticos de la dieta paleo tienen razón en una cosa: el consumo de pan industrial y granos industriales juega un papel importante en la crisis de salud. Pero es la versión industrial del consumo de granos, el monocultivo de trigo moderno mutado en grandes cantidades y sin fermentar, lo que causa problemas de salud, no los granos en sí.

De hecho, recientemente ha surgido una fuerte evidencia de que los humanos y los antepasados ​​prehumanos han estado comiendo pastos y plantas similares a los pastos durante aproximadamente 4 millones de años, lo que finalmente llevó a las personas a centrarse en las semillas de esos pastos en forma de granos.

¿Cómo sucedió este malentendido? La evidencia arqueológica se inclina hacia materiales que sobreviven a los siglos, como piedra, hueso y otros objetos duros. Los materiales blandos (como los granos) no sobreviven a menos que se usen objetos duros para procesarlos. Incluso entonces, es poco probable que los residuos de alimentos reales se detecten milenios después.

Afortunadamente, el avance de la tecnología nos permite descubrir qué comían realmente los pueblos antiguos sin depender exclusivamente de huesos y herramientas sobrevivientes.

Cuando el concepto Paleo fue popularizado por primera vez en 1975 por Walter L. Voegtlin, e incluso cuando Loren Cordain publicó su influyente libro La dieta Paleo en 2002, había poca evidencia material para el consumo de granos del Paleolítico. Esa falta de evidencia, combinada con la ausencia de granos en las dietas de los grupos de cazadores-recolectores que quedan en la actualidad, lleva a la creencia de que el consumo de granos no era parte de la dieta del Paleolítico.

La evidencia más antigua que tenemos de la domesticación de granos se remonta a hace unos 10.500 años. Pero la evidencia directa del procesamiento de granos silvestres para la alimentación se remonta a mucho antes de la domesticación.

Se encontraron morteros y majas con granos reales incrustados en los poros en Israel que datan de hace 23.000 años, según un 2004 procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias papel. Tenga en cuenta que los granos procesados ​​fueron cebada silvestre y posiblemente trigo silvestre. Esta es una evidencia directa e inequívoca de que los humanos comían granos en las profundidades del Paleolítico superior y 13.000 años antes del final del Paleolítico y el comienzo de los granos domesticados, la agricultura y la civilización.

Un artículo publicado en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias detalla los nuevos descubrimientos de residuos de harina de la era paleolítica en piedras de moler de 30.000 años de antigüedad encontradas en Italia, Rusia y la República Checa. Los residuos de granos provienen de una especie silvestre de espadaña y los granos de una hierba llamada Brachypodium, que ofrecen un paquete nutricional comparable al trigo y la cebada.

Los arqueólogos publicaron un artículo en la edición de diciembre de 2009 de Ciencias revelando su descubrimiento en Mozambique de herramientas de piedra con miles de residuos de granos silvestres que datan de hace 105.000 años, durante el Paleolítico Medio. El grano era el sorgo, un antepasado del sorgo moderno que se utiliza incluso hoy en día en papillas, panes y cerveza.

Algunos defensores de la dieta Paleo afirman que, si bien hay evidencia de procesamiento de sorgo, no hay evidencia de que la práctica fuera generalizada o que el grano haya germinado y cocinado de una manera que lo haga nutricionalmente utilizable; de ​​hecho, la datación muestra el uso de la grano mucho antes del desarrollo de la alfarería.

Esto es cierto: no hay evidencia de uso o cocción generalizados. También es cierto que no hay pruebas en su contra. Simplemente no lo sabemos.

Es fácil imaginar cómo el hombre del Paleolítico pudo haber procesado granos para su alimentación. El pan esenio, por ejemplo, se hace brotando granos, machacando, formando hamburguesas planas y cocinándolas en rocas al sol o en rocas calientes del fuego. Es fácil hacer brotar granos; de hecho, es difícil evitar que broten sin recipientes herméticos o techos a prueba de agua.

Antes del desarrollo de la cerámica, las calabazas se usaban para cocinar y almacenar y transportar alimentos. Al llenar una calabaza con agua y echarle piedras del fuego, el agua hierve. En esa agua hirviendo, la adición de carne, vegetación y granos haría la comida más nutritiva y el uso más eficiente de los alimentos disponibles. Permitiría eliminar la nutrición de la médula y los pliegues de los huesos, ablandar los tubérculos y mejorar la digestibilidad de alimentos como las hojas. En otras palabras, tales métodos de cocción no solo serían necesarios para beneficiarse de los cereales, sino también de una amplia variedad de otros alimentos.

Otros métodos neolíticos tempranos para cocinar granos, que conocemos por escritos antiguos, incluido el Antiguo Testamento, incluyen cocinar pan primitivo en rocas calientes al sol y eran métodos disponibles para la gente del Paleolítico.

También es interesante especular sobre la fermentación de granos, algo que practican casi todas las culturas tradicionales. Si las personas del Paleolítico recogieron el exceso de granos y los llevaron, la pregunta no es si los fermentaron, sino cómo pudieron haber evitado que fermentaran.

Ninguna de estas tecnologías (cocinar al sol, freír en roca caliente y hervir a base de calabazas) dejaría un rastro para los arqueólogos después de 100.000 años.

La creencia de la Paleo Dieta de que el grano se consumía solo como cultivo cultivado, en lugar de silvestre, tampoco pasa la prueba de la historia.

El grano que ahora llamamos arroz silvestre fue una parte central de las dietas y culturas de los pueblos Ojibwa en Canadá y América del Norte, y un alimento importante de los Algonquin, Dakota, Winnebago, Sioux, Fox y muchas otras tribus a través del comercio. Incluso había una tribu llamada Menominee, o "Pueblo del Arroz Salvaje".

Los recolectores nativos americanos y de las Primeras Naciones de este grano lo hicieron en canoa en un método prescrito por la ley tribal durante al menos 600 años cuando eran cazadores-recolectores. La cosecha de cereales fue fundamental para permitir que la gente de Ojibwa inspeccionara los inviernos del noreste increíblemente duros, cuyo éxito anual sorprendió a los primeros exploradores franceses.

Hoy en día, la mayor parte del arroz silvestre que puede comprar en la tienda se cultiva en arrozales en California. Sin embargo, los ojibwa todavía cosechan arroz silvestre en canoas, y puedes comprarlo en Internet.

Así que ahora podemos decirlo: la arqueología ha demostrado que los cereales formaban parte de la dieta paleolítica. La postura anti-grano de las personas que hacen dieta Paleo moderna se basa en una arqueología incompleta.

Y es hora de que los fanáticos de la dieta Paleo admitan el error y comiencen a comer granos antiguos integrales y saludables.


Las verduras antiguas eran pequeñas y desagradables

La mayor parte de lo que consumieron los prototipos Fred y Wilma simplemente no está disponible en la actualidad. Los pollos, vacas, ovejas y cabras modernas son más regordetes, más plácidos y genéticamente diferentes de sus ancestros salvajes. La fruta paleolítica, aunque a menudo más pequeña y ácida que las variedades modernas, era una fruta reconocible. Manzanas, uvas, higos, ciruelas y peras han estado tentando a los mamíferos durante decenas, si no cientos, de miles de años. Pero las verduras del Paleolítico son otra historia. De hecho, la verdura paleolítica podría ser fácilmente el tema de la broma de Woody Allen sobre las dos ancianas en un resort de Catskill Mountain, quienes se quejan de que no solo la comida es mala, sino que las porciones también son muy pequeñas. (Ver "Dinosaurio" Pollo del infierno ")

Los tomates antiguos eran del tamaño de bayas, las patatas no eran más grandes que los cacahuetes. El maíz era una hierba salvaje, sus granos crujientes sostenidos en racimos tan pequeños como borradores de lápiz. Los pepinos eran espinosos como los erizos de mar, la lechuga amarga y espinosa. Los guisantes eran tan almidonados y desagradables que, antes de comerlos, había que asarlos como castañas y pelarlos. El único repollo disponible, el tatarabuelo de la col rizada, el colinabo, el brócoli, las coles de Bruselas y la coliflor de hoy en día, era la col rizada, una mala hierba de hoja dura y curvada que crecía a lo largo de las costas marinas templadas. Las zanahorias estaban escuálidas. Los frijoles estaban naturalmente mezclados con cianuro.

Las verduras que adornan todas las barras de ensaladas hoy en día llegan tarde. Las verduras no se despegaron ni salieron del suelo hasta el Período Neolítico, el final civilizado de la Edad de Piedra, que generalmente se dice que comenzó hace unos 10.000 años. El Neolítico es cuando abandonamos el estilo de vida descuidado y despreocupado de los cazadores-recolectores y comenzamos a establecernos en granjas y pueblos. Se inventó la alfarería, se domesticaron los animales. Comenzamos a preocuparnos por la sequía, las malas hierbas y los saltamontes, y en algún lugar de allí, casi con certeza, acuñamos las palabras prehistóricas para "dolor de espalda", "ampolla" y "quehacer".

A través de una cuidadosa selección y cultivo, los agricultores neolíticos, los primeros y más pacientes ingenieros genéticos del mundo, produjeron durante los siguientes siglos variedades de vegetales gordos, exuberantes y deliciosos, cuyos descendientes todavía están en nuestros platos. Los seres humanos, colectivamente, han hecho muchas cosas maravillosas. Inventamos la imprenta, construimos la Gran Muralla China, descubrimos la penicilina, fuimos a la Luna. Pero quizás el mayor y el más temprano de nuestros logros fueron los de una dispersión de Freds y Wilmas armados con azadas de piedra y palos de excavación. (Ver "¿Qué nos hace humanos? Cocinar, dice el estudio")

Gracias a ellos, ya nadie tiene que seguir una dieta paleo.

Esta historia es parte de la serie especial de ocho meses "El futuro de la comida" de National Geographic.


Mensaje invitado: La historia de la dieta Paleo

Muchos señalan a nutricionistas como Loren Cardain o Mark Disson como los fundadores de la Paleo Diet, pero serían los primeros en decirte que no fue "inventado" en absoluto, sino que nos devuelve a la dieta de nuestros progenitores. Los verdaderos & # 8220inventores & # 8221 de la Paleo Dieta fueron nuestros ancestros ancestrales: hombres de las cavernas que vivían de carne y verduras.


Según los expertos de Paleo, la agricultura no era un elemento básico de la dieta del hombre prehistórico, y tampoco lo son los alimentos altamente procesados ​​del mundo actual, incluidos todos los granos, harinas y aceites. Afirman que estas alteraciones modernas de los alimentos no han hecho más que interferir con nuestra codificación genética, que está sintonizada con un entorno que era mucho más rudimentario que el actual. Como tal, el mantra para la mayoría de los amantes de Paleo es, & # 8220Si un hombre de las cavernas & # 8217t se lo hubiera comido, tú tampoco deberías. & # 8221 Así nació la Paleo Diet (abreviatura de & # 8220Paleolithic & # 8221).

La primera persona que se sabe que experimentó con este enfoque del & # 8220 regreso a la tierra & # 8221 fue un hombre llamado Joseph Knowles, que pasó unos meses en el campo de Maine a principios de 1900 & # 8217, viviendo de lo que atrapó, cazó y encontró en su entorno. Él registró sus aventuras en la corteza de los árboles y, a veces, incluso se comió dicha corteza de árbol, y luego declaró que había podido mejorar su dieta con su tiempo en el desierto. Los datos parecían respaldar sus afirmaciones: perdió diez libras, ganó más masa muscular e incluso creció 1/10 de pulgada.

Cómo funciona

El principal problema con las dietas modernas es que la mayoría de ellas contienen aditivos que nuestro cuerpo simplemente no necesita. El principal culpable de esto son los granos, que se componen de carbohidratos simples y se convierten en azúcar que, a su vez, se almacena como grasa. Esta es la razón por la que tantos expertos líderes en Paleo aumentan las tasas de obesidad: no se trata necesariamente de cuánto comemos, sino de la calidad de los alimentos en sí.

El grano también tiene una gran cantidad de gluten y lectinas, los cuales pueden causar su propia serie de problemas médicos. Si bien el gluten ha recibido mala publicidad en los últimos años por sus efectos nocivos, las lectinas son peores porque contienen toxinas como medida de defensa para evitar su consumo. Estas toxinas causan estragos en su tracto gastrointestinal, causando muchos efectos nocivos, como náuseas, vómitos e indigestión.

La evidencia

Aunque la dieta Paleo no se introdujo oficialmente hasta finales del siglo XX, los estudios han existido durante siglos para demostrar que las dietas ricas en proteínas son una de las mejores formas de mejorar la química sanguínea y estimular la pérdida de peso. Además, los componentes de la dieta Paleo también se han promocionado individualmente mucho antes de ser recogidos en el sistema conocido como Paleo. Una dieta rica en ácidos grasos omega 3, grasas monoinsaturadas, fibra y baja en sal, granos, azúcares refinados, aceites vegetales y alimentos procesados ​​es la columna vertebral de varias otras dietas individuales, por lo que podría ser útil ver Paleo como una colección de las mejores investigaciones disponibles sobre dietas, en contraposición a un nuevo estudio innovador.

Sin embargo, existe una gran cantidad de pruebas que respaldan estas afirmaciones. Un estudio de 2007, por ejemplo, clasificó a 29 pacientes que tenían diabetes tipo 2 y enfermedades cardíacas en dos grupos que consumían una dieta Paleo y una mediterránea y seguían su progreso. Después de 12 semanas, la tolerancia a la glucosa en sangre aumentó para ambos, pero significativamente más para el grupo Paleo. Un estudio de 2008 colocó a catorce personas sanas y descubrió que perdieron peso y redujeron la presión arterial y el inhibidor del activador del plasminógeno (una sustancia que promueve la formación de coágulos sanguíneos).

Paleo Renacimiento del siglo XX

El atractivo de una Paleo Diet se puede ver en su simplicidad. En un mar de programas de pérdida de peso, conteo de calorías y sistemas de puntos, la Paleo Diet se destaca por ser notablemente simple.

El resurgimiento de ciertos tipos de ejercicio también ha contribuido a su aceptación. Los entrenamientos de Crossfit y High-Intensity Interval Training (HIIT) saltaron a la vanguardia del mundo del ejercicio a finales del siglo XX y principios del XXI, y con ello llegó una nueva dedicación a una dieta que gritaba potencia bruta. De hecho, muchos de estos atletas afirman que una Paleo Dieta no solo contribuye a que estén en la mejor forma de su vida, sino que es tan importante como los entrenamientos que realizan.

Heather Lomax es escritora colaboradora y especialista en relaciones con los medios de Orangetheory Fitness. Escribe para una variedad de blogs de salud y, en su tiempo libre, se interesa especialmente en la investigación de métodos para lograr objetivos de acondicionamiento físico óptimos.


La dieta Paleo: comer como lo hacían nuestros antepasados

Por las que parece que el hombre vuelve a sus raíces prehistóricas. Suena sorprendente, pero esta afirmación resulta aplicable en la era moderna de hoy.

La búsqueda de la dieta más sensata ha llevado a algunos grupos de personas a concluir que la respuesta podría no estar realmente en los procesos de producción agrícola y alimentaria impulsados ​​por la tecnología. La noción puede haber surgido de la observación de que las dietas en la era moderna, sin importar cuán sólidas se vean en el papel y cómo los fundamentos teóricos parezcan sugerir su efectividad incomparable, simplemente no parecen funcionar.

Por tanto, un gran número de personas se está volviendo hacia la evolución histórica del hombre mismo para encontrar las respuestas. Muchos creen que finalmente han encontrado la clave para descubrir el secreto de una dieta sensata: la dieta Paleolítica, o simplemente Paleo.

Comprender la prehistoria humana

Acertadamente conocida como la Edad de Piedra, los humildes comienzos prehistóricos del hombre comenzaron con el descubrimiento de Home sapiens en África hace unos 200.000 años y culminaron con la escritura de los desarrollos históricos del hombre alrededor de 195.000 años después con la invención de la escritura. Este período abarca aproximadamente desde la Edad de Piedra hasta las primeras partes de la Edad del Bronce.

Este período de la prehistoria humana abarca más de 195.000 años de evolución repartidos en cinco Eras diferentes. Sin embargo, debe tenerse en cuenta que el Homo sapiens es la versión anatómicamente antigua del hombre moderno, aunque había otros seres humanos en forma de neandertales y Homo erectus. Esto solo puede significar que los comienzos prehistóricos del hombre nunca podrán establecerse realmente con absoluta certeza.

Base de la dieta paleolítica

Los defensores de la dieta Paleolítica o la dieta Paleo adelantan la idea de que el hombre moderno está genéticamente adaptado para comer solo aquellos alimentos que se encuentran fácilmente en su entorno local. La dieta se basa en la creencia de que el sistema digestivo y los procesos metabólicos del hombre moderno no han podido evolucionar lo suficientemente rápido como para adaptarse al panorama rápidamente cambiante de la producción y el procesamiento de alimentos.

También se cree que debido a que el Homo sapiens es el equivalente prehistórico del hombre moderno y con cerca de 200.000 años entre ellos, es muy poco probable que se produzcan cambios evolutivos significativos en la forma en que el hombre digiere, procesa y utiliza los alimentos que come. lo preparará para manejar los alimentos altamente procesados ​​que abundan en el mundo moderno.

La hipótesis sobre la discordancia evolutiva sugiere que muchas de las enfermedades crónicas, así como las condiciones de salud degenerativas que enfrenta el hombre moderno todos los días, especialmente en las civilizaciones occidentales, se deben a un desajuste entre los genes del hombre de la Edad de Piedra y su estilo de vida adoptado en la actualidad. .
Como tal, los defensores de la dieta Paleo recomiendan que las dietas modernas sean tan naturalmente cercanas a las dietas del hombre de la Edad de Piedra como sea posible.

Crítico a la Paleo Dieta

Aunque sobre el papel la dieta Paleo parece infalible, los críticos dicen que la dieta se basa en algunas suposiciones vagamente sostenidas sobre cómo habría comido el hombre prehistórico. Simplemente porque es prehistoria, no hay forma de determinar la validez o veracidad de estos supuestos.

La dieta Paleo

La reencarnación moderna de la dieta paleolítica del hombre prehistórico se puede resumir en solo dos palabras: alto contenido de proteínas. La dieta Paleo aboga firmemente por el uso de proteínas magras, así como porciones adecuadas de frutas, verduras y grasas saludables que pueden incluir nueces, aceite de pescado, semillas, carnes alimentadas con pasto, aceite de oliva y aguacates.

Se consideran prohibidos los alimentos procesados ​​y los productos alimenticios con los que el hombre del Paleolítico no estaba familiarizado. Estos pueden incluir leche y productos lácteos, cereales, legumbres, aceites procesados, alcohol, almidones y azúcares refinados y alimentos procesados ​​con alto contenido calórico.

Cosas que necesita saber sobre la dieta Paleo

Aquí hay algunas cosas que debe saber sobre la dieta Paleo en caso de que considere seriamente intentarlo.

• Seguir una dieta Paleo significa que tendrá que renunciar a los alimentos modernos que incluyen cualquier cosa y todo lo que venga en una bolsa, caja o frasco o cualquier cosa que haya sido procesada, incluso en un grado mínimo.

• Convertirse en Paleo se trata de adoptar un estilo de vida completamente diferente. Puedes pensar en ti mismo como una encarnación moderna del hombre paleolítico. La dieta Paleo no debe verse como un medio para perder peso, sino como una parte integral para llevar una vida más saludable.

• Es técnicamente imposible seguir los patrones dietéticos del hombre prehistórico. Como tal, es más importante seguir la pauta general de más proteínas magras, grasas saludables y no alimentos procesados.
Solo el tiempo dirá si la dieta Paleo es realmente la respuesta a la búsqueda del hombre moderno de la dieta más sensata. Si eso sucede, el hombre moderno podría haber aprendido algo grandioso de su antepasado de la Edad de Piedra.

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Alimentos de la dieta paleo

Los alimentos de la dieta Paleo son una lista extensa que usa cuando aprende cómo comenzar. La dieta Paleo incluye una selección específica de frutas, verduras, carnes, pescado, frutos secos y legumbres. Estos alimentos forman parte de la misma dieta que seguían los humanos durante el Paleolítico. Se cree que ofrece muchos beneficios tremendos para la salud. Según la investigación, los alimentos que comían nuestros antepasados ​​ayudan a perder peso y promueven la buena salud.


Las sobras antiguas muestran que la verdadera dieta Paleo era un festín vegetariano

Los libros de cocina de dieta Paleo de hoy en día pueden faltar algunas páginas. Las excavaciones arqueológicas en un sitio de la Edad de Piedra en Israel han revelado la primera evidencia directa del tipo de plantas que nuestros antepasados ​​humanos lejanos comían con su carne y pescado. Sus gustos eran más aventureros de lo que podríamos esperar, con bellotas asadas y juncos en el menú.

Los arqueólogos tienden a enfatizar el papel de la carne en las dietas humanas antiguas, en gran parte porque es muy probable que los huesos sacrificados de animales salvajes se conserven en los sitios de excavación. Es posible que se hayan pasado por alto las plantas comestibles simplemente porque sus restos no sobreviven tan bien.

El sitio Gesher Benot Ya & # 8217aqov en el norte de Israel proporciona algunas de nuestras primeras pruebas directas de las plantas que comían los primeros humanos. El sitio fue ocupado hace 780.000 años, probablemente por Homo erectus o una especie muy relacionada. En lo profundo de la historia, el anegamiento ayudó a preservar la evidencia de sus habitantes & # 8217 dietas & # 8211 plantas y carne.

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Yoel Melamed y Naama Goren-Inbar de la Universidad Bar-Ilan en Ramat Gan, Israel, y sus colegas han recopilado datos sobre la diversidad y abundancia de restos de plantas durante los períodos en los que hay evidencia de actividad humana. También observaron los restos de plantas de períodos de tiempo cuando no hay evidencia de que los humanos estuvieran presentes. Al comparar los dos conjuntos de datos, pudieron tener una idea razonable de qué plantas estaban recolectando deliberadamente los humanos de su entorno.

Resulta que los humanos antiguos tenían gustos extraordinariamente amplios. Recolectaron no menos de 55 tipos diferentes de plantas, recolectando nueces, frutas, semillas y tallos subterráneos o comiéndolos como vegetales (ver & # 8220La verdadera dieta Paleo & # 8221, más abajo).

& # 8220La dieta humana moderna está claramente restringida en comparación con la dieta [temprana] de los homínidos o incluso con la dieta de los primeros agricultores & # 8217, & # 8221, dice Goren-Inbar.

Es probable que estos gustos tan amplios fueran esenciales, dice ella: les dieron a los primeros humanos una buena oportunidad de encontrar alimentos apetitosos durante todo el año. & # 8220 Le da a uno un elemento sustancial de seguridad cuando fuentes particulares se vuelven raras o ausentes. & # 8221

El trabajo es un recurso nuevo y maravilloso, dice Peter Ungar de la Universidad de Arkansas en Fayetteville. & # 8220Cualquier dato nuevo que podamos obtener sobre la paleoecología de los homínidos durante este período tan importante de la evolución humana es más que bienvenido. & # 8221

Sabemos por trabajos anteriores en Gesher Benot Ya & # 8217aqov que los primeros humanos también eran aventureros en la forma en que comían animales: Goren-Inbar ha encontrado evidencia del consumo de cerebro de elefante. Entonces, ¿los primeros humanos prefirieron moderar su consumo de carne con una cierta cantidad de verduras y, de ser así, cuánto?

Delicias de la Edad de Piedra: los chefs neandertales pueden haber condimentado los menús con hierbas silvestres

& # 8220Probablemente no existía un equilibrio único entre la carne y la planta & # 8221, dice Ungar. & # 8220La evolución humana es un trabajo en progreso, y las dietas probablemente variaron a lo largo de un continuo tanto en el tiempo como en el espacio. & # 8221

Sin embargo, Amanda Henry, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, cree que las primeras dietas humanas pueden haberse inclinado hacia ser ricas en plantas. & # 8220Necesitamos nutrientes de origen vegetal para sobrevivir & # 8211 vitamina C y fibra, por ejemplo & # 8221, dice. & # 8220Los homininos probablemente eran predominantemente vegetarianos. & # 8221

A pesar de la diversa variedad de plantas recolectadas en Gesher Benot Ya & # 8217aqov, es muy poco probable que las personas que vivían allí pudieran haberse mantenido saludables como vegetarianos estrictos, dice Henry. & # 8220Pero solo se necesita una cantidad muy pequeña de proteína y grasa animal para complementar una dieta predominantemente basada en plantas. & # 8221

De cualquier manera, el equipo ahora sugiere que una amplia variedad de plantas habría sido una característica importante de lo que los primeros humanos comían mucho antes de los albores de la agricultura. The site of Gesher Benot Ya’aqov also preserves some of the earliest evidence for controlled fire use, and tools would have enabled the hominins to process foods before cooking them.

Their knowledge of the environment allowed them to exploit plants seasonally – potentially allowing them to inhabit the same location year round.

The real Paleo diet

Yoel Melamed and Naama Goren-Inbar at Bar-Ilan University in Israel have found the remains of an extraordinary range of plants at the ancient site of Gesher Benot Ya’aqov, but some of these seem to have been particularly popular with our Stone Age forebears.

They took full advantage of plants that grew in nearby lakes. A type of water lily, Euryale ferox, probably grew in dense clumps and produces starchy white seeds. Bulrushes (Typha) were exploited too, probably for their starchy rhizomes.

Thistles (Silybum marianum) may have been a treat in late spring or early summer: their seeds are a good source or oils. Later in the year acorns would come into season. Roasted, they are a great source of starch – although they would have had to be collected quickly before wild boar and rodents snaffled them up.

Not every staple food is unfamiliar today. Water chestnuts (Trapa natans) are another good starch source, and olives remain a core ingredient of Mediterranean diets to this day.

Many components of the original Paleo diet might seem unusual choices – but they aren’t really, says Goren-Inbar. “Many species that most of us no longer recognise as food sources were recorded as food sources during the last few centuries somewhere in the world.”


The Paleo Diet May Need a Rewrite, Ancient Humans Feasted on a Wide Variety of Plants

The Paleo diet is a fad that claims to be based on what the human body was designed to eat—a pre-agriculture mix including meats, roots, fruits, vegetables and nuts. While it has its plusses and minuses, the big fault is that we really don’t know what the original paleo diet, which humans ate between 2.6 million years ago to about 12,000 years ago, looked like. Colin Barras at Científico nuevo reports that the “caveman” fascination with meat is often overemphasized because the bones of butchered animals tend to last a long time, while other materials have disintegrated.

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But researchers at the Gesher Benot Ya’aqov archaeological site on Lake Hula in northern Israel have found a camp used by human ancestors which includes a whole menu of the plant-based foods that they would have sampled. The site, reports Barras, was likely inhabited by Homo erectus or a closely related human species and includes the remains of at least 55 edible plant species, including nuts, fruit seeds, roots, tubers, leaves and stems.

According to a press release, the site was covered by sediment from the Jordan River, which helped preserve the 9,000 bits of plant debris and seeds. Stone tools and animal bones found in the same layer of sediment as the plant debris allowed the researchers to associate the food remains with the shoreline’s prehistoric residents. The research appears in the Proceedings of the National Academy of Sciences.

The wide-variety of plant materials puts current veggie lovers to shame. “The modern human diet is clearly restricted when compared to the [early] hominin diet or even to the early farmers’ diet,” Naama Goren-Inbar archaeologist from the Institute of Archeology at the Hebrew University of Jerusalem and one of the study’s lead authors tells Barras. “It gives one a substantial element of security when particular sources become rare or absent.”

In fact, the wide variety of foods probably gave the early hominids the ability to find suitable food year-round. What’s more, Goren-Inbar says in the press release that the use of fire—the earliest evidence of which is also found at the site in recent years—gave the inhabitants more choices. “The use of fire is very important because a lot of the plants are toxic or inedible. Using fire, like roasting nuts and roots for example, allows the use of various parts of the plant and increases the diversity of the plant component of [their] diet, alongside aquatic and terrestrial fauna.”

Many of the snacks recorded at the site would be strange and unpalatable to us today. But some are familiar, reports Ilan Ben Zion at The Times of Israel, including a version of the water chestnut as well as grapes, raspberries, pears and almonds. One of the most abundant was the gorgon nut, which is still eaten like popcorn in India.

So how does the Lake Hula feast stack up to the modern Paleo diet? Researchers say that the residents of the site probably needed meat to stay healthy, but not as much as Fred Flintstone used to gobble. “We need plant-derived nutrients to survive – vitamin C and fibre, for example,” Amanda Harry of the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Leipzig, Germany, tells Barras. “Hominins were probably predominantly vegetarians.”

Editor's note, December 15, 2016: This piece has been updated to clarify that the modern Paleo diet also includes vegetables.

About Jason Daley

Jason Daley is a Madison, Wisconsin-based writer specializing in natural history, science, travel, and the environment. His work has appeared in Descubrir, Popular Science, Outside, Men’s Journal, and other magazines.


The Evolution of Diet

Some experts say modern humans should eat from a Stone Age menu. What's on it may surprise you.

Fundamental Feasts For some cultures, eating off the land is𠅊nd always has been𠅊 way of life.

It’s suppertime in the Amazon of lowland Bolivia, and Ana Cuata Maito is stirring a porridge of plantains and sweet manioc over a fire smoldering on the dirt floor of her thatched hut, listening for the voice of her husband as he returns from the forest with his scrawny hunting dog.

With an infant girl nursing at her breast and a seven-year-old boy tugging at her sleeve, she looks spent when she tells me that she hopes her husband, Deonicio Nate, will bring home meat tonight. “The children are sad when there is no meat,” Maito says through an interpreter, as she swats away mosquitoes.

Nate left before dawn on this day in January with his rifle and machete to get an early start on the two-hour trek to the old-growth forest. There he silently scanned the canopy for brown capuchin monkeys and raccoonlike coatis, while his dog sniffed the ground for the scent of piglike peccaries or reddish brown capybaras. If he was lucky, Nate would spot one of the biggest packets of meat in the forest—tapirs, with long, prehensile snouts that rummage for buds and shoots among the damp ferns.

This evening, however, Nate emerges from the forest with no meat. At 39, he’s an energetic guy who doesn’t seem easily defeated—when he isn’t hunting or fishing or weaving palm fronds into roof panels, he’s in the woods carving a new canoe from a log. But when he finally sits down to eat his porridge from a metal bowl, he complains that it’s hard to get enough meat for his family: two wives (not uncommon in the tribe) and 12 children. Loggers are scaring away the animals. He can’t fish on the river because a storm washed away his canoe.

The story is similar for each of the families I visit in Anachere, a community of about 90 members of the ancient Tsimane Indian tribe. It’s the rainy season, when it’s hardest to hunt or fish. More than 15,000 Tsimane live in about a hundred villages along two rivers in the Amazon Basin near the main market town of San Borja, 225 miles from La Paz. But Anachere is a two-day trip from San Borja by motorized dugout canoe, so the Tsimane living there still get most of their food from the forest, the river, or their gardens.

I’m traveling with Asher Rosinger, a doctoral candidate who’s part of a team, co-led by biological anthropologist William Leonard of Northwestern University, studying the Tsimane to document what a rain forest diet looks like. They’re particularly interested in how the Indians’ health changes as they move away from their traditional diet and active lifestyle and begin trading forest goods for sugar, salt, rice, oil, and increasingly, dried meat and canned sardines. This is not a purely academic inquiry. What anthropologists are learning about the diets of indigenous peoples like the Tsimane could inform what the rest of us should eat.

Rosinger introduces me to a villager named José Mayer Cunay, 78, who, with his son Felipe Mayer Lero, 39, has planted a lush garden by the river over the past 30 years. José leads us down a trail past trees laden with golden papayas and mangoes, clusters of green plantains, and orbs of grapefruit that dangle from branches like earrings. Vibrant red “lobster claw” heliconia flowers and wild ginger grow like weeds among stalks of corn and sugarcane. “José’s family has more fruit than anyone,” says Rosinger.

Yet in the family’s open-air shelter Felipe’s wife, Catalina, is preparing the same bland porridge as other households. When I ask if the food in the garden can tide them over when there’s little meat, Felipe shakes his head. “It’s not enough to live on,” he says. “I need to hunt and fish. My body doesn’t want to eat just these plants.”

The Tsimane of Bolivia get most of their food from the river, the forest, or fields and gardens carved out of the forest.

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As we look to 2050, when we’ll need to feed two billion more people, the question of which diet is best has taken on new urgency. The foods we choose to eat in the coming decades will have dramatic ramifications for the planet. Simply put, a diet that revolves around meat and dairy, a way of eating that’s on the rise throughout the developing world, will take a greater toll on the world’s resources than one that revolves around unrefined grains, nuts, fruits, and vegetables.

Until agriculture was developed around 10,000 years ago, all humans got their food by hunting, gathering, and fishing. As farming emerged, nomadic hunter-gatherers gradually were pushed off prime farmland, and eventually they became limited to the forests of the Amazon, the arid grasslands of Africa, the remote islands of Southeast Asia, and the tundra of the Arctic. Today only a few scattered tribes of hunter-gatherers remain on the planet.

That’s why scientists are intensifying efforts to learn what they can about an ancient diet and way of life before they disappear. “Hunter-gatherers are not living fossils,” says Alyssa Crittenden, a nutritional anthropologist at the University of Nevada, Las Vegas, who studies the diet of Tanzania’s Hadza people, some of the last true hunter-gatherers. “That being said, we have a small handful of foraging populations that remain on the planet. We are running out of time. If we want to glean any information on what a nomadic, foraging lifestyle looks like, we need to capture their diet now.”

So far studies of foragers like the Tsimane, Arctic Inuit, and Hadza have found that these peoples traditionally didn’t develop high blood pressure, atherosclerosis, or cardiovascular disease. 𠇊 lot of people believe there is a discordance between what we eat today and what our ancestors evolved to eat,” says paleoanthropologist Peter Ungar of the University of Arkansas. The notion that we’re trapped in Stone Age bodies in a fast-food world is driving the current craze for Paleolithic diets. The popularity of these so-called caveman or Stone Age diets is based on the idea that modern humans evolved to eat the way hunter-gatherers did during the Paleolithic—the period from about 2.6 million years ago to the start of the agricultural revolution𠅊nd that our genes haven’t had enough time to adapt to farmed foods.

A Stone Age diet “is the one and only diet that ideally fits our genetic makeup,” writes Loren Cordain, an evolutionary nutritionist at Colorado State University, in his book The Paleo Diet: Lose Weight and Get Healthy by Eating the Foods You Were Designed to Eat. After studying the diets of living hunter-gatherers and concluding that 73 percent of these societies derived more than half their calories from meat, Cordain came up with his own Paleo prescription: Eat plenty of lean meat and fish but not dairy products, beans, or cereal grains𠅏oods introduced into our diet after the invention of cooking and agriculture. Paleo-diet advocates like Cordain say that if we stick to the foods our hunter-gatherer ancestors once ate, we can avoid the diseases of civilization, such as heart disease, high blood pressure, diabetes, cancer, even acne.

That sounds appealing. But is it true that we all evolved to eat a meat-centric diet? Both paleontologists studying the fossils of our ancestors and anthropologists documenting the diets of indigenous people today say the picture is a bit more complicated. The popular embrace of a Paleo diet, Ungar and others point out, is based on a stew of misconceptions.

The Hadza of Tanzania are the world’s last full-time hunter-gatherers. They live on what they find: game, honey, and plants, including tubers, berries, and baobab fruit.

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Meat has played a starring role in the evolution of the human diet. Raymond Dart, who in 1924 discovered the first fossil of a human ancestor in Africa, popularized the image of our early ancestors hunting meat to survive on the African savanna. Writing in the 1950s, he described those humans as �rnivorous creatures, that seized living quarries by violence, battered them to death … slaking their ravenous thirst with the hot blood of victims and greedily devouring livid writhing flesh.”

Eating meat is thought by some scientists to have been crucial to the evolution of our ancestors’ larger brains about two million years ago. By starting to eat calorie-dense meat and marrow instead of the low-quality plant diet of apes, our direct ancestor, Homo erectus, took in enough extra energy at each meal to help fuel a bigger brain. Digesting a higher quality diet and less bulky plant fiber would have allowed these humans to have much smaller guts. The energy freed up as a result of smaller guts could be used by the greedy brain, according to Leslie Aiello, who first proposed the idea with paleoanthropologist Peter Wheeler. The brain requires 20 percent of a human’s energy when resting by comparison, an ape’s brain requires only 8 percent. This means that from the time of H. erectus, the human body has depended on a diet of energy-dense food𠅎specially meat.

Fast-forward a couple of million years to when the human diet took another major turn with the invention of agriculture. The domestication of grains such as sorghum, barley, wheat, corn, and rice created a plentiful and predictable food supply, allowing farmers’ wives to bear babies in rapid succession—one every 2.5 years instead of one every 3.5 years for hunter-gatherers. A population explosion followed before long, farmers outnumbered foragers.

Over the past decade anthropologists have struggled to answer key questions about this transition. Was agriculture a clear step forward for human health? Or in leaving behind our hunter-gatherer ways to grow crops and raise livestock, did we give up a healthier diet and stronger bodies in exchange for food security?

When biological anthropologist Clark Spencer Larsen of Ohio State University describes the dawn of agriculture, it’s a grim picture. As the earliest farmers became dependent on crops, their diets became far less nutritionally diverse than hunter-gatherers’ diets. Eating the same domesticated grain every day gave early farmers cavities and periodontal disease rarely found in hunter-gatherers, says Larsen. When farmers began domesticating animals, those cattle, sheep, and goats became sources of milk and meat but also of parasites and new infectious diseases. Farmers suffered from iron deficiency and developmental delays, and they shrank in stature.

Despite boosting population numbers, the lifestyle and diet of farmers were clearly not as healthy as the lifestyle and diet of hunter-gatherers. That farmers produced more babies, Larsen says, is simply evidence that “you don’t have to be disease free to have children.”

The Inuit of Greenland survived for generations eating almost nothing but meat in a landscape too harsh for most plants. Today markets offer more variety, but a taste for meat persists.

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The real Paleolithic diet, though, wasn’t all meat and marrow. It’s true that hunter-gatherers around the world crave meat more than any other food and usually get around 30 percent of their annual calories from animals. But most also endure lean times when they eat less than a handful of meat each week. New studies suggest that more than a reliance on meat in ancient human diets fueled the brain’s expansion.

Year-round observations confirm that hunter-gatherers often have dismal success as hunters. The Hadza and Kung bushmen of Africa, for example, fail to get meat more than half the time when they venture forth with bows and arrows. This suggests it was even harder for our ancestors who didn’t have these weapons. 𠇎verybody thinks you wander out into the savanna and there are antelopes everywhere, just waiting for you to bonk them on the head,” says paleoanthropologist Alison Brooks of George Washington University, an expert on the Dobe Kung of Botswana. No one eats meat all that often, except in the Arctic, where Inuit and other groups traditionally got as much as 99 percent of their calories from seals, narwhals, and fish.

So how do hunter-gatherers get energy when there’s no meat? It turns out that “man the hunter” is backed up by “woman the forager,” who, with some help from children, provides more calories during difficult times. When meat, fruit, or honey is scarce, foragers depend on �llback foods,” says Brooks. The Hadza get almost 70 percent of their calories from plants. The Kung traditionally rely on tubers and mongongo nuts, the Aka and Baka Pygmies of the Congo River Basin on yams, the Tsimane and Yanomami Indians of the Amazon on plantains and manioc, the Australian Aboriginals on nut grass and water chestnuts.

“There’s been a consistent story about hunting defining us and that meat made us human,” says Amanda Henry, a paleobiologist at the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Leipzig. 𠇏rankly, I think that misses half of the story. They want meat, sure. But what they actually live on is plant foods.” What’s more, she found starch granules from plants on fossil teeth and stone tools, which suggests humans may have been eating grains, as well as tubers, for at least 100,000 years—long enough to have evolved the ability to tolerate them.

The notion that we stopped evolving in the Paleolithic period simply isn’t true. Our teeth, jaws, and faces have gotten smaller, and our DNA has changed since the invention of agriculture. 𠇊re humans still evolving? Yes!” says geneticist Sarah Tishkoff of the University of Pennsylvania.

One striking piece of evidence is lactose tolerance. All humans digest mother’s milk as infants, but until cattle began being domesticated 10,000 years ago, weaned children no longer needed to digest milk. As a result, they stopped making the enzyme lactase, which breaks down the lactose into simple sugars. After humans began herding cattle, it became tremendously advantageous to digest milk, and lactose tolerance evolved independently among cattle herders in Europe, the Middle East, and Africa. Groups not dependent on cattle, such as the Chinese and Thai, the Pima Indians of the American Southwest, and the Bantu of West Africa, remain lactose intolerant.

Humans also vary in their ability to extract sugars from starchy foods as they chew them, depending on how many copies of a certain gene they inherit. Populations that traditionally ate more starchy foods, such as the Hadza, have more copies of the gene than the Yakut meat-eaters of Siberia, and their saliva helps break down starches before the food reaches their stomachs.

These examples suggest a twist on “You are what you eat.” More accurately, you are what your ancestors ate. There is tremendous variation in what foods humans can thrive on, depending on genetic inheritance. Traditional diets today include the vegetarian regimen of India’s Jains, the meat-intensive fare of Inuit, and the fish-heavy diet of Malaysia’s Bajau people. The Nochmani of the Nicobar Islands off the coast of India get by on protein from insects. “What makes us human is our ability to find a meal in virtually any environment,” says the Tsimane study co-leader Leonard.

Studies suggest that indigenous groups get into trouble when they abandon their traditional diets and active lifestyles for Western living. Diabetes was virtually unknown, for instance, among the Maya of Central America until the 1950s. As they’ve switched to a Western diet high in sugars, the rate of diabetes has skyrocketed. Siberian nomads such as the Evenk reindeer herders and the Yakut ate diets heavy in meat, yet they had almost no heart disease until after the fall of the Soviet Union, when many settled in towns and began eating market foods. Today about half the Yakut living in villages are overweight, and almost a third have hypertension, says Leonard. And Tsimane people who eat market foods are more prone to diabetes than those who still rely on hunting and gathering.

For those of us whose ancestors were adapted to plant-based diets𠅊nd who have desk jobs—it might be best not to eat as much meat as the Yakut. Recent studies confirm older findings that although humans have eaten red meat for two million years, heavy consumption increases atherosclerosis and cancer in most populations𠅊nd the culprit isn’t just saturated fat or cholesterol. Our gut bacteria digest a nutrient in meat called L-carnitine. In one mouse study, digestion of L-carnitine boosted artery-clogging plaque. Research also has shown that the human immune system attacks a sugar in red meat that’s called Neu5Gc, causing inflammation that’s low level in the young but that eventually could cause cancer. “Red meat is great, if you want to live to 45,” says Ajit Varki of the University of California, San Diego, lead author of the Neu5Gc study.

Many paleoanthropologists say that although advocates of the modern Paleolithic diet urge us to stay away from unhealthy processed foods, the diet’s heavy focus on meat doesn’t replicate the diversity of foods that our ancestors ate—or take into account the active lifestyles that protected them from heart disease and diabetes. “What bothers a lot of paleoanthropologists is that we actually didn’t have just one caveman diet,” says Leslie Aiello, president of the Wenner-Gren Foundation for Anthropological Research in New York City. “The human diet goes back at least two million years. We had a lot of cavemen out there.”

In other words, there is no one ideal human diet. Aiello and Leonard say the real hallmark of being human isn’t our taste for meat but our ability to adapt to many habitats𠅊nd to be able to combine many different foods to create many healthy diets. Unfortunately the modern Western diet does not appear to be one of them.

The Bajau of Malaysia fish and dive for almost everything they eat. Some live in houses on the beach or on stilts others have no homes but their boats.

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The latest clue as to why our modern diet may be making us sick comes from Harvard primatologist Richard Wrangham, who argues that the biggest revolution in the human diet came not when we started to eat meat but when we learned to cook. Our human ancestors who began cooking sometime between 1.8 million and 400,000 years ago probably had more children who thrived, Wrangham says. Pounding and heating food “predigests” it, so our guts spend less energy breaking it down, absorb more than if the food were raw, and thus extract more fuel for our brains. 𠇌ooking produces soft, energy-rich foods,” says Wrangham. Today we can’t survive on raw, unprocessed food alone, he says. We have evolved to depend upon cooked food.

To test his ideas, Wrangham and his students fed raw and cooked food to rats and mice. When I visited Wrangham’s lab at Harvard, his then graduate student, Rachel Carmody, opened the door of a small refrigerator to show me plastic bags filled with meat and sweet potatoes, some raw and some cooked. Mice raised on cooked foods gained 15 to 40 percent more weight than mice raised only on raw food.

If Wrangham is right, cooking not only gave early humans the energy they needed to build bigger brains but also helped them get more calories from food so that they could gain weight. In the modern context the flip side of his hypothesis is that we may be victims of our own success. We have gotten so good at processing foods that for the first time in human evolution, many humans are getting more calories than they burn in a day. “Rough breads have given way to Twinkies, apples to apple juice,” he writes. “We need to become more aware of the calorie-raising consequences of a highly processed diet.”

It’s this shift to processed foods, taking place all over the world, that’s contributing to a rising epidemic of obesity and related diseases. If most of the world ate more local fruits and vegetables, a little meat, fish, and some whole grains (as in the highly touted Mediterranean diet), and exercised an hour a day, that would be good news for our health𠅊nd for the planet.

The Kyrgyz of the Pamir Mountains in northern Afghanistan live at a high altitude where no crops grow. Survival depends on the animals that they milk, butcher, and barter.

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On my last afternoon visiting the Tsimane in Anachere, one of Deonicio Nate’s daughters, Albania, 13, tells us that her father and half-brother Alberto, 16, are back from hunting and that they’ve got something. We follow her to the cooking hut and smell the animals before we see them—three raccoonlike coatis have been laid across the fire, fur and all. As the fire singes the coatis’ striped pelts, Albania and her sister, Emiliana, 12, scrape off fur until the animals’ flesh is bare. Then they take the carcasses to a stream to clean and prepare them for roasting.

Nate’s wives are cleaning two armadillos as well, preparing to cook them in a stew with shredded plantains. Nate sits by the fire, describing a good day’s hunt. First he shot the armadillos as they napped by a stream. Then his dog spotted a pack of coatis and chased them, killing two as the rest darted up a tree. Alberto fired his shotgun but missed. He fired again and hit a coati. Three coatis and two armadillos were enough, so father and son packed up and headed home.

As family members enjoy the feast, I watch their little boy, Alfonso, who had been sick all week. He is dancing around the fire, happily chewing on a cooked piece of coati tail. Nate looks pleased. Tonight in Anachere, far from the diet debates, there is meat, and that is good.

The people of Crete, the largest of the Greek islands, eat a rich variety of foods drawn from their groves and farms and the sea. They lived on a so-called Mediterranean diet long before it became a fad.

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Ann Gibbons is the author of The First Human: The Race to Discover Our Earliest Ancestors. Matthieu Paley photographed Afghanistan’s Kyrgyz for our February 2013 issue.

The magazine thanks The Rockefeller Foundation and members of the National Geographic Society for their generous support of this series of articles.


Paleo vs Primal: Which Way of Eating is Best?

If you’re looking into going Paleo and are also seeing things about the Primal diet, it can be a bit confusing. Are they the same thing? Are they similar? Can you eat food labeled Primal if you’re following Paleo, or vice versa? We’ll answer these questions and more as we pit two ways of eating together to see which one comes out on top.


You don’t want to start following one only to find out that the other one is better. So be sure to look at the similarities and differences to find out which one resonates with you more, and which one you think will best serve you.

The Similarities
Turns out the diets have more in common than differences. They both embrace eating food that was more likely to have been around back in the time of early man, and shun the types of food readily available to us in the form of fast food, junk food, as well as foods that have been promoted and encouraged as healthy, like grains and dairy.

Both have you eating a substantial amount of protein, i.e. meat, coupled with a bunch of vegetables that are on the approved foods list. They both allow certain types of fruit in moderation, and require that you get your share of healthy fats each day in the form of nuts and oils.

The Main Differences
Paleo puts the Paleolithic Era on a pedestal and says that this is the ideal model for how a human should eat. Primal is more vague and doesn’t get very specific about which era was the best or not, just that our modern lifestyle doesn’t work, so it’s good to dial things back to a more primitive time.

The Primal methodology takes into account what we know is good for the body, even if it wasn’t necessarily around in the Paleolithic Era. It looks at research and findings and makes an educated choice to include it in the diet, rather than sticking to any sort of dogma that would otherwise rule it out.

Where Did These Diets Come From?
Sometimes it’s easy to figure out where a diet originated. Like the Atkins Diet which is named after its creator, or The Zone Diet which is directly linked to Dr. Barry Sears. But with Primal and Paleo it gets a little trickier to figure out who created what, and who is the authoritative source on what the diet entails, what you can eat, and what you can’t. The Paleo Diet seems to have originated back in the 70s, and several people have come along over the years to modify and try to lay claim to it. The most recent would have to be Loren Cordain who has a website and book and claims to be the founder of the diet itself, and a leading expert on what is OK and not.

The best source of information for the the Primal Diet is The Primal Blueprint by Mark Sisson. He very articulately explains the basic tenets of what it means to go primal, and gives his reasoning for why certain foods or types of foods should be avoided or eaten in moderation. He also has a book and website that further outlines what it means to live a primal lifestyle, and why it’s preferable to the sedentary computer and television laden lifestyle many of us are caught in.

Which One Is Better?
One is not really “better” than the other across the board, it’s a matter of which foods your body responds well to, and which it responds adversely to. Paleo ideology seems to be more exact as to which foods you can and can’t have, where Primal takes into account the fact that we live in a modern society and have the benefit of science and research and factors that into the equation. They are both equally flexible, so you don’t have to eat things you don’t find appealing just because it’s “part of the diet”. You can tailor them to suit your specific needs. The important part is you’re cutting all of the junk out of your diet that impedes your health, and that is reason enough to start on one of the diets as soon as you can.

What About Whole30?
You might also see a lot being said about Whole30 and wonder how that fits into the whole Paleo/Primal debate. Whole30 takes the Paleo way of eating as a foundation, and then gets even more specific by getting rid of some types of food that are approved on Paleo. It’s a stricter way of eating because it is supposed to get your lifestyle turned around in 30 days. After the 30 days is up you’re supposed to be feeling so much better than you don’t mind continuing on with many of the changes you’ve made.

If you’re ready to get started on either the Paleo or Primal diet, it’s just a matter of clearing out the food in your kitchen that isn’t approved, developing a shopping list of approved foods, buying those foods, and starting to eat them. In conjunction with that it’s good to start getting more activity into your life, because that it definitely a part of each plan, as prehistoric man was on the move daily. Luckily we don’t have to escape a charging water buffalo, and can choose activities that are more pleasant.


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