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Robert Walpole

Robert Walpole

Robert Walpole nació en Houghton Hall en 1676. Educado en Eton and King's College, Cambridge, tenía la intención de ingresar a la Iglesia, pero cambió de opinión y se involucró en la política.

Walpole, un Whig, fue elegido miembro de la Cámara de los Comunes en 1701. Un destacado orador, Walpole fue nombrado Secretario de Guerra en 1708 y Tesorero de la Marina en 1710. Después del colapso del gobierno Whig, Walpole fue acusado de corrupción y pasó un breve período en la Torre de Londres.

En 1714, la reina Ana se puso muy enferma. El verdadero heredero al trono fue James Stuart, hijo de James II. Muchos ministros conservadores apoyaron a James para que se convirtiera en rey. Sin embargo, James Stuart era católico y los Whigs se opusieron fuertemente. Un grupo de whigs visitó a Anne justo antes de morir y la convenció de que despidiera a sus ministros conservadores. Con el apoyo de los Whigs, la reina Ana nominó al príncipe Jorge de Hannover como el próximo rey de Gran Bretaña.

Cuando George llegó a Inglaterra, sabía poco sobre política británica ni hablaba mucho inglés. Por lo tanto, Jorge se volvió muy dependiente de los Whigs que lo habían arreglado para convertirse en rey. Esto incluyó a Walpole, quien fue nombrado Ministro de Hacienda en 1715.

Walpole era una figura tan poderosa en el gobierno que llegó a ser conocido como Primer Ministro, el primero en la historia de Gran Bretaña. Prince George también le dio el número 10 de Downing Street, que se convirtió en el hogar permanente de todos los futuros primeros ministros.

Walpole creía que la fuerza de un país dependía de su riqueza. El principal objetivo de las políticas de Walpole era lograr y mantener esta riqueza. Por ejemplo, ayudó a la comunidad empresarial a vender bienes mediante la eliminación de impuestos a las exportaciones extranjeras.

Walpole hizo todo lo que pudo para evitar la guerra, ya que creía que agotaba a un país de sus recursos financieros. Sin embargo, en 1739 Gran Bretaña se vio envuelta en una guerra con España. Jorge II estaba a favor de la guerra y se convirtió en el último rey de Gran Bretaña en llevar a sus tropas a la batalla. Walpole, que pensaba que la guerra era innecesaria, no proporcionó el liderazgo dinámico necesario durante una guerra. La oposición conservadora acusó a Walpole de no proporcionar suficiente dinero para las fuerzas armadas británicas. Walpole perdió gradualmente el apoyo de la Cámara de los Comunes y en febrero de 1742 se vio obligado a dimitir de su cargo.

Sir Robert Walpole, primer conde de Orford, murió en 1745.

Walpole fue el primero y el más exitoso de nuestros Primeros Ministros ... Quitó los aranceles de más de un centenar de exportaciones británicas ... La sabiduría de Walpole fue recompensada por un rápido crecimiento de la prosperidad.

La política de Robert Walpole y los Whigs fue bastante simple. Primero para evitar las guerras extranjeras por ser perjudiciales para el comercio. Luego, eliminar los impuestos en la medida de lo posible a los comerciantes y fabricantes y colocarlos sobre los bienes consumidos por las masas.

Walpole intentó ... asegurar para el país un período prolongado de tranquila prosperidad ... Algunos de los medios que adoptó eran, como nos parece ahora, totalmente indignos. Cuando la argumentación y la persuasión fracasaban, estaba dispuesto a sobornar a los miembros del parlamento dándoles pensiones, oficinas e incluso dinero, para que le prestaran su apoyo.

Walpole fue en muchos sentidos un gran hombre, e Inglaterra le debe mucho a su sabiduría y buen gobierno ... No cabe duda de que durante muchos años Walpole sobornó y compró el apoyo del Parlamento. Debe decirse, sin embargo, que la práctica era común en ese momento, y que él no fue de ninguna manera la única persona que la adoptó ... Es justo, para Walpole, decir que ... compró votos en para permitirle llevar a cabo lo que realmente creía que era la mejor y más sabia política para el país.

Walpole mantuvo hasta cerca del final de su ministerio una política de paz que fue muy beneficiosa para Inglaterra. En los asuntos domésticos pasaba poco ... Walpole no tenía pasión por disminuir la suma de la miseria humana en casa. Un estadista así puede hacer que una nación sea próspera, pero nunca podrá hacer que una nación sea grande.


Walpole era pariente de Sir Robert Walpole, el primer primer ministro británico. Fue el décimo y octavo barón Walpole (de dos creaciones diferentes). Sus antepasados ​​incluyen al padre de Sir Robert Walpole, Robert Walpole (1650-1700).

Fue educado en Eton and King's College, Cambridge, donde recibió una licenciatura y una maestría. Sirvió en el Consejo del Condado de Norfolk durante once años desde 1970 hasta 1981. [1]

Entró en la Cámara tras la muerte de su padre en 1989. Era un crossbencher y fue elegido internamente para continuar sirviendo después de que la Ley de la Cámara de los Lores de 1999 impidiera que la mayoría de sus compañeros hereditarios se sentaran. [1] Se retiró del Parlamento el 13 de junio de 2017. [2]

Su heredero fue Jonathan Robert Hugh Walpole (nacido el 16 de noviembre de 1967), un escritor que tuvo otros cuatro hijos, incluida Alice Walpole, una diplomática, con su primera esposa Judith Walpole ( de soltera Schofield), más tarde Judith Chaplin. Su matrimonio se disolvió en 1979. En 1980, Walpole se casó con Laurel Celia Ball con quien tiene tres hijos más.

El patrimonio neto de su padre a su muerte en febrero de 1989 fue jurado como £ 2,065,295 (equivalente a £ 5,176,000 en 2019). [3] En abril de 2016 vendió Wolterton Hall, la casa encargada por su antepasado el primer barón Walpole en 1742, donde él y su padre habían vivido. Vivía cerca de Mannington Hall, una casa propiedad de su familia desde el siglo XVIII.

Walpole murió el 8 de mayo de 2021, a la edad de 82 años. [4] El título fue heredado por su hijo mayor, Jonathan Robert Hugh Walpole, quien se convirtió en el undécimo barón Walpole.


Sir Robert Walpole

El 26 de agosto de 1676 nació Sir Robert Walpole, un hombre que se convertiría no solo en el primer primer ministro de Gran Bretaña, sino también en el primer ministro en el cargo más antiguo en la historia británica.

Walpole nació en Houghton, Norfolk, hijo de Robert Walpole padre, un político Whig que sirvió en la Cámara de los Comunes, y su esposa, Mary Walpole, miembro de la nobleza, hija de Sir Geoffrey Burwell de Rougham. Provenía de una familia importante de alto rango con vínculos políticos que resultarían vitales para su futura carrera.

El joven Robert Walpole asistió a una escuela privada en Norfolk y en 1690 ingresó en el estimado Eton College, donde ganó una excelente reputación académica. Con sus impresionantes credenciales de erudito, hizo la progresión natural al King's College de Cambridge, con la intención de convertirse en clérigo.

Walpole, sin embargo, se vio obligado a reconsiderar sus planes cuando el 25 de mayo de 1698, después de escuchar la noticia de que su último hermano mayor, Edward, había fallecido, dejó la universidad para ayudar a su padre a administrar la propiedad familiar. Solo dos años después, su padre murió, dejando a Robert como sucesor de toda la propiedad de Walpole, que incluía una casa solariega en Suffolk y nueve en Norfolk. Una enorme responsabilidad para un joven de veinticuatro años recién salido de la universidad.

Afortunadamente para Walpole, poseía una gran perspicacia para los negocios, así como habilidades académicas, y cuando aún era muy joven había comprado acciones de una empresa que tenía un monopolio comercial con América del Sur, el Caribe y España.

La South Sea Company, como se la conocía, era una sociedad anónima británica que se utilizaba para reducir la deuda nacional. Desafortunadamente, la rápida especulación en los mercados se salió de control y todos querían una parte de la acción. Con el aumento de las acciones, las empresas se lanzaron en un frenesí de actividad que finalmente concluyó con el estallido de la “burbuja” económica.

Imagen hogarthiana de la burbuja de los mares del Sur

La resultante crisis del Mar del Sur fue una catástrofe económica que afectó a Europa y causó sufrimiento a muchos de los que habían invertido en esta empresa. Afortunadamente para un joven Walpole, su riqueza personal permaneció intacta y creciendo, ya que había estado comprando desde abajo y vendiendo en la cima del mercado, lo que le permitió aumentar su riqueza considerablemente. Su previsión económica le permitió construir el extravagante Houghton Hall que se puede visitar hoy.

El edificio comenzó su construcción en 1722 y se completó trece años después. La casa fue utilizada por Walpole para albergar una variedad de fiestas para la nobleza de Norfolk, mientras que las visitas de la realeza también eran comunes. Cuando se convirtió en político y, finalmente, en primer ministro, a menudo organizaba reuniones con miembros de su gabinete, que en ese momento se conoció como el & # 8216Norfolk Congress & # 8217. Las reuniones se llevaron a cabo en un entorno lujoso, ya que Houghton se convirtió en el hogar perfecto para la vasta colección de arte de Walpole, que incluye obras de Rubens, Rembandt, Van Dyck y Velázquez.

La carrera política de Walpole comenzó poco después de la muerte de su padre, solo un año después, de hecho, en 1701, cuando ganó el escaño anterior de su padre como diputado por Castle Rising. Al año siguiente dejó su escaño para representar a King’s Lynn, un distrito electoral que conservaría durante el resto de su carrera política como representante del Partido Whig, al igual que su padre.

A los pocos años de haber iniciado su carrera política, la propia reina Ana lo nombró miembro del consejo del príncipe Jorge de Dinamarca, lord Gran Almirante. Fue un importante personaje intermediario, conciliando las diferencias dentro del gobierno con su enfoque conciliador. Sus habilidades académicas combinadas con su compostura política demostraron ser muy útiles y rápidamente fue reconocido como un activo para el Gabinete. Uno de los que identificó sus habilidades fue Lord Godolphin, quien era el líder del Gabinete y estaba interesado en usar a Walpole en una posición ventajosa y posteriormente lo nombró Secretario de Guerra en 1708.

Desafortunadamente, su creciente influencia no fue suficiente para evitar que los Whigs procesaran a Henry Sacheverell, un ministro que predicaba sermones anti-Whig. Su persecución por parte del partido fue extremadamente impopular entre el público e impactó las próximas elecciones generales, con el nuevo ministerio bajo el liderazgo de Tory Robert Harley. Al principio, Harley le hizo ofertas a Walpole para unirse a los Tories, pero rápidamente se negó, asumiendo el papel de uno de los más notables de la Oposición Whig.

La prominencia de Walpole en el partido de la oposición le ganó muchos enemigos y luego fue acusado de vender sus servicios de poder y ser corrupto. Los cargos llevaron a su juicio político y eventual encarcelamiento en la Torre de Londres durante seis meses. Su expulsión del Parlamento lo vio como una especie de mártir de la causa y, tras su liberación, escribió muchos panfletos que atacaban al ministerio supervisado por Harley. En 1713 había sido reelegido por King's Lynn con su popularidad pública restaurada.

Para 1714, el clima político estaba cambiando una vez más con el ascenso al trono de George I. Esto tuvo un impacto importante para el partido Whig porque se sabía que George I sospechaba de los Tories, ya que creía que se oponían a su derecho a la libertad. trono. Los whigs, por lo tanto, se vieron impulsados ​​por esta desconfianza y, en última instancia, conservarían el poder en los Comunes durante los siguientes cincuenta años.

Mientras tanto, Walpole continuó avanzando en su carrera política. En 1721 se desempeñaba como el primer señor del Tesoro bajo el gobierno dominado por James Stanhope y Charles Spencer. Durante este cargo, introdujo el "fondo de amortización", que era esencialmente una forma de reducir la deuda nacional. Renunció poco después, ya que el gobierno seguía plagado de divisiones. Sin embargo, Walpole continuó sirviendo como una figura influyente en la Cámara de los Comunes, por ejemplo cuando se opuso al proyecto de ley de nobleza que buscaba limitar el poder de los monarcas para crear títulos de nobleza. El proyecto de ley fue posteriormente rechazado y asumió el papel de Pagador General poco antes de convertirse en Primer Ministro en 1721.

Pudo evitar la crisis financiera del Mar del Sur que plagó a los Comunes. Ayudó a restaurar el crédito del gobierno y al mismo tiempo impidió que los individuos políticos fueran castigados, lo que le valió el apodo de “Screen-Master General”. Con la excepción de Sunderland y Stanhope, Walpole fue la última figura influyente que quedaba en los Comunes. Fue nombrado Lord del Tesoro, Canciller de Hacienda y Líder de los Comunes, convirtiéndose efectivamente en Primer Ministro de facto. Este cargo de poder lo ocupó hasta 1742.

En su primer año sirviendo como primer ministro descubrió el complot de Atterbury, llamado así por el obispo conservador, Francis Atterbury de Rochester, cuyo plan era tomar el control del gobierno. Posteriormente, el obispo fue exiliado de por vida y Walpole pudo consolidar el poder de los whigs marcando a los tories como jacobitas. Este complot cimentó su posición de líder, mantuvo a los conservadores fuera del juego político durante mucho tiempo y dio un impulso a su apoyo público.

Durante este período de veinte años, Walpole se convirtió en el hombre más influyente de Inglaterra, experto en mantener la paz, mantener el equilibrio y utilizar sus habilidades de oratoria en su beneficio. Consiguió que sus rivales dimitieran: primero Carteret en 1724 y luego Townshend en 1730. También pudo fortalecer el poder en su partido a través del patrocinio real. En 1727 George I murió, dejando a Walpole en una posición vulnerable cuando George II tomó el trono. Afortunadamente, el poder de Walpole se mantuvo cuando sobrevivió al intento de reemplazarlo con el conde de Wilmington, Spencer Compton. En cambio, recibió el respaldo de la reina Carolina, la nueva reina, y se mantuvo en la cima de su juego político.

Su tiempo en el cargo estuvo marcado por políticas destinadas a reducir la deuda nacional y mantener la paz en el exterior. Su principal objetivo era mantener al parlamento de su lado y ganarse el favor de los Comunes. Su legislación no fue particularmente revolucionaria y continuó manteniendo el status quo, una característica por la que fue criticado por algunos, como William Pitt. Quizás sea más conocido por recibir el regalo del número 10 de Downing Street en 1735 de manos de Jorge II, convirtiéndolo en la residencia permanente del Primer Ministro.

Desafortunadamente, en sus últimos años la oposición fue creciendo, particularmente cuando una disputa comercial con España lo obligó a declarar la Guerra de la Oreja de Jenkins en 1739. En este período también intentó aumentar el impuesto especial sobre el vino y el tabaco, así como el impuesto de cambio. cargas para los comerciantes en lugar de los terratenientes. Esto se encontró con una gran oposición y en 1741 con un resultado electoral pobre, su posición era cada vez más frágil. En febrero de 1742, al darse cuenta de que su tiempo se había acabado, renunció, asumió el título de Conde de Oxford, sirvió en la Cámara de los Lores y falleció tres años después.

Walpole fue una figura influyente que durante veinte años fue el primer primer ministro británico. Mantuvo el poder para el partido Whig, estableció Downing Street como el hogar del Primer Ministro, ganó el favor de la Corona y negoció con gran habilidad y estilo. Walpole es una figura importante en una larga lista de líderes influyentes en la historia británica.

Jessica Brain es una escritora autónoma especializada en historia. Con sede en Kent y amante de todo lo histórico.


Primeros ministros británicos: Sir Robert Walpole

J H. Plumb analiza la carrera del hombre reconocido como primer primer ministro de Gran Bretaña.

Sobre la mesa alta del King's College de Cambridge, colgado en el lugar de honor, hay un espléndido retrato de Sir Robert Walpole. Ahí está: bajo, gordo, de rasgos toscos, jovial, resplandeciente en la Jarretera de la que estaba tan orgulloso. Pero no carece de dignidad, ni siquiera de cierto misterio para sus ojos, alerta y cautelosa, insinuación de que su carácter no era tan evidente como, quizás, deseaba que pareciera. Se puede hacer la misma observación sobre la carrera de Walpole. El amante de la paz que evitaba con cuidado a los perros dormidos, el cínico que sabía el precio, de los hombres, el creador de partidos, del gobierno del gabinete y del cargo de primer ministro: estos mitos de la guardería y la escuela se desvanecen ante la cruda realidad: su larga vida. la búsqueda del poder: los riesgos desesperados, calculados: su gran apetito por los detalles: todo lo cual lo convirtió durante veinte años en el coloso de la vida política inglesa. Con sus propios esfuerzos sobrehumanos, mantuvo bajo control los apetitos agresivos de los comerciantes ingleses que vieron en la guerra una oportunidad para el saqueo comercial, hombres que luego encontraron su voz e inspiración en Chatham, a quienes levantaron el monumento Guildhall, con su orgullo de que él fue el primer ministro en hacer florecer el comercio mediante la guerra. Pero Walpole, testarudo, obstinado, seguro en el poder, no quería nada de eso. Era demasiado consciente del gran peso de la deuda, creado por las largas guerras de William y Anne, que presionó como peine forte et dure sobre los propietarios de la tierra. Por encima de todo, Walpole deseaba aliviar el impuesto territorial y para lograr este objetivo la paz era esencial. En cuanto al comercio, pensaba que una fiscalidad eficiente, una administración mejorada y una política de sentido común eran las únicas necesidades reales para el crecimiento y desarrollo del comercio inglés.

En esencia, la política de Walpole era extremadamente simple: paz que traería su propia prosperidad. Pocos primeros ministros han tenido una política tan simple o tan consecuente, pero su consecución exigió todas sus extraordinarias cualidades como estadista. Esto se debió a la complejidad excepcional de la política del siglo XVIII, donde no había partidos en un sentido moderno ni programas políticos. Temas generales sobre la Iglesia y. El estado podía dividir a los hombres y convertir a algunos whigs acérrimos y a algunos conservadores acérrimos, pero para la mayoría de los políticos los problemas no eran tan simples. Los factores personales fueron la lealtad más importante a su vínculo familiar o grupo territorial, la ambición personal con sus tentaciones de poder, cambiaron a los hombres de tories a whigs y viceversa con una velocidad tan desconcertante que la política del siglo XVIII tiene un aire cínico de irrealidad.

La raíz del problema, como Hume entendió, estaba en la Cámara de los Comunes. El factor vital era este: el Rey elegía a sus ministros: eran sus servidores, y tenían que encontrar su mayoría en la Cámara de los Comunes, mientras que hoy el líder de un partido organizado con mayoría presenta a sus ministros, al Rey. Es cierto que, incluso en el siglo XVIII, los ministros del Rey solían contar con el apoyo de la mayoría de los miembros del Parlamento en los temas más amplios, pero, una vez que se convirtió en una cuestión de detalle: si el hilo irlandés debería ser gravado o Londres debería ser gravado. tienen un segundo puente: las lealtades locales o las opiniones e idiosincrasias personales podrían predominar fácilmente. Por tanto, en el Parlamento del siglo XVIII siempre hubo un elemento considerable de incertidumbre y el peligro de la anarquía política. Como observó sabiamente Hume, los gobiernos se vieron obligados a apelar al interés personal individual para asegurar un apoyo constante para una política detallada. La coherencia del gobierno se mantuvo mediante un elaborado sistema de patrocinio. Todos los cargos de la Iglesia o del Estado, a los que la Corona tenía el poder de nombrar, comenzaron a utilizarse con fines políticos.

Cuando era joven, Walpole había sido testigo de la primera gran expansión del sistema de patrocinio por parte de Harley. Le había enseñado que en los círculos políticos había un apetito lobuno por los lugares, en parte debido a su recompensa económica, y aún más, tal vez, por el prestigio social que tenían. Y le enseñó, también, que cualquier ministro que pretendiera explotar el vasto patrocinio de la Corona debe contar con el apoyo total y leal del Rey. Porque, si había dos o tres ministros que podían ceder plazas, la inseguridad de la política simplemente se trasladaba de los Comunes a la Corte. De ahí la determinación inicial de Walpole de ser el único ministro supremo, de no tolerar rivales en la corte y de preferir como colegas a hombres de poca habilidad pero gran lealtad, a hombres capaces pero menos confiables, como Carteret, Pulteney o Townshend. Pero ni el apoyo absoluto de la Corona, ni la explotación más detallada del sistema de mecenazgo, pudieron darle a Walpole la seguridad política completa que anhelaba. Sin duda le dio estabilidad, pero no seguridad. Para mantener su ascendencia, agregó un dominio de los detalles de los negocios de la nación que, tal vez, solo Burleigh ha igualado. La nación todavía era lo suficientemente pequeña como para que un hombre, un hombre de fantástica industria y eficiencia, comprendiera sus asuntos con un nivel de detalle que lo convertía en el experto inigualable en todas las cuestiones relacionadas con su bienestar. Siempre supo más de todo que sus rivales o sus compañeros. Esta vasta competencia engendró autoridad y confianza, y sus contemporáneos dudaron mucho antes de oponerse a su política. Siempre convincente, por lo general correcto, fuente de ganancias, canal de promoción, Walpole era irresistible en la Corte y dominante en los Comunes. Quizás ningún otro primer ministro haya disfrutado de tanto poder durante tanto tiempo sobre los hombres y las medidas.

Walpole sirvió un largo aprendizaje. Tesorero de la Marina, y más tarde secretario de Guerra, a los treinta y tantos años obtuvo una sólida base en administración financiera durante el brillante período de Godolphin en el cargo como Lord Alto Tesorero. Acusado de corrupción por un cargo inventado, condenado y enviado a la Torre, probó el rencor y la amargura de las luchas políticas del siglo XVIII. Naturalmente, desarrolló un odio por los conservadores, en particular por Bolingbroke, que iba a durar toda su vida. De regreso al poder después de la sucesión de Hannover, rápidamente mostró su genio financiero al consolidar todos los diversos fondos de la Deuda Nacional, muchos de ellos con diferentes tasas de interés, en uno también instituyó el Sinking Fund, un dispositivo para pagar la deuda, que levantó el oscuro miedo a la bancarrota que había creado la carga de la deuda. De hecho, la nube se disipó con creces: el resultado fue un optimismo financiero imprudente que terminó en el desastre de la burbuja de los mares del Sur. Walpole, afortunadamente, no fue responsable en absoluto. No había apostado por las acciones de los mares del Sur, sino por su propio futuro político, renunciando a sus cargos con su cuñado, Lord Townshend, en 1717, y entrando en una furiosa oposición contra Sunderland y Stanhope, los otros líderes whigs. Restaurado en el cargo, vio que la Burbuja del Mar del Sur le había dado su oportunidad. Con total desprecio por la rabia popular y los insultos públicos que se le lanzaban, Walpole manejó al Parlamento con tanta habilidad que la Corte, que había estado profundamente implicada en el escándalo, fue filtrada con éxito, el ministerio preservado, la oposición conservadora frustrada. Su victoria fue política, no económica, porque los arreglos financieros de Walpole son de poca importancia. En 1721, emergió como la figura política dominante. Pero todavía tenía un rival: Townshend.

Fueron necesarios nueve años para resolver la lucha. Townshend era un hombre temerario al que le gustaba una política exterior vigorosa, activa y agresiva. En un momento, contempló con alegría que Inglaterra se apoderara de la mitad de los Países Bajos austríacos y se convirtiera una vez más en una potencia europea. Para respaldar su política, estaba dispuesto a entrar en una alianza con cualquier monarca con tropas de alquiler y no contó el costo. Walpole, por otro lado, como ministro de Hacienda, se vio obligado a pensar en términos de dinero en efectivo. Cada año aumentaba la carga financiera y la nobleza terrateniente pagaba. Sin embargo, la política exterior era asunto de Townshend, no de Walpole. Era una situación extremadamente delicada, y Walpole la superó mediante una maniobra política de gran destreza que tuvo un efecto duradero en el desarrollo constitucional inglés. Era esencial que la oposición a la política de Townshend no viniera solo de Walpole al mismo tiempo que la discusión en el gabinete, que en ese período era muy grande e incluía al arzobispo de Canterbury y otros, podría dividirlo en dos facciones en guerra y dividir al gobierno. . Así que Walpole comenzó a formalizar las reuniones informales de los cuatro o seis ministros principales de Estado, que eran especialmente activas cuando el rey, con Townshend, estaba en Hannover. Para Walpole eran fáciles de manejar, podía presionarlos en privado y estar seguro de sus puntos de vista antes de la reunión. Así Townshend fue aislado y finalmente expulsado de su cargo. Pero Walpole mantuvo en funcionamiento este pequeño y eficiente gabinete, ya que le permitió mantener una comprensión firme de los detalles de los asuntos exteriores. De este pequeño gabinete se deriva nuestro gabinete moderno y el comportamiento de Townshend fue aceptado como el único procedimiento correcto. Si un ministro de este círculo interior difería violentamente de política con los demás, se consideró que debía dimitir y, a partir de esta creencia, se desarrolló gradualmente la teoría de la responsabilidad del gabinete. Pero, por supuesto, Walpole no tenía idea de que estaba fomentando importantes desarrollos constitucionales. Para él fue un medio de salirse con la suya, una maniobra conveniente e ingeniosa mediante la cual aseguró la máxima extensión de su poder en aras de su política de paz.

Pero la paz era difícil de conseguir. Muchos de sus contemporáneos pensaban genuinamente que la política de Walpole en asuntos exteriores era enemiga de los intereses de Inglaterra y deseaban ver una actitud mucho más truculenta y menos comprometedora tanto con Francia como con España, que consideraban serios obstáculos para nuestro crecimiento comercial. Otros políticos se unieron a ellos, incluidos algunos whigs, como Pulteney, a quien Walpole no tendría a ningún precio, con la esperanza de que un frente unido de oposición derribara a Walpole. Lo atacaron en todos los temas, incluida su política de impuestos especiales, que había contribuido mucho a promover la expansión del comercio inglés. Pero Walpole ignoró torrentes de abuso personal, violenta agitación pública, dio a los perros que gruñían una patada sonora cuando tuvo la oportunidad y persistió obstinadamente en su política exterior y reformas financieras, hasta que se enfrentó a la amenaza de una división en la Corte. en las filas de sus propios seguidores. Entonces vio la señal de peligro. Inmediatamente abandonó los impuestos especiales y, más tarde, declaró la guerra a España a regañadientes, diciéndole al duque de Newcastle con amargura que era su guerra y que le deseaba alegría. En tales circunstancias, un primer ministro moderno habría dimitido de inmediato, pero Walpole no se consideraba primer ministro ni se aplicaba los principios inherentes a la dimisión de Townshend. Walpole se consideraba a sí mismo como el primer sirviente del rey y, aunque podía llevar adelante los asuntos del rey con la aprobación del rey, estaba dispuesto a permanecer en el poder y, si era necesario, arrojar sus propios principios por la borda. Continuó gestionando los negocios de su amo hasta 1742, y sólo renunció cuando le quedó absolutamente claro que ya no podía hacerlo.

La carrera de Walpole es extremadamente difícil de evaluar. No tenía nada del asombroso poder de Chatham de percibir intuitivamente el destino futuro de Inglaterra y, con su retórica incomparable, inspirar al país a esforzarse por alcanzarlo. Era un futuro de grandeza imperial, pero también de guerra interminable y endeudamiento que Walpole habría deplorado. No tenía la estatura moral de un Gladstone. Aunque no inventó la corrupción o la explotación del interés propio de políticos avaros, que ya estaban en camino cuando entró en la política, fue más despiadado en su uso del clientelismo y más obvio que sus predecesores, y planteado a la pregunta implicaba su infinita capacidad de detalle. Las plazas de los camareros de las mareas en Berwick-on-Tweed, la promoción de un alférez en un regimiento de infantería, una beca para un wykehamista que va a la New College, la fundación de una escuela en las Bermudas: todas las solicitudes fueron estudiadas, archivadas, archivadas, y se les hizo pagar sus dividendos en términos de lealtad política. Conociendo bien la importancia de las conexiones familiares, no dudó en dotar a su primo de Norfolk de los mejores lugares en el mismo centro del gobierno. Esto era de conocimiento común y se difundía en la prensa y es innegable que su descarado uso de los lugares desprestigió a las instituciones de gobierno y ayudó a fomentar el radicalismo de la clase media de finales del siglo XVIII. Tal es el caso en su contra. Sin embargo, aunque uno debe descartar su contribución al desarrollo constitucional, porque eso fue en gran parte fortuito y surgió de sus métodos, no de sus intenciones, hay mucho en su haber. Su reorganización de los impuestos y de la administración financiera dio a los fondos del gobierno inglés, a lo largo del siglo XVIII, un dinamismo y una fuerza que ningún otro país europeo podía rivalizar. Nos atrajo la capital holandesa que nos permitió ganar un vasto imperio comercial y esto hizo posible la Revolución Industrial. Su política de paz, prosperidad, estabilidad, seguridad, además, fue sin duda admirable en todos los sentidos, y bien valió la pena las ocasionales heridas infligidas a nuestro orgullo nacional. La actitud instintiva de Walpole hacia la política estaba mucho más cerca de las aspiraciones comunes de la humanidad que la mayoría de nuestros primeros ministros. Su visión de un mundo seguro, ordenado y próspero, en el que la historia humana ordinaria podría vivirse de acuerdo con sus propias y extrañas necesidades, es una que aún debe inspirar respeto. De ahí su amargura hacia quienes casualmente pondrían en peligro la paz por el bien de Gibraltar o por los supuestos malos tratos españoles al capitán Jenkins, un mero contrabandista-comerciante. Por lo tanto, en boca de Walpole, el término "patriota" se convertiría en un término de abuso, ya que este era el patriotismo de la codicia egoísta y no del sólido sentido común humano. La opinión de Walpole era demasiado sofisticada, demasiado cortés para prevalecer. Y, sin embargo, aunque la balanza pesaba en su contra, consiguió un período de paz más largo del que había disfrutado Inglaterra desde el reinado de Isabel o que gozaría hasta el siglo XIX y en eso, posiblemente, radica su mayor logro.

Solo se logró gracias a su energía inhumana y su conocimiento bastante excepcional de las tácticas políticas. Nos gusta pensar en el siglo XVIII como un mundo de ocio, pero Walpole trabajó tan duro o más que cualquier ministro moderno. En Hacienda antes de las ocho de la mañana, dispuesto a realizar sus primeras entrevistas, durante las sesiones del Parlamento estuvo casi continuamente en la Cámara. De camino a Houghton, oímos hablar de él a las seis en Newmarket, para atender sus cartas. Dondequiera que va, le siguen montones de papeles y, aunque se haga tiempo para cazar, beber o para su amante, el trabajo continúa sin piedad. El trámite de la tesorería, los rendimientos fiscales, los despachos al extranjero, las campañas electorales, los ascensos de regimiento, las tribulaciones de los disidentes o colonos, las dificultades del Eton College sobre una taberna perteneciente a la Corona, todo lo grande o pequeño recibió su atención detallada.

Este conocimiento, junto con su formidable poder de argumentación, hizo que fuera difícil desalojarlo. Y, sin embargo, siempre tuvo tiempo de sobra. Dedicaría horas al Rey y la Reina, para asegurar su apoyo absoluto. Ningún ministro podría haber tenido un acceso más fácil porque sus papeles están llenos de cartas de agradecimiento por los problemas que ha tenido que hacerse cargo de primos e hijos menores del país en busca de una carrera. Parece haberlos visto a todos personalmente. Los amplios contactos humanos de Walpole, junto con la paciencia y la previsión, le dieron un conocimiento inigualable del cambiante aspecto personal de la política, del que derivó su soberbia certeza de decisión en tiempos de crisis. He seemed always to know whom he could disgrace with impunity, whom he must flatter and cajole back into alliance. No prime minister ever weathered so skilfully, or so often, the danger of a break-up of his ministry. Again and again the political world confidently expected his fall but until 1742 he confidently rode through all storms. With his rare combination of detailed knowledge and subtlety in human relations, backed by a prodigious memory and an obstinate faith in his attitude to life, he knew exactly what he wanted – power for himself, to bring peace and prosperity to his country. After Walpole's defeat, England embarked on a race for wealth through aggressive war which was to last for nearly a century of tribulation and heroism, and at length called into being the industrial revolution, destined to destroy forever the world which he had struggled to maintain. Time has not served him well. His use of patronage and corruption, his worldliness and cynicism, are remembered in our text books but his capacity, his wisdom, his aspirations are frequently neglected. Even more neglected is another aspect of his personality. None of our British prime ministers can compare with Sir Robert Walpole in appreciation of the fine arts. He personally supervised the building of Houghton, the design of the superb furniture by Kent, and the magnificent collection of pictures afterwards sold to Catherine of Russia. To questions of taste he brought the same confident certainty of judgment that made him a political master.


Biografía

Robert Walpole was born in Houghton, Norfolk, England on 26 August 1676, and he came from a family of local Whig gentry. He was elected to his father's old parliamentary constituency in 1701, looking to country gentlemen for his political base. He became Secretary of War in 1708 during the War of the Spanish Succession, and he survived a Tory-led impeachment attempt and went on to serve as Chancellor of the Exchequer from 1715 to 1717 and from 1721 to 1742, also serving as Prime Minister and leader of the House of Commons from 1721 to 1742. He survived the South Sea Bubble stock-market crisis of 1720 and was tasked with sorting out the government crisis by King George I. Walpole pursued a non-interventionist foreign policy, worked for lower taxes and growing exports, and allowed slightly more tolerance for Protestant dissenters. However, the death of Queen Caroline of Ansbach in 1737 weakened Walpole's influence over King George II, and the King's estranged son, Frederick, Prince of Wales and Walpole's political opponents William Pitt the Elder and George Grenville allied against the declining elder statesman. The "Patriot Whigs" under Pitt opposed Walpole's non-interventionist policies, and, in the 1734 general election, Walpole's Whigs lost 85 seats and were reduced to 330 seats, while the Patriot Whigs won in 68 more constituencies to gain a total of 83 seats. In 1741, the Whigs dropped to 286 seats, while the Patriot Whigs rose to 131 seats. Due to his electoral defeat and naval defeats during the War of Jenkins' Ear with Spain, Walpole was forced out of office on 11 February 1742, losing a motion of no-confidence over a supposedly rigged by-election. His supporters then reconciled with the Patriot Whigs to form a new government. Walpole died in 1745 at the age of 68.


Great Britons: ROBERT WALPOLE – The First Prime Minister

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Editor’s Note: This article originally appeared in Issue #8 of the Anglotopia Print Magazine in 2017. Support great long-form writing about British History, Culture, and Travel by subscribing to the Anglotopia Print Magazine. Every subscription helps keep Anglotopia free to everyone to read (articles from the magazine appear on the website 1-year after publication).

Robert Walpole came to prominence just as power in Britain was shifting from the Crown to the Parliament. He was the first, and the longest serving, Prime Minister under the newly-developed balance of power. Although he ruled more by influencing the King than by using Parliament, he laid the foundations for the present constitutional monarchy. By avoiding wars for an extended period, he allowed the country to grow in wealth and establish itself as a powerful nation, ready to build an Empire. He also personally enriched himself and retained power by using the corrupt political system which existed at that time.

  • Born 1676 – died 1745
  • Britain’s first Prime Minister
  • Established the foundations of the British parliamentary system
  • Kept his party – the Whigs – in power for 50 years

The Glorious Revolution in 1688 was a turning-point in British history, shifting the balance of power away from the Monarch and toward the Parliament. After the English Civil War abolished the Monarchy, Charles II returned to the throne when the Commonwealth collapsed in 1660, but when Charles II died in 1685 his already-unpopular Catholic brother, James II, took the throne. English Protestants were outraged, and a group of nobles arranged for his nephew and son-in-law William, Prince of Orange, to invade England and ensure that a Protestant dynasty ruled. James II fled and William and Mary took the throne, establishing a Protestant succession that has continued in various forms into the present. But William got the throne at a price – The Bill of Rights of 1689.

The Bill of Rights listed 12 things that James had done to subvert the laws and liberties of this kingdom and asserted a list of ancient rights and liberties which were to be protected. These lists repeated used the term without the consent of Parliament, effectively limiting the power of the King in matters such as raising an Army the election of MPs levying taxes establishing fines and punishments and limiting free speech within Parliament. Britain does not have a written constitution, so the transfer of these powers to Parliament represented a major shift of power towards a constitutional monarchy, such as exists in Britain today.

What the King could still do was select the person who was his Prime Minister, who must, however, be the person most likely to command the confidence of the House of Commons. The first person to effectively hold that position was Robert Walpole, 1st Earl of Orford.

Walpole was born in the small Norfolk village of Houghton on the 26 August 1676. He was the fifth of what were to become 19 brothers and sisters. His father was a member of the local gentry and an MP for the Whig party. Robert was educated privately and then went on to Eton School and King’s College, Cambridge. Although he had intended to enter the clergy, plans changed after his two elder brothers died, leaving him the heir. He returned home to help his father, and two years later, in 1700, his father died, leaving the family estate of 10 manor houses and land to the 24-year-old Robert.

It was relatively easy to take advantage of the corrupt nature of the electoral system of the time – there was no secret ballot and since those eligible to vote were limited, a rich man could buy all the properties with voting rights, install obedient tenants, and ensure a seat for perpetuity – a so-called pocket borough. This Walpole did in 1702 with the borough of Kings Lynn, in the same year that William died, and the popular Protestant Queen Anne took the throne. Like his father, he was a Whig, whose rivals in parliament were the Tories. The Whigs were largely responsible for curtailing the freedom of the monarch, preferring to exercise power themselves. Their political descendants became the current Liberal Party. They supported Protestantism and were largely responsible for the Glorious Revolution.

Number 10 Downing Street is the headquarters and London residence of the Prime Minister of the United Kingdom.

Walpole caught the eye of the new Queen and became a member of the advisory council to her husband, Prince George of Denmark. He entered the Cabinet of Lord Godolphin as Secretary of War and Treasurer of the Navy. When power shifted to the Tories at the election of 1710, the new Lord High Treasurer was a defector from the Whigs, Robert Harley, who attempted to entice Walpole to join him, but failed, leaving Walpole as a major critic of the new government and defender of the Whig cause. To eliminate him from the opposition he was found guilty of accepting bribes and expelled from Parliament. He spent six months as a prisoner in the Tower of London, where he continued to attack the government, but in 1713 he was re-elected to his seat of Kings Lynn.

The death of Queen Anne the following year brought her distant German cousin, George I, to the throne, a triumph for the Whigs, we retained power for the next 50 years. Walpole became a powerful member of the Cabinet as a Privy Councillor and Paymaster of the Forces. He also condemned without trial prominent members of the previous Tory government. He quickly rose to Lord of the Treasury and Chancellor of the Exchequer. In a dispute over foreign policy with other cabinet members Walpole chose to resign and join the opposition, but after being influential in ending a rift in the royal family, he returned to the Cabinet.

As a younger man, Walpole had purchased shares in the South Sea Company, a joint-stock company with a monopoly on trade with South America. Walpole enjoyed a 1,000% profit, but others were not so fortunate, and when the highly inflated value of the stock began to fall in the event known as the South Sea Bubble, prominent cabinet members were implicated. Although Walpole protected them from punishment, he benefited from their resignations and was able to eliminate several long-standing rivals, leaving him the most prominent and powerful figure in the Cabinet. He simultaneously became First Lord of the Treasury, Chancellor of the Exchequer and Leader of the House of Commons with his brother-in-law Lord Townsend by his side they effectively controlled the entire government. He became, in fact, if not in the title, the King’s ‘Prime Minister’, the first since the Glorious Revolution established the importance of such a position. He devised a scheme to partially repay those most injured by the South Sea debacle and reduced the damage to the reputation of the King and the Whig party.

Jorge I

Throughout the reign of George I the power of the Cabinet and the Prime Minister rose, as that of the King declined. When George II took the throne, he retained Walpole and even Townsend, despite a personal dislike of him. When Townsend died in 1730, Walpole was left in sole charge and clearly the most powerful person in the country. Despite opposition and ridicule from many social liberals, like Jonathan Swift and Dr. Samuel Johnson, Walpole was able to remain popular with the people by keeping Britain out of wars and thus keeping taxes low. Despite a succession of crises he retained power, even managing to silence critics like Alexander Pope and Henry Fielding by regulating the theatres, so reducing their power to parody and satirize him.

As time passed, however, his popularity waned, and an unsuccessful war with Spain further damaged his reputation. Finally, corruption and his immense personal enrichment led to a parliamentary inquiry and rather than face the outcome he resigned from office, ending his political career. Always one to land on his feet, however, George II, grieving at the loss of his favorite minister, made him Earl of Orford, thus giving him a seat in the House of Lords. He continued to wield considerable influence with the King, and became known as the ‘Minister behind the Curtain’. As he grew older, he retreated more and more to his country estate, to hunt and admire his extensive collection of art, acquired during his years of power. However his health continued to deteriorate, and he died on the 18 March 1745.

Although usually regarded as Britain’s first Prime Minister in the modern sense, in fact, Walpole governed more by personal influence with the King than by using the House of Commons. He did, however, reduce the Tories to insignificance and ensure Whig dominance for half a century. By keeping Britain away from the older pattern of perpetual wars, he greatly enriched the country, doing that also by protectionist trade policies that allowed the wool industry to thrive and produce revenue for necessary imports.

The use of 10 Downing Street as the official residence of the Prime Minister also dates back to Walpole’s time. The house was a personal gift to him from George II, although he only used it as his residence when he was First Lord of the Treasury.

As for corruption and personal gain, he was probably no more corrupt than most of his peers, although he was known to advise new MPs the rid themselves of their principles and become ‘wiser’.


Robert Walpole, the First Prime Minister

Townshend and Walpole were connected by marriage. They had held together through the political vicissitudes of the last ten years, and for ten years more they remained colleagues. Their government was at first a partnership but neither was content to be second or merely equal to the other and the partnership developed into a rivalry which was only brought to an end when Townshend made up his mind in 1730 to leave the field to Walpole, since they could not longer work in harness together.

But from the outset Walpole rather than Townshend filled the public eye for practical purposes Walpole controlled British policy from the end of 1720 until 1739, and he remained nominally at the head of affairs for three years more.

This long ministry of Walpole inaugurates the era during which the question of primary importance has been not who was king or queen, but who was Prime Minister? Since the days of Charles I and Buckingham it had hardly been possible at any time to name any one person as the minister of the Crown who directed the policy of the state.

The Evolution of the Office of Prime Minister
Before the seventeenth century ministers had been still more palpably the servants of the Crown, holding office at the pleasure of the Crown, and dismissed or disgraced or sent to the block if the Crown so pleased. But from Walpole's time onwards the sovereign has been virtually deprived of choice.

He has hardly been able to refuse a minister pressed upon him by the leaders of the party dominant in parliament, still less to dismiss one who enjoys parliament's support or to appoint one whom parliament finds obnoxious. And almost at all times one particular minister has been decisively the chief of the administration, though not always the nominal figurehead for whom the title of Prime Minister has come to be reserved.

The change however was gradual and unconscious. William III, chose his own ministers, merely modifying his selection in order to avoid excessive friction in the machinery of government. It was a practical outcome of the struggle between Crown and parliament that parliament made its voice heard on questions of policy and of administration very much more energetically at the close of the seventeenth century than in the days of Plantagenets or Tudors the more or less tacit acquiescence of parliament was less easily obtained than in earlier times.

Hence to avoid friction it had become necessary to secure correspondingly a greater concord between ministerial action and parliamentary opinion. Theoretically it was not necessary for minis­ters to be in agreement even with each other, but practically it was becoming very inconvenient that it should not be so. If at any time during the reign of William or Anne all the ministers were taken from one political party, it was merely because such a selection seemed necessary 'at that particular time to prevent a deadlock.

The Role of Royal Whim
The Crown did not as yet recognise, popular opinion did not yet declare, that the power of the Crown to select ministers was restricted, except by the obligation not to choose men who were conspicuously obnoxious. Moreover, the power of the Crown was only slightly restricted even in practice. It is notable that changes of ministry did not usually follow upon general elections.

When the Crown and the ministry were in harmony the electors gave a general support to the ministry. When the Duchess of Marlborough thoroughly dominated the queen, Whigs domi­nated the ministry, and an appeal to the electorate returned a Whig majority.

When the queen shook herself free of the Duchess, Whigs were turned out of office, Tories took their places, and when there was a general election the electors returned a Tory majority. Politicians devoted them­selves more zealously to capturing the favour of the sovereign than to cultivating the goodwill of the electorate. Both the theory and the practice survived the Hanoverian Succession.

But the change of dynasty produced new conditions. One of the two great parties was shattered. The interests of the whole body of Whigs were bound up with the security of the new dynasty. The interests of the new dynasty were bound up with the predominance of the Whigs and the Hanoverian Tories, without hopes of themselves forming a dominant party, were rapidly absorbed into the Whig ranks, more especially after the ignominious collapse of the "Fifteen."

The Crown had not the will, and would not have had the power, to choose ministers except from among the Whigs. After the passing of the Septennial Act, Whig government was never really in danger even the South Sea Bubble confirmed a Whig combination instead of shaking it. Instead of a rivalry of parties, there was only a rivalry of Whig factions and the long ascendency of the Whigs under these conditions made it for ever impossible that a working ministry should be formed independent of party lines.

Within the party the king apparently retained the power of selection but the prestige of the Crown was very much reduced by the fact that it was worn by unattractive and unpopular German princes, while the sentiment of loyalty, wherever it survived at all, was necessarily attracted to the legitimate king "over the water."

Thus if the king was free to choose any Whig ministers he liked, it still remained necessary that he should choose men who would work together and the personal influence of the king proved to be no longer sufficient to induce ministers to work in political harmony when they were personally antagonistic to each other.

Politicians continued to intrigue in order to obtain "royal favour but the royal favour was wasted on any statesman who could not manage his colleagues or who could not manage parliament. This managing capacity was possessed by Walpole, and after Walpole by Henry Pelham. It was not possessed by their rivals, and therefore between 1720 and 1754 Walpole was for twenty years the inevitable minister and Pelham for ten years.

And after Pelham's death government fell into hopeless confusion until there was a coalition between Newcastle and William Pitt. The position of a minister was unstable unless he could secure the royal favour, though the royal favour was not sufficient to keep in power even a brilliant politician who lacked the art of managing his colleagues and parliament.

A History of Britain

This article is excerpted from the book, 'A History of the British Nation', by AD Innes, published in 1912 by TC & EC Jack, London. I picked up this delightful tome at a second-hand bookstore in Calgary, Canada, some years ago. Since it is now more than 70 years since Mr Innes's death in 1938, we are able to share the complete text of this book with Britain Express readers. Some of the author's views may be controversial by modern standards, particularly his attitudes towards other cultures and races, but it is worth reading as a period piece of British attitudes at the time of writing.


Why did Robert Walpole get painted with a crown on his right side?

In this painting of Robert Walpole by John Theodore Heins Robert is painted with a crown on his right. Robert Walpole is according to Wikipedia "a British politician who is generally regarded as the de facto first Prime Minister of Great Britain".

pictured above : Portrait of Sir Robert Walpole (1676-1745) Earl of Orford, painted by John Theodore Heins (1697-1756) followed by a close-up of the crown. attributed to Norwich Castle / Public domain

When looking at a portrait of him I noticed a crown on his right which looked odd to me since Walpole certainly wasn't royalty and the way this portrait is painted reminded me of royal portraits, like for example the portraits of his contemporaries George I and George II which use many of the same elements:

George I and George II both monarchs during Walpole's time as Prime Minister displayed in a similar way. George I - Studio of Godfrey Kneller / Public domain. George II - Thomas Hudson / Public domain

So my question is : Why did Robert Walpole get painted with a crown on his right side?

I have searched a lot on the Internet but with no avail, am I missing something obvious here or is the answer a little more nuanced?


Walpole, Sir Robert, 1st earl of Orford

Walpole, Sir Robert, 1st earl of Orford (1676�). Traditionally known as Britain's first prime minister. From a Norfolk gentry family, Walpole was the Whig MP for Castle Rising (1701𠄲) and King's Lynn (1702�, 1713�). His first posts were as secretary at war (1708) and treasurer of the navy (1710). His part in the administration of the War of the Spanish Succession and his management of the trial of Dr Sacheverell earned him the hatred of the Tory Party and he was dismissed in 1710, impeached for corruption, sent to the Tower (1711), and expelled from Parliament (1712). At the Hanoverian succession he rejoined the government, along with his brother-in-law Viscount Townshend, as paymaster-general, being promoted to 1st lord of the Treasury and chancellor of the Exchequer in 1715. In 1717 he, Townshend, and several followers left the Sunderland/Stanhope ministry. During the ensuing Whig schism Walpole opposed the repeal of the Occasional Conformity and Schism Acts (1718), and successfully defeated the Peerage Bill in the Commons (1719). In April 1720, with most of the schismatic Whigs, he rejoined the government in the office of paymaster-general.

Walpole was not the first ‘prime minister’ several of his immediate predecessors (such as Sunderland, Harley, and even Godolphin) were so regarded, and the term was in common use (though often pejoratively). The starting date of Walpole's premiership is a matter of some controversy. One historian has recently suggested that it should be dated from 1720 (since he was in control of the Treasury as paymaster-general, John Aislabie, the chancellor of the Exchequer, being a figurehead), rather than from the traditional date of his promotion to the chancellorship in 1721. Despite his brilliant financial acumen, which saved the administration and the dynasty in 1720𠄱 from the disaster of the South Sea bubble, and his control of the nation's finances and the secret service money (the major source of patronage), neither of these dates marks his true dominance of the ministry. Both Stanhope (who died prematurely in 1721), and more particularly Sunderland (who also died unexpectedly in April 1722), retained the confidence of George I until their deaths. Until 1724, when he was manœuvred into the lord-lieutenancy of Ireland, Carteret (a protégé of Sunderland's favoured by the king) was a potential rival. Further, from the very beginning of the reconciliation of the Whigs in 1720, Townshend was a major force to be reckoned with, particularly through his control of foreign policy after 1721 (an area dear to the king) and the House of Lords after 1722. Townshend remained in office until his resignation in 1730, and for most of the 1720s the ministry should be seen as a duumvirate. Only in the late 1720s did Walpole become the unquestioned prime minister, partly through forcing the most talented of his Whig opponents, led by Pulteney, into opposition. These self-proclaimed ‘patriots’ worked fitfully with the Tories in the 1730s, but were no real threat to Walpole, until he began to lose his grip in the early 1740s.

Walpole's major contribution to politics was his development of the cabinet system, of the ‘party of the crown’ (which he based on the work of Harley) through extensive use of patronage, and of the Commons as the centre of parliamentary power. His refusal of a peerage in 1723 (it went to his son), which astounded contemporaries, signalled the beginning of the latter development.

Following the South Sea crisis, Walpole's establishment of the Whig hegemony was largely accomplished as a result of his handling of the Atterbury plot in 1722𠄳, which he used to drive home the fear of Jacobitism, a label he had great success in attaching to his Tory opponents, and which, in the final analysis, prevented effective and sustained co-operation between them and the Whig ‘patriots’. The smear of Jacobitism proved very effective for the rest of his ministry. His ruthless control of political patronage was the foundation on which he built his control of the administration. This is best illustrated by his removal in 1734 of several peers from colonelships of regiments for voting against the government, though such positions were, in effect, regarded as private property, and the dismissals caused consternation amongst the political élite.

His sure grip on politics occasionally wavered. One such occasion was the Excise scheme in 1733, which aroused so much opposition that Walpole was forced into dropping the proposal before the second reading. Another was his loss of favour in Scotland by his too repressive measures over the Porteous riots in 1736. Yet another was his opposition to war with Spain in 1739, to which he was forced to agree by both the patriot opposition and members of his own government. The poor handling of the war eventually led to his downfall in February 1742 as he lost control of the House of Commons, one of two essential props to his power. The other was the support of the monarch (first George I, and then George II, though the latter's was uncertain before his accession in 1727), which he retained to the end, along with that of Queen Caroline who, until her death in 1737, provided invaluable support.

Walpole was created earl of Orford upon his resignation, and helped from the Upper House to baffle efforts to impeach him for corruption. He took part in debates in the Lords, and continued to give advice to George II when asked. He devoted much of his time to Houghton in Norfolk, the palatial house he had built and stocked with art treasures. He died in debt

Dickinson, H. T. , Walpole and the Whig Supremacy (1973)
Holmes, G. , ‘Sir Robert Walpole’, in Holmes, G. (ed.), Politics, Religion and Society in England, 1679� (1986)
Plumb, J. H. , Sir Robert Walpole (2 vols., 1956�).


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