Herculano

Herculano fue establecido por los griegos a finales del siglo VI a. C. La ciudad recibió su nombre del héroe griego Heracles. En el siglo IV a. C., Herculano quedó bajo el dominio de los samnitas. La ciudad permaneció bajo el control samnita hasta que se convirtió en un municipium romano en el 89 a. C. Era un lugar popular para vivir porque la cercana bahía de Nápoles y el río Sarnus proporcionaban un buen sistema de transporte para exportar sus mercancías a otras partes del Imperio Romano. Herculano también tenía un suelo volcánico extremadamente fértil. Este suelo había sido creado por el volcán cercano, el Monte Vesubio.

El 5 de febrero del 62 d.C. un grave terremoto azotó la bahía de Nápoles. En Herculano y la ciudad vecina de Pompeya, casi todos los edificios resultaron dañados y muchos fueron completamente destruidos. La gente local creía que debían haber molestado a sus dioses, y los que sobrevivieron aumentaron sus oraciones y sacrificios.

La verdadera razón del terremoto fue que el vapor y los gases se estaban acumulando dentro del Vesubio. Incapaz de encontrar un camino a la superficie, se produjo un terremoto, en lugar de una erupción volcánica.

Algunas personas abandonaron la zona, pero la gran mayoría decidió quedarse. El gobierno romano brindó ayuda financiera y en quince años casi se había completado la reconstrucción de Pompeya y Herculano.

En el verano del 79 d.C., las personas que vivían cerca del Vesubio sintieron varios temblores de tierra. El más grave de ellos tuvo lugar en la mañana del 24 de agosto. Unas horas después la gente escuchó una tremenda explosión. El vapor y los gases que se habían estado acumulando durante cientos de años finalmente habían abierto un agujero gigantesco en la cima del Vesubio. La violencia de la erupción arrojó rocas y cenizas al aire. Se arrojaron tantos escombros que bloquearon por completo los rayos del sol. En cuestión de minutos, toda el área quedó a oscuras, la única luz proveniente de las llamas se disparó desde la cima del Vesubio.

El vapor que emergió del Vesubio estaba extremadamente caliente (aproximadamente 2000 ° Fahrenheit). Condensando al entrar en contacto con la atmósfera, el vapor se convirtió en lluvia intensa. Esta combinación de ceniza volcánica, tierra y lluvia creó una avalancha de lodo caliente. Mientras descendía de la montaña hacia el mar, destruyó todas las casas y villas a su paso. Al fondo, a cuatro kilómetros de distancia, el barro llegaba a Herculano. Como el lodo se elevó con bastante lentitud, la mayoría de la gente pudo escapar antes de que toda la ciudad quedara completamente sumergida.

El Vesubio continuó arrojando lapilli y vapores venenosos durante dos días. Cuando finalmente llegaron los equipos de rescate, descubrieron que Herculano había desaparecido por completo. En Pompeya, solo se podían ver las cimas de los edificios altos. Los sobrevivientes intentaron alcanzar sus valiosas posesiones, pero no pasó mucho tiempo antes de que aceptaran la derrota y se fueran a vivir a otra zona.

Plinio el Viejo era el comandante de la base naval de Misenum y murió mientras intentaba rescatar a las personas que vivían en la Bahía de Nápoles durante la erupción del Vesubio en el 79 d.C. Luego, Plinio el Joven le contó a Tácito lo que había sucedido: "Como él (Plinio el Viejo ) estaba saliendo de la casa le entregó un mensaje de Rectina, esposa de Cascus, cuya casa estaba al pie de la montaña ... Ella estaba aterrorizada por el peligro que la amenazaba y le imploró que la rescatara de su destino ... dio orden de botar los buques de guerra y se embarcó él mismo con la intención de llevar ayuda a muchas más personas además de Rectina, pues esta hermosa franja de costa estaba densamente poblada. rumbo directo a la zona de peligro ... Las cenizas ya caían, más calientes y más espesas a medida que los barcos se acercaban, seguidas de trozos de piedra pómez y piedras ennegrecidas, carbonizadas y agrietadas por las llamas: luego, de repente, estaban en aguas poco profundas, y la orilla fue bloqueado por los escombros de la montaña ... pero pudo traer el barco (en Stabiae) ".

Con el paso de los años la naturaleza siguió su curso y la piedra pómez y la ceniza volcánica endurecida fueron cubiertas por una capa de tierra. Pompeya, ahora estaba a seis metros bajo tierra y la gente se olvidó de su existencia hasta que los trabajadores del Conde Tuttavilla la encontraron de nuevo en 1594. En los años que siguieron a este descubrimiento, los italianos ricos emplearon obreros para cavar túneles en el suelo para que pudieran saquear la ciudad subterránea de sus valiosos artefactos. No fue hasta 1860 que se intentó excavar el sitio de manera científica.

Giuseppe Fiorelli fue puesto a cargo de la operación en Pompeya y sus actividades cambiaron drásticamente las actitudes hacia la arqueología. Fiorelli se preocupó principalmente por descubrir cómo era la vida cotidiana en una antigua ciudad romana. Mientras que los arqueólogos anteriores habían pasado su tiempo buscando objetos valiosos, Fiorelli se concentró en excavar las casas y calles de Pompeya.

Fiorelli sabía que después de casi 2000 años los cuerpos de las personas que habían muerto durante la erupción del Vesubio se habrían podrido. Sin embargo, desarrolló una técnica que le permitió reconstruir las formas de las personas que habían muerto. Fiorelli se dio cuenta de que la lava que asfixiaba al pueblo de Pompeya se habría endurecido alrededor del cadáver. Con el tiempo, los cadáveres se habrían podrido. Al verter yeso en las cavidades que dejó este proceso y luego cortar la roca de lava, Fiorelli pudo reconstruir la forma original. Además de reconstruir personas y animales, Fiorelli pudo reproducir objetos de madera como mesas y sillas que también se habían podrido desde el 79 d. C.

Uno de los aspectos más interesantes de Pompeya es la gran cantidad de mensajes escritos en las paredes. Si bien tenemos muchos ejemplos de libros y cartas escritos por romanos ricos y poderosos, este graffiti, rayado en las paredes con clavos de hierro, nos da una buena idea de lo que la gente común en Pompeya sentía acerca de vivir en el Imperio Romano.

Herculano fue descubierto en 1710 por un campesino que cavaba un pozo. Sin embargo, no fue hasta 1927 que el gobierno italiano decidió pagar para que los arqueólogos trabajaran en Herculano. El resultado ha sido espectacular. La razón de esto se refiere a la forma en que se cubrió Herculano durante la erupción volcánica. A medida que el lodo líquido se elevaba lentamente, a menudo cubría los objetos sin dañarlos. Por ejemplo, se taparon los huevos sin que se rompieran las cáscaras. Además, el calor del barro carbonizó los objetos y los preservó de la descomposición. Algunos de los edificios y su contenido han sobrevivido intactos y brindan una excelente imagen de cómo era la vida en el Imperio Romano durante el siglo I d.C.

A esa distancia no estaba claro de qué montaña se elevaba la nube (luego se supo que era el Vesubio) ... En algunos lugares parecía blanco, en otros lugares manchado y sucio, según la cantidad de tierra y cenizas que llevaba consigo. .. Mi tío ordenó que se preparara un bote, diciéndome que podía ir con él si lo deseaba. Le respondí que prefería seguir con mis estudios ... Cuando él (Plinio el Viejo) salía de la casa, recibió un mensaje de Rectina, esposa de Cascus, cuya casa estaba al pie de la montaña ... dio la orden de botar los buques de guerra y se embarcó él mismo con la intención de ayudar a muchas más personas además de Rectina, pues esta hermosa franja de costa estaba densamente poblada. rumbo directo a la zona de peligro ... pero pudo traer el barco (en Stabiae). Abrazó a Pomponianus, su aterrorizado amigo, lo vitoreó y animó, y pensando que podía calmar sus miedos mostrando su propia compostura, ordenó que lo llevaran al baño. Después de su baño cenó ... Mientras tanto, en el monte Vesubio, anchas hojas de fuego y llamas saltarinas ardían en varios puntos, su brillante resplandor enfatizado por la oscuridad de la noche. Mi tío trató de disipar los temores de sus compañeros declarando repetidamente que no eran más que hogueras dejadas por los campesinos en su terror, o casas vacías en llamas en los barrios que habían abandonado. Luego se fue a descansar y ciertamente se durmió, porque como era un hombre corpulento, su respiración era bastante fuerte y pesada y podía ser escuchada por la gente que entraba y salía de su puerta. Para entonces, el patio que daba acceso a su habitación estaba lleno de cenizas mezcladas con piedra pómez, de modo que su nivel había subido, y si se hubiera quedado más tiempo en la habitación no habría salido nunca ... Se debatieron si debían hacerlo. quédese adentro o arriesguese al aire libre, porque los edificios ahora temblaban con violentos golpes, y parecían balancearse de un lado a otro como si fueran arrancados de los cimientos. Afuera, en cambio, existía el peligro de que cayeran piedras pómez ... después de comparar los riesgos eligieron este último ... Como protección contra la caída de objetos se colocaron almohadas en la cabeza atadas con telas. A esta hora había luz del día, pero todavía estaban en la oscuridad, más negra y más densa que cualquier noche ordinaria, que aliviaban encendiendo antorchas y varios tipos de lámparas. Mi tío decidió bajar a la orilla e investigar la posibilidad de alguna fuga por mar, pero encontró que las olas aún eran salvajes y peligrosas ... Entonces las llamas y el olor a azufre que avisaban del fuego que se acercaba llevaron a los demás a tomar vuelo y lo despertó para que se pusiera de pie. Se quedó de pie apoyado en dos esclavos y luego de repente se derrumbó, me imagino porque los densos humos ahogaban su respiración ...

Cuando volvió la luz del día el día 26, dos días después del último día en que lo habían visto, su cuerpo fue encontrado intacto e ileso, todavía completamente vestido y con más aspecto de sueño que de muerte.


En la primera parte de nuestra nueva serie de viajes dedicada a los sitios arqueológicos alrededor de la bahía de Nápoles, compartimos algunos consejos y sugerencias sobre cómo puede prepararse mejor para su visita autoguiada a Pompeya. En esta segunda parte, analizamos la fascinante historia de la "hermana pequeña" de Pompeya, la ciudad de Herculano. Ubicado a solo 17 kilómetros (10 millas) al norte de su vecino más famoso, el sitio arqueológico atrae a menos turistas, pero la preservación excepcional de esta ciudad costera romana y la compacidad de sus restos expuestos podrían incluso ofrecer al visitante una experiencia más satisfactoria que Pompeya.

En Herculano, hay edificios de dos pisos, muebles de madera, vestigios de escaleras y balcones de madera, lujosas villas patricias e incluso tiendas de comerciantes con sus originales estantes de madera con ánforas. Su destrucción y conservación han hecho de Herculano un lugar extraordinario que realmente merece el mismo renombre que su famoso vecino.

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Un balneario romano

Herculano era una pequeña ciudad amurallada ubicada a poca distancia del mar, al oeste del Monte Vesubio. Como su nombre indica, originalmente estaba dedicada al dios griego Heracles, quien, según la leyenda contada por Dionisio de Halicarnaso (60 a. C.), fundó la ciudad después de su regreso de uno de sus doce trabajos. La historia temprana precisa de Herculano no está clara, pero la planificación urbana sugiere que puede haber estado relacionada con los asentamientos de la colonia griega en el área de Nápoles. Según Estrabón (ca. 64 a. C. - 24 d. C.), la ciudad fue habitada posteriormente por oscos, luego etruscos y pelasgos, y finalmente por samnitas en el siglo IV a. C. La ciudad siguió siendo miembro de la liga samnita hasta que se convirtió en un romano municipium en 89 a. C. durante la Guerra Social.

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Luego, Herculano se transformó en una ciudad puramente romana y prosperó como un balneario tranquilo y aislado para ciudadanos romanos ricos y distinguidos que construyeron residencias frente al mar con vistas panorámicas al mar. A diferencia de Pompeya, que era principalmente una ciudad comercial con ca. Con 12.000 habitantes, Herculano era de tamaño relativamente modesto. La superficie total delimitada por las murallas era de aproximadamente 20 hectáreas (una cuarta parte de Pompeya), para una población de aproximadamente 4.000 habitantes. Por pequeña que sea, la ciudad es notable en términos de su evidente riqueza. La ciudad tenía una vida artística más rica que Pompeya y tenía edificios privados más elaborados. Muchas casas de Herculano tenían dos o tres pisos con atrios y peristilos y estaban decoradas con pinturas finamente ejecutadas y muebles costosos.

La muerte de Herculano

Herculano sufrió graves daños en el terremoto del 62 d.C., y poco después, al igual que su vecina Pompeya, fue víctima de la erupción del Vesubio del 79 d.C. Sin embargo, las circunstancias de los entierros de las dos ciudades fueron muy diferentes. Como el viento en este día fatal soplaba en dirección a Pompeya, alejó la nube de ceniza de Herculano, que recibió solo una ligera capa de piedra pómez, minimizando los daños a las infraestructuras de la ciudad. Eventualmente, sin embargo, Herculano sucumbió a la serie de espesas olas piroclásticas que tronaron por la ladera de la montaña y extinguieron toda la vida en la ciudad. La temperatura de la oleada fue tan intensa (casi 450 ° C / 840 ° F) que los materiales orgánicos, como telas de madera para muebles, alimentos y rollos de papiro que de otra manera perecieron o se quemaron en Pompeya, se carbonizaron instantáneamente y se descubrieron notablemente bien conservados. . La ciudad terminó enterrada bajo 20 metros (casi 50 pies) de material volcánico, mucho más que los 5 metros (16 pies) de ceniza en Pompeya. Como resultado, Herculano es una ciudad antigua cuyas ruinas están mejor conservadas que las de Pompeya y tiene diferentes historias que contar.

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El redescubrimiento

Herculano fue el primero de los sitios del Vesubio que se redescubrió en 1709 EC cuando un excavador tropezó con el teatro. Pronto, estatuas, columnas, inscripciones y bronces salieron a la superficie haciendo un túnel a través de la ceniza endurecida. Las excavaciones a gran escala comenzaron en 1738 EC bajo los auspicios de Carlos de Borbón, el rey de Nápoles, y el 11 de diciembre del mismo año, salió a la luz una inscripción que dice "Theatrum Herculanensi". Se redescubrió la ciudad romana de Herculano. Más túneles resultaron en exponer más de la ciudad enterrada y al norte de ella, los excavadores encontraron la suntuosa Villa de los Papiros, una de las casas privadas más grandes y hermosas de toda la antigüedad. En la villa se descubrieron unos 1800 rollos y 90 esculturas de bronce y mármol que se pueden ver en el Museo Arqueológico Nacional de Nápoles. Las excavaciones de aficionados se llevaron a cabo de forma intermitente hasta 1875 d.C., pero solo giraron en torno a la recolección de valiosos artefactos y antigüedades. El trabajo de excavación sistemática comenzó nuevamente en 1927 EC cuando los equipos supervisados ​​por Amedeo Maiuri (1886 - 1963 EC), uno de los arqueólogos más destacados de Italia, lograron desenterrar una cuarta parte del área original de la ciudad.

Desde 2001 EC, el Proyecto de Conservación de Herculano, un proyecto conjunto dirigido por el Instituto de Humanidades Packard, la Escuela Británica de Roma y la Superintendencia del Patrimonio Arqueológico de Nápoles y Pompeya, ha trabajado para detener las severas condiciones de deterioro y salvar el sitio. Aunque dos tercios de Herculano permanecen inexplorados, y el complejo del foro aún no se ha excavado, el cuidado continuo del sitio ha dado lugar a nuevos descubrimientos arqueológicos, así como a las recientes reaperturas del antiguo teatro y la Casa del Bicentenario. Además, es posible que las nuevas técnicas permitan pronto volver a leer los cientos de rollos de papiro carbonizados.

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Información práctica

Herculano es un viaje fácil desde Nápoles o Sorrento. El servicio de tren local alrededor del Vesubio es la línea Circumvesuviana que corre entre Nápoles y Sorrento y tiene paradas cerca de los principales parques arqueológicos. Salga de la estación Ercolano Scavi y camine directamente cuesta abajo en Via IV Novembre durante unos 5 minutos hasta la entrada del sitio. En coche, tome la salida Ercolano de la A3 Autostrada.

Un billete sencillo para entrar en las excavaciones de Herculano en el momento de redactar este artículo cuesta 13 €. Es válido por un día. Una entrada combinada que cuesta 16 € incluye la entrada a la zona arqueológica y una visita subterránea al Antiguo Teatro de Herculano. Sin embargo, las visitas guiadas al teatro solo están disponibles los domingos a las 10:00 (en inglés), 11:00 (en italiano) y 12:00 (en inglés), por lo que se sugiere comprar su entrada en línea aquí para garantizar el acceso. . El boleto acumulativo permite una entrada al Teatro Antiguo y una entrada al Parque Arqueológico de Herculano en una semana. Cuando compre su boleto en la taquilla del parque, recoja un mapa y la pequeña guía de bolsillo de los sitios. También puede descargar sus guías en PDF antes de su viaje (ver aquí).

También existen dos pases, la Tarjeta Herculano Vesubio (sitio oficial) y la Tarjeta Campania Arte (sitio oficial). La Tarjeta Herculano Vesubio es un pase de tres días al precio de 16 € que permite a los visitantes descubrir todos los bienes culturales y naturales de Ercolano. La Tarjeta incluye una entrada a cada uno de los siguientes sitios: Parque Arqueológico de Herculano, Museo Arqueológico Virtual de Herculano, Villa Campolieto, Gran Cono del Vesubio.

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Visitando Herculano

A diferencia de Pompeya, es posible visitar todo Herculano en tan solo unas horas. Sugerimos pasar al menos 2-3 horas explorando el sitio. También hay un museo (www.museomav.com) ubicado en via IV Novembre, que ofrece reconstrucciones virtuales de Herculano y Pompeya, con una librería y espacios de exhibición. Otro museo, conocido como el Antiquarium, se encuentra a pocos pasos del parque arqueológico y alberga una exposición permanente (SplendOri: Luxury in the Ornaments of Herculaneum) de joyas y otros objetos preciosos del sitio.

Herculano es mucho más fácil de explorar que Pompeya debido a su tamaño más pequeño y su diseño sencillo, que cubre una pequeña cuadrícula de calles numeradas. El sitio está dividido en tres calles paralelas que corren de norte a sur (Cardo III, IV y V) que tienen segmentos superior e inferior (superiore y inferiore). Estos están cruzados por dos calles principales que corren de este a oeste y se llaman Decumano Inferiore y Decumano Massimo. Para el visitante del sitio, el largo camino de entrada que se curva sobre el extremo sur del sitio ofrece hermosas vistas de la ciudad romana con el Monte Vesubio al fondo. Desde aquí se puede mirar directamente a través de las casas frente al mar y, en particular, la Casa de los Ciervos cuyos propietarios habían desarrollado jardines, terrazas y pórticos para aprovechar al máximo la vista panorámica al mar de Herculano.

Mirando directamente debajo de las casas, hay doce habitaciones abovedadas que una vez se abrieron a la playa. Es posible que hayan servido como cobertizos para botes, pero estas habitaciones se convirtieron en el lugar de descanso final de cientos de residentes de Herculano. Fue aquí donde se encontraron los esqueletos de aproximadamente 300 personas, junto con algunos de sus objetos de valor. Tratando de escapar de la horrible destrucción de su ciudad, fueron asesinados instantáneamente por el intenso calor de la erupción.

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Más a la derecha, una pasarela recién instalada le lleva directamente a Cardo III, una de las principales calles de norte a sur. A la izquierda está la Casa de Argus con su jardín porticado que da a un triclicio (comedor) y otros ambientes residenciales. Esta casa noble fue ingresada originalmente desde Cardo II (aún por desenterrar). Al otro lado de Cardo III a la izquierda está la Casa del Esqueleto. Esta modesta casa deriva su nombre del descubrimiento de un esqueleto humano en una habitación en 1831 CE. Cuenta con un ninfeo que consta de dos lavabos rectangulares con una pared posterior decorativa en piedra caliza con incrustaciones. Sobre el ninfeo hay un friso decorativo compuesto por siete paneles, de los cuales solo quedan tres originales.

En la esquina noroeste de Cardo III Superiore se encuentra el llamado Colegio de los Augustales, cuyos interiores estaban ricamente decorados con pinturas murales con figuras mitológicas conocidas. El edificio a menudo se ha asociado con la presencia del culto imperial en Herculano, pero bien podría ser un lugar de reunión para el ayuntamiento, la Curia local o la Casa del Senado. El interior se compone de una gran sala con un pequeño santuario (sacellum) decorado enteramente con frescos de 'cuarto estilo'. La pared de la izquierda tiene a Hércules de pie junto a Juno y Minerva, y la otra muestra a Hércules y Aquelous, el dios de todas las aguas y los ríos del mundo, secuestrando a Deianira. Una inscripción de mármol ahora colocada en la pared registra que dos hermanos, Aulus Lucius Proculus y Aulus Lucius Iulianus, dieron una cena a la decuriones y el augustales con motivo de la dedicación de una estatua o un altar al divino Augusto.

los decumanus maximus (Decumano Massimo) corre inmediatamente a la derecha del llamado Colegio de los Augustales. La calle principal de este a oeste de la ciudad estaba llena de tiendas, incluida una llamada Ad Cucumas. Busque la pintura mural que anuncia las bebidas que se venden allí. Muestra cuatro jarras de vino de diferentes colores, cada una etiquetada con un precio por peso diferente.

Los visitantes afortunados ahora tendrán la oportunidad de visitar la Casa del Bicentenario que había estado cerrada al público para su restauración y reparación desde 1983 EC. La propiedad de 600 metros cuadrados (6.400 pies cuadrados) es quizás la casa noble más hermosa excavada hasta ahora en Herculano, con impresionantes mosaicos y pinturas murales de valor incalculable con escenas mitológicas. Ubicado en el decumanus maximus entre tiendas, esta casa de tres pisos perteneció a Cayo Petronio Estefano y su esposa Calatonia Themis.

Volviendo hacia el Ad Cucumas shop, la siguiente calle a la izquierda lleva a los visitantes a Cardo IV, que contiene muchas de las casas más visitadas. La primera es la Casa del Salón Negro, una de las mansiones más lujosas de Herculano. La casa tiene una entrada monumental que aún conserva los restos carbonizados de su marco y arquitrabe. La casa sigue la secuencia vestíbulo, atrio, tablinum, peristilo. Algunas de sus habitaciones están pintadas en un sofisticado 'cuarto estilo' que consta de paneles centrales negros con motivos arquitectónicos.

Al otro lado del Cardo IV Superiore se encuentra la Casa del Hermoso Patio con su patio interior y escalera a un piso superior. La adyacente Casa de Neptuno y Anfitrite llama la atención del visitante debido a la fastuosa decoración de su verano. triclinio (comedor al aire libre) que le da a la casa su nombre moderno. Adornando la pared este de la habitación hay un mosaico que muestra al dios Neptuno y su esposa, la ninfa marina Anfitrite. El triclinio también presenta un ninfeo cubierto con un mosaico de pasta de vidrio y conchas.

En la esquina inferior de Cardo IV Superiore se encuentra la Casa Samnite, una de las viviendas más antiguas de la ciudad, que data del siglo II a. C. Algunos de sus frescos originales son del "primer estilo", imitando el mármol policromado. Aquí el visitante debe levantar la vista hacia la notable galería con columnas jónicas y rejas de celosía de estuco en tres lados.

Directamente al otro lado están los Baños Centrales que ocupan todo el ancho de la manzana entre Cardo III y Cardo IV. Se distribuyeron a principios del siglo I d.C. y se dividieron en instalaciones separadas (más grandes) para hombres y (más pequeñas) para mujeres, cada una con su secuencia de vestuario (apodyterium), habitación caliente (tepidarium) y cuarto caliente (caldarium). Los baños estaban decorados con frescos del "cuarto estilo", tenían techos de estuco fino, mientras que los pisos estaban pavimentados con elegantes mosaicos marinos.

Un poco más abajo en Cardo IV Inferiore se encuentra la Casa del biombo de madera, famosa por su tabique de madera maravillosamente bien conservado, que separa el atrio del tablinum (sala de recepción). La casa enrejada adyacente ha sido restaurada para resaltar su fachada con estructura de madera y balcón que consistía en paneles de madera verticales y horizontales rellenos de hormigón y escombros. La técnica se llamó opus craticium y era uno de bajo costo que se consideraba poco sólido y fácil de incendiar. La casa contenía muebles carbonizados perfectamente conservados, incluidas camas y armarios.

Cerca del extremo inferior de Cardo IV se encuentra la Casa del Atrio Mosaico con su exquisito mosaico geométrico en blanco y negro que decora todo el piso del atrio. Desafortunadamente, la casa está cerrada actualmente, pero el atrio es visible desde la calle.

El extremo oriental del sitio está ocupado casi en su totalidad por Palaestra, un espacioso gimnasio y zona de ejercicio parcialmente excavado, al que se accede desde Cardo V a través de un gran vestíbulo. Construido durante el período augusto (27 a. C. - 14 d. C.), este gigantesco complejo de edificios estaba rodeado por un pórtico de columnas corintias estriadas en tres lados y un criptopórtico en el lado norte para sostener la terraza de arriba. Varias tiendas, construidas contra el edificio monumental, abastecían las necesidades del público que frecuentaba la Palaestra, incluida una panadería (pistrinum). Caminando cuesta abajo hacia Cardo V Inferiore en el cruce con el Decumano Inferiore son los restos de un termopolio (tienda de cocina) que vendía comida y bebida.

Más abajo, cerca del paseo marítimo, se encuentra una imponente casa noble. Construida alrededor de un patio central, la Casa del Ciervo de dos pisos contiene hermosas pinturas de 'cuarto estilo' con naturalezas muertas y varios paisajes arquitectónicos. El jardín de la terraza que dominaba magníficas vistas de la bahía de Nápoles tiene copias de dos grupos de ciervos de mármol atacados por perros, cuyos originales se encontraron en el jardín. Los arqueólogos creen que el rico comerciante Q. Granius Verus era el propietario de la casa desde que su sello fue descubierto en una barra de pan desenterrada en la casa y sorprendentemente conservada por la ceniza volcánica.

Al otro lado de la misma calle se encuentra la Casa del Alivio de Telephus, una de las casas más grandes de Herculano que cubre unos 1.800 metros cuadrados (20.000 pies cuadrados). Su atrio es del 'tercer estilo' con paneles amarillos y está equipado con copias de discos de mármol llamados oscilla, suspendido entre las columnas.

Inmediatamente al sur de la Casa del Alivio de Telephus se encuentra el Distrito Suburbano, la antigua zona costera. Se llega por la puerta de la Marina en el extremo sur de Cardo V y se accede por una rampa estrecha. La característica central del Distrito Suburbano es la Terraza de Marcus Nonius Balbus, la figura más prominente de la ciudad durante el período de Augusto. Aquí se erigió un altar funerario en el lugar donde se incineró su cuerpo. Su liberto Marcus Nonius Volusianus colocó una estatua de Balbus con coraza sobre la base de mármol detrás del altar. Originario de Nuceria, Balbus fue pretor (magistrado) y gobernador de las provincias de Creta y Cirenaica bajo Augusto. Durante su vida, embelleció la ciudad con monumentos cívicos e instalaciones públicas. Su generosidad hacia Herculano se conserva en inscripciones, y al menos diez estatuas de él se erigieron en su honor.

Al este de la terraza se encuentran los baños suburbanos, uno de los complejos de baños romanos mejor conservados que existen, con pisos de mosaico y mármol, paredes de estuco, decoración de techo y estatuas. Desafortunadamente, el edificio rara vez es accesible para los visitantes. Al oeste de la terraza está el Área Sagrada que incorpora dos santuarios, el primero dedicado a Venus, el segundo dedicado a los tres dioses Vulcano, Neptuno, Mercurio y la diosa Minerva como lo demuestran los relieves.

No pierda la oportunidad de visitar el antiguo teatro de Herculano, ubicado fuera del parque arqueológico a lo largo de Corso Resina. El monumento todavía es accesible hoy a través de una serie de túneles realizados en la época borbónica, que descienden 20 metros por debajo del material volcánico. Dos escaleras conducen a un pasillo cuyas paredes están cubiertas por grafitis dejados por los visitantes a lo largo de los siglos. El teatro fue construido en piedra en la época de Augusto y podía albergar a unos 2500 espectadores. Estaba decorado con muchos tipos de mármol, grandes estatuas de bronce y estatuas ecuestres que ahora se encuentran en el Museo Arqueológico de Nápoles. El teatro subterráneo de Herculano abre todos los domingos por la mañana con tres recorridos públicos para grupos de 10 personas como máximo.

Antes de visitar Herculano, asegúrese de ver el excelente documental de la BBC. La otra Pompeya: vida y muerte en Herculano presentado por el Prof. Andrew Wallace-Hadrill, quien ha estado al frente del Proyecto de Conservación de Herculano. Libro de Wallace-Hadrill de 2011 Herculano: pasado y futuro también ofrece una visión general de la historia y el desarrollo urbanos de Herculano.


Los antiguos rollos de Herculano finalmente revelan sus secretos

La erupción del Monte Vesubio en el 79 d.C. no solo cubrió Pompeya, sino que también causó graves daños a la ciudad costera de Herculano, ubicada entre Nápoles y Pompeya.

Si bien la mayoría de los habitantes de Pompeya murieron asfixiados por la caída de cenizas y las rocas volcánicas arrojadas desde la montaña, Herculano fue golpeado por primera vez con el calor abrasador del flujo piroclástico, suficiente calor para convertir los cerebros de los ocupantes en vidrio.

Desafortunadamente, la supuesta finca de Lucio Calpurnio Pisón, suegro de Julio César, era la Villa de los Papiros, que contenía una biblioteca de más de mil ochocientos rollos de papiro que se convirtieron en bultos carbonizados y ennegrecidos que finalmente se están traduciendo. debido a la innovadora tecnología de imágenes multiespectrales.

NÁPOLES, ITALIA & # 8211 27 DE JUNIO: Los papiros Herculano se ven en la Biblioteca Nacional de Nápoles, el 27 de junio de 2019 en Nápoles, Italia. Foto de Antonio Masiello / Getty Images

Según herculaneum.ox.ac.uk, los rollos son la biblioteca sobreviviente más extensa de la era grecorromana y fueron descubiertos por Karl Weber, quien estuvo a cargo de las primeras excavaciones legales en Pompeya y Herculano a partir de 1749.

Aunque fue uno de los primeros en adoptar el enfoque de ir despacio y preservar tanto como fuera posible, los intentos de desenrollar los papiros fueron un desastre. Los pergaminos se cortaron verticalmente perdiendo gran parte de la tela y los intentos de separar las páginas para leer la información subyacente destruyeron más de lo que se ganó.

Foto de Antonio Masiello / Getty Images

Investigadores de la Universidad de Kentucky, liderados por el profesor Brent Seales, director del Centro de Visualización y Ambientes Virtuales, junto con Diamond Light Source del Reino Unido, bombardearon los pergaminos con rayos X de alta energía y los datos fueron analizados por un programa de computadora escrito por Dr. Seales para reconocer las tintas utilizadas cuando se crearon los pergaminos.

Según iflscience, comentó el Dr. Seales, & # 8220 Primero, veremos inmediatamente la estructura interna de los pergaminos con más definición de la que nunca ha sido posible y necesitamos ese nivel de detalle para descubrir las capas altamente comprimidas sobre las que se asienta el texto. .

La Biblioteca Nacional de Nápoles (Biblioteca Nazionale di Napoli) alberga los Papiros de Herculano, una biblioteca de rollos de papiro carbonizados por la erupción del Vesubio en el siglo I d.C. Los papiros contienen una serie de textos filosóficos griegos y representan la única biblioteca que sobrevive de la antigüedad grecorromana. Muchos de los rollos son demasiado frágiles para desenrollarlos físicamente y los investigadores han recurrido a técnicas de imágenes digitales para revelar el contenido de los papiros. (Foto de Antonio Masiello / Getty Images)

The machine-learning tool we are developing will amplify that ink signal by training a computer algorithm to recognize it – pixel by pixel – from photographs of opened fragments that show exactly where the ink is – voxel by voxel – in the corresponding tomographic data of the fragment.”

Smithsonianmag.com tells us that Dr. Seales attempted to gain access to the scrolls for over thirteen years as many of the libraries that now hold the scrolls including the library in Naples, Italy refused him access.

The Institut de France, the owner of six scrolls, finally allowed Dr. Seales to study three small fragments from the several scrolls that had been ruined during attempts to unroll them.

After Dr. Seals was able to determine that small amounts of lead were present in the ink of some of the scrolls, the Institut de France granted him access to two intact scrolls. After being scanned by a high resolution CT scanner the ink was not revealed as the researchers hoped it would.

After spending two years at the Google Cultural Institute in Paris he was able to create the algorithms to interpret the baffling data generated by the CT scanner and X-ray phase-contrast tomography.

Armed with his new technology and an Artec Space Spider handheld scanner Dr. Seales went to the Bodleian Libraries at Oxford University to scan a fragment of a scroll and after several months of research back in Kentucky Dr. Seales returned to the UK and enlisted the help of Diamond Light Source’s particle accelerator.

He was finally able to prove to a crowded conference room at Oxford that his method worked when he was able to present a 3D image that revealed the separate pages that had previously been deemed impossible to separate.

Because Dr. Seales’ amazing work has been accepted by many researchers of antiquated writings, there are some who are anxious to use the technology on the thousands of manuscripts that have been unable to be examined due to their frail state.

Gregory Heyworth, a medievalist at the University of Rochester in New York claimed, “We’d change the canon. I think the next generation is going to have a very different picture of antiquity.”


Visiting The Ruins of Herculaneum

Herculaneum is named for the mythical Greek god, Hercules, who, according the legend told by Dionysius of Halicarnassus, founded the city in 1243 BC. Historic analysis, however, suggests that the city was founded by the Oscans or the Etruscans in the 7th century BC , conquered by the Samnites in the 5th century BC. In 90 BC the city was dominated by Rome and transformed into a municipium. In the final years of the Roman Republic, Herculaneum reached the height of its splendor thanks to its coastal location, clean air, and mild climate, making it a popular resort town for many of Rome's patrician families. The city was vibrant and densely populated when the earthquake struck in 62 AD, causing serious damage work to rebuild the city was still going on when the tragic eruption of Mount Vesuvius happened in 79 AD.
The cloud of toxic gases from the eruption wiped out the inhabitants, while the entire city was literally sealed under a flow of ash and volcanic rock 16 meters deep that solidifiedi, preserving almost perfectly intact organic remains like fabric, food, vegetation, and wooden structures.

The discovery of the ruins at Herculaneum was a complete accident: while a well was being dug in 1707 by order of Emmanuel Maurice, Prince of Lorraine, a number of marble fragments and statues that once decorated the ancient theater of Herculaneum were unearthed. In 1738, work began again under Charles III of Bourbon led by the Spanish military engineer De Alcubierre. In 1755, after a number of important discoveries were made, the Accademia Ercolanense was established, and was active until 1792. Excavations were suspended a number of times over the years until 1927, when the site began to explored in a more systematic way. Important artifacts were unearthed in the 1980s, along with sites like the Temple of Venus, the baths, and the ancient Greek port where the inhabitants tried to find refuge in 79 AD. The site has been home to intense excavation since 2000, especially around the Villa of the Papyrus and the library.


Mount Vesuvius erupts

On August 24, after centuries of dormancy, Mount Vesuvius erupts in southern Italy, devastating the prosperous Roman cities of Pompeii and Herculaneum and killing thousands. The cities, buried under a thick layer of volcanic material and mud, were never rebuilt and largely forgotten in the course of history. In the 18th century, Pompeii and Herculaneum were rediscovered and excavated, providing an unprecedented archaeological record of the everyday life of an ancient civilization, startlingly preserved in sudden death.

The ancient cities of Pompeii and Herculaneum thrived near the base of Mount Vesuvius at the Bay of Naples. In the time of the early Roman Empire, 20,000 people lived in Pompeii, including merchants, manufacturers, and farmers who exploited the rich soil of the region with numerous vineyards and orchards. None suspected that the black fertile earth was the legacy of earlier eruptions of Mount Vesuvius. Herculaneum was a city of 5,000 and a favorite summer destination for rich Romans. Named for the mythic hero Hercules, Herculaneum housed opulent villas and grand Roman baths. Gambling artifacts found in Herculaneum and a brothel unearthed in Pompeii attest to the decadent nature of the cities. There were smaller resort communities in the area as well, such as the quiet little town of Stabiae.

At noon on August 24, 79 A.D., this pleasure and prosperity came to an end when the peak of Mount Vesuvius exploded, propelling a 10-mile mushroom cloud of ash and pumice into the stratosphere. For the next 12 hours, volcanic ash and a hail of pumice stones up to 3 inches in diameter showered Pompeii, forcing the city’s occupants to flee in terror. Some 2,000 people stayed in Pompeii, holed up in cellars or stone structures, hoping to wait out the eruption.

A westerly wind protected Herculaneum from the initial stage of the eruption, but then a giant cloud of hot ash and gas surged down the western flank of Vesuvius, engulfing the city and burning or asphyxiating all who remained. This lethal cloud was followed by a flood of volcanic mud and rock, burying the city.

The people who remained in Pompeii were killed on the morning of August 25 when a cloud of toxic gas poured into the city, suffocating all that remained. A flow of rock and ash followed, collapsing roofs and walls and burying the dead.

Much of what we know about the eruption comes from an account by Pliny the Younger, who was staying west along the Bay of Naples when Vesuvius exploded. In two letters to the historian Tacitus, he told of how “people covered their heads with pillows, the only defense against a shower of stones,” and of how 𠇊 dark and horrible cloud charged with combustible matter suddenly broke and set forth. Some bewailed their own fate. Others prayed to die.” Pliny, only 17 at the time, escaped the catastrophe and later became a noted Roman writer and administrator. His uncle, Pliny the Elder, was less lucky. Pliny the Elder, a celebrated naturalist, at the time of the eruption was the commander of the Roman fleet in the Bay of Naples. After Vesuvius exploded, he took his boats across the bay to Stabiae, to investigate the eruption and reassure terrified citizens. After going ashore, he was overcome by toxic gas and died.

According to Pliny the Younger’s account, the eruption lasted 18 hours. Pompeii was buried under 14 to 17 feet of ash and pumice, and the nearby seacoast was drastically changed. Herculaneum was buried under more than 60 feet of mud and volcanic material. Some residents of Pompeii later returned to dig out their destroyed homes and salvage their valuables, but many treasures were left and then forgotten.


A Poorly Preserved Site Becomes An Excellence Textbook Case

Herculaneum was an ancient coastal settlement that is today situated within the commune of Ercolano, Campania, Italy. According to Strabo's Geografía the town had ancient Greek origins and it was always associated with the hero Heracles ( Hercules), who was worshiped not only as the spiritual founder of the town but also as the overlord of Mount Vesuvius.

Like the nearby city of Pompeii, Herculaneum was also destroyed and buried under thick black volcanic ash and pumice in the eruption of Mount Vesuvius in 79 AD. And it was also well-preserved beneath deep layers of ash.

De acuerdo a Los New York Times in 2013, “Herculaneum has gone from one of the worst preserved UNESCO sites at risk of being put on the endangered list to becoming a textbook case of successful archaeological conservation.”

Now, a new stage of planned archaeological excavations is about to start, with the aim of restoring the Antica-Spiaggia-area Herculaneum beach.

Boathouses on Herculaneum beach, where 300 skeletons were found. These unfortunate victims were about to be evacuated but never made it out. (Matthias Holländer / Dominio publico )


Rollos de Herculano

La Casa de Neptuno y Anfitrite en las ruinas de Herculano.

En 79 EC, Plinio el Joven, de diecisiete años en ese momento, vio el Monte Vesubio en erupción desde la seguridad de su hogar en el extremo opuesto de la Bahía de Nápoles.

“No puedo darte una descripción más exacta”, escribió en una carta al historiador Tácito, “que comparándola con la de un pino, pues se disparó a gran altura en forma de tronco muy alto. , que se extiende en la parte superior en una especie de ramas ".

La carta de Plinio es el único relato de un testigo ocular que sobrevive del evento volcánico que envolvió la ciudad romana de Herculano en olas de gas y rocas, suspendiendo permanentemente a sus ciudadanos, mercados, calles y hogares en su lugar. También una biblioteca estaba sellada con la ceniza volcánica.

Las excavaciones en Herculano en la década de 1750 descubrieron una villa, que podría haber pertenecido al suegro de Julio César. Contenía 1.800 rollos de papiro.

Con solo una pequeña parte de la producción escrita del mundo antiguo sobreviviendo hasta la era moderna, los académicos estaban mareados por la oportunidad de leer y estudiar textos y manuscritos previamente desconocidos perdidos en el tiempo. Pero los gases calientes y más de veinticinco metros de roca volcánica del Vesubio habían succionado la humedad del papiro, compactando las páginas y convirtiendo los rollos en cilindros de carbono.

Durante más de dos siglos, los estudiosos han intentado de diversas formas abrir y leer estos pergaminos carbonizados, obteniendo sólo atisbos tentadores de textos filosóficos y literarios. Los intentos de separar las capas compactadas dañaron algunos de los rollos. Cientos más permanecen sin leer, demasiado frágiles para manejar.

Los misterios de los pergaminos no permanecerán bloqueados por mucho más tiempo si Brent Seales, profesor de informática en la Universidad de Kentucky, se sale con la suya. Con el apoyo de NEH, Seales y su equipo de clasicistas, curadores y lingüistas están utilizando tomografías computarizadas junto con software virtual de desenvolvimiento y herramientas de aprendizaje automático para ver el interior de los pergaminos sin dañarlos. Este método permite al equipo de Seales diferenciar entre las capas compactadas de los pergaminos y hacer que el texto sea discernible, lo que no es tarea fácil cuando la tinta en sí contiene rastros de carbono.

El resultado final serán versiones digitales de los pergaminos que los académicos podrán estudiar. El software de código abierto desarrollado por Seales también estará disponible para otros académicos que trabajen en manuscritos dañados.

El viaje de Seales al mundo de los manuscritos comenzó en 1995, cuando se le pidió que trabajara en la única copia existente de Beowulf, que había sido dañado por el fuego. Usando imágenes espectrales, Seales y su equipo pudieron hacer visible el texto carbonizado. En 2015, Seales utilizó su técnica de "desenvolver virtual" para leer un pergamino quemado encontrado en En Gedi, Israel. El texto recuperado fue identificado como una copia de dos mil años del Libro de Levítico en hebreo, un descubrimiento histórico en la arqueología bíblica. El trabajo de Seales en los rollos de Herculano se basa en estos proyectos anteriores, al mismo tiempo que es pionero en nuevos enfoques técnicos y metodológicos.

Seales considera que desbloquear los pergaminos de Herculano es el "disparo a la luna" de su carrera. "Será difícil para mí no entusiasmarme con él hasta que lo hayamos hecho o hayamos demostrado que es imposible", ha dicho.


The Excavation of Herculaneum Today

But Herculaneum continues to reveal its secrets. In the 1970s, the structurally impressive cliffside suburban baths were excavated. Investigations then progressed to the harbour. A lack of bodies in Herculaneum had long led to speculation that the residents had escaped. In 1981, the truth was revealed, when the boat sheds along the shore were discovered to contain the bodies of many of Herculaneum’s citizens, instantaneously killed by the high temperatures of the pyroclastic surge which destroyed the town.

Today, the excavation of Herculaneum continues. Significant works are in progress along the shoreline and at the nearby Villa of the Papyri, as well as to the north-west of the town.


Investigating Herculaneum

“Pyroclastic flows vary in temperature. You can have cold flows and you can have supercharged, exceptionally hot flows. … If it’s cold, you’d suffocate because it’s very fluid — the ash gets in your throat and, effectively, you drowned. Or, if they’re very, very hot, you become incinerated in the blink of an eye.” — Mark Davies, volcanologist

On August 24th, A.D. 79, the people of Herculaneum, a prosperous seaside town in Italy’s Bay of Naples, watched in horror as Mount Vesuvius erupted, hurling a boiling, churning column of gas and ash 10 miles high into the sky. They saw the wind carry the deadly cloud toward the neighboring city of Pompeii, where the hapless citizens suffered a slow and torturous death in the poisonous detritus. It was only a matter of time before Vesuvius would unleash its fury on Herculaneum, killing its citizens in an even more spectacular and gruesome way.

In recent years, the fabled, largely forgotten city of Herculaneum has been re-discovered and, today, archaeologists are scrambling to study and save the fragile site. The film paints a stunning picture of what life was like in the ancient town, and how people ultimately met their horrific deaths there.

“Ironically, Herculaneum’s violent end ensured that the town was suspended in time, and it remains intact 2,000 years later,” said Jared Lipworth, executive producer of SECRETS OF THE DEAD. “Unlike Pompeii — whose fate was a slow burial by ash and pumice — Herculaneum was engulfed by superheated pyroclastic flows of molten rock, mud and gas that actually caused people’s heads to explode. Those flows transformed the living, breathing city of Herculaneum into an incredible time capsule that is even better preserved than Pompeii.”

SECRETS OF THE DEAD looks at Herculaneum, past and present, from every conceivable angle — via aerial views of the town and through the eyes of scientists as they examine such critical minutiae as fig seeds from some of the last meals consumed there before the volcano erupted. Actual footage of erupting volcanoes — including the most recent eruption of Vesuvius in 1944 and pyroclastic flows from the Caribbean island of Montserrat in the 1990s — helps illustrate the power and destructiveness of these cataclysmic events.

The investigation is led by Professor Andrew Wallace-Hadrill, director of The Herculaneum Conservation Project, who knows better than most people that, occasionally, walls do talk. In some parts of Herculaneum, the ancient layers of pyroclastic flows descend as deep as 80 feet, forming walls that hold surprising secrets.

The challenges Professor Wallace-Hadrill and his team face are many, including the damage wrought by 18th-century Bourbon treasure hunters, who robbed the site of beautiful mosaic frescos, as well as other precious art and artifacts. But because only a fraction of Herculaneum has been disturbed, the dense lava walls are still giving up other invaluable objects that speak volumes about life there before the disaster.

The discovery of one such object is among many exciting moments as cameras follow the team on a very different kind of treasure hunt. The head of a statue, believed to be of an Amazon warrior woman, is carefully excavated and diligently conserved by experts. The paint is still visible — a rarity in Roman-era statues. Beyond its intrinsic value, the painted head is priceless for what it can reveal about the artistic techniques of the time.

“Here we have a fantastic insight into the big mystery of what a colored statue head was like,” exclaims Professor Wallace-Hadrill, as he inspects the extraordinary find. “You can see how wonderfully delicate the paintwork is. And you can see how it concentrates around the area of the eye. It brings it to life, because for the Ancients, the life resides in the eye — you can see the soul through the eye.”

Unlike Pompeii and virtually every other Roman-era site, Herculaneum boasts a trove of preserved organic material. Delicate household objects examined in the program — from wooden chests and cupboards to textiles and foodstuffs — connect us to daily life in the Roman world, and remind us that the victims of Vesuvius were mundanely and poignantly real.

This point is driven home in one of the most extraordinary moments of the film, when we discover the gruesome truth about Herculaneum’s central mystery: What really happened to its inhabitants when their city was swallowed up by Vesuvius?

The shocking answer is found in a series of concrete arcades situated at what was once Herculaneum’s original shoreline along the Mediterranean. Dozens of skeletons lie huddled together under the sturdy arches where people gathered most likely in the vain hope of escaping by boat. In one example, a mother bends protectively over her child, as if trying to offer comfort. Beneath her are the tiny bones of a fetus, indicating that she was seven months pregnant. The skeletons show signs of thermal shock from temperatures that were close to one thousand degrees Fahrenheit. Muscles contracted, contorting the bodies, and skin vaporized. Brains boiled and skulls exploded.

Using information and insights gleaned from the site of the doomed city, volcanologists and other experts continually monitor Vesuvius, still an active volcano, for signs of unrest. Many believe that the six million residents who populate the area today, like their ancestors in ancient Herculaneum and Pompeii, are sitting on a time bomb.

Herculaneum Uncovered includes terrifying, rare footage of the last time Vesuvius erupted. While the force unleashed by Vesuvius in 1944 was significantly less powerful than that of the A.D. 79 eruption, the destruction was massive. But, as Professor Wallace-Hadrill reminds us, the human memory is short.

“People have been building right under Vesuvius, right through history – not just the Romans, but millennia before, we know that humans have lived here,” he says. “Vesuvius only erupts very rarely, and people just can’t remember the last time it erupted.”


The eruption of Mount Vesuvius in 79 AD and the destruction of Pompeii

The day had started like any other in the ancient Roman city of Pompeii. Shops were open, markets were busy and citizens were gathering in the forum to discuss politics and business. Although an earthquake had rocked the city some 17 years earlier, the ever-growing population had no cause for concern as they went about their daily lives. Investment money had led to great renovation works across the city, which had now grown quite prosperous. The future looked bright for this bustling Roman metropolis.

Never in their darkest nightmares could the 15,000 citizens of Pompeii predict the cruel hand that fate was about to deal their beloved city that day. Situated in the Bay of Naples in the Campania region of Italy, the people of this region lived in the shadow of a sleeping giant, Mount Vesuvius. The Romans knew it was a volcano but they were completely ignorant to the extent of its destructive power. They also fatally believed it was extinct. The catastrophic events of 24 August 79 AD would demonstrate how wrong that belief was.

For four days before that fateful date, the surrounding populations had felt small earthquakes, which had increased in frequency as the days went on. The warning signs were there but the Romans in this region had become accustomed to such seismic activity. According to Pliny the Younger, the only eyewitness to leave behind a surviving written document of the events, such minor earth tremors were frequent in Campania. On this occasion, however, they represented something far more sinister the sleeping giant was rousing.

Every second one and half million tons of volcanic debris spewed into the atmosphere.

The pressure exerted by the molten rock underneath the volcano was increasing to such a point it would soon have nowhere to go but up. At 1 pm on 24 August, Mount Vesuvius announced its awakening with a violent eruption.

An enormous dark cloud shrouded the blue sky above the volcano. The column of volcanic pumice, hot gasses and ash, pushed upwards of 9 miles into the atmosphere and spread across the skyline like black ink on blotting paper. Pliny described its general appearance as ‘like an umbrella pine tree, for it rose to a great height on a sort of trunk and then split off into branches.'

Every second one and half million tons of volcanic debris spewed into the atmosphere, regurgitated from the fiery depths of the raging giant. That day, Mount Vesuvius released over 100,000 times the thermal energy of the two atomic bombs dropped on the Japanese cities of Hiroshima and Nagasaki during WWII.

It didn't take long for the dark cloud to travel the five-mile distance to Pompeii. The city soon found itself enveloped in darkness as molten rock, pumice stone and hot ash began to fall from the sky. Some people fled towards the sea, others into the nearby countryside. Many decided to huddle inside their homes in the vain hope of riding out the storm. The first deaths in Pompeii were recorded at this stage as the flat roofs of buildings and houses began to collapse under the weight of the ash and volcanic debris, crushing those unfortunate souls who dwelled within their walls. Rocks falling from the sky claimed the lives of others. Gradually the city became buried under ash and debris to a depth of almost 10m.

Although located some 3 miles closer to Mount Vesuvius than Pompeii, the small wealthy seaside town of Herculaneum managed to dodge the majority of the ash and pumice fall from the first eruption, thanks to prevailing winds blowing the volcanic cloud southeast towards Pompeii and the surrounding area. The apocalyptic scene unfolding in front of their eyes, however, was enough to convince the majority of the citizens of Herculaneum to flee from their city. They were the wise ones, as Mount Vesuvius was far from done yet.

Around 1 am, twelve hours after the volcano had roared into life, the eruption moved into its second and most lethal phase. The column of debris and gas now reached some 20 miles high and began to weaken under its own weight. In the early hours of August 25th, the column collapsed as the gasses densified and could no longer support their solid contents. The destructive cloud began to race down the sides of the volcano. This was the first of six pyroclastic surges that would fall from Mount Vesuvius that day.

It raced towards the town of Herculaneum at speeds over 100mph. Those unfortunate to be swept up in its wake died instantly of heat exposure, as temperatures within the surge soared to around 250°C. For years historians believed that Herculaneum was mostly abandoned by the time the surges came, due to the low number of skeletal remains discovered in the town. However, in the 1980s up to 400 well-preserved skeletons were discovered in boathouses near the seawall of the town, demonstrating that not everyone had decided to evacuate. When it was over, Herculaneum was buried under 75ft of volcanic material.

It was certain death in a fraction of a second for every living thing that resided in Pompeii at that time

As the sun began to rise on the second day of the eruption, the ashfall on Pompeii began to ease. Citizens within the city limits believed it was all over and some of those who had fled even began to return to their homes to gather what was left of their possessions. If volcanic eruptions had an eye of the storm, this was it. A short-lived and deceptive period of calm before Mount Vesuvius launched its fourth pyroclastic surge.

It came around 7:30 am and crashed into Pompeii at over 200 mph with temperatures now exceeding 300°C. It was certain death in a fraction of a second for every living thing that resided in Pompeii at that time. Even those that had fled to the countryside were not guaranteed their safety, as the surges pushed deep into the surrounding landscape. A fifth surge buried Pompeii for good.

Pliny the Younger had been staying in Misenum, on the other side of the Bay of Naples, some 18 miles from the volcano. Even at this distance, the citizens of Misenum felt the effects of the eruption with ash falling heavily on the Roman port. Pliny and his mother, along with many others, initially decided to stay put and watch the events unfold across the bay. ‘On the other side, a black and dreadful cloud, broken with rapid, zigzag flashes, revealed behind it variously shaped masses of flame: these last were like sheet-lightning, but much larger… soon afterwards, the cloud began to descend, and cover the sea.'

Earlier in the day, Pliny's uncle known as Pliny the Elder had bravely set sail to help those trapped closer to the volcano. His body was found a couple of days later, his cause of death most likely from a heart attack.

Pliny the Younger described witnessing the waters around the bay receding, identifying what was most likely a mild tsunami caused by the eruptions. Eventually, the 17-year-old Pliny along with his mother set forth into the countryside with many others. He describes people placing pillows over their heads to protect themselves from falling objects.

‘You could hear the shrieks of women, the wailing of infants, and the shouting of men', Pliny recalled. ‘People bewailed their own fate or that of their relatives, and there were some who prayed for death in their terror of dying. Many besought the aid of the gods, but still more imagined there were no gods left, and that the universe was plunged into eternal darkness for evermore…I admit that I derived some poor consolation in my mortal lot from the belief that the whole world was dying with me and I with it.'

By the end of the second day, the sun managed to finally peek through the haze and reach the charred landscape below, lifting the souls of those still alive. Mount Vesuvius was finally at rest again.

Although exact numbers cannot be known, estimates place the death toll caused by the eruption in the region of 13,000-16,000, making it one of the most lethal volcanic events in history.

Herculaneum and Pompeii were never rebuilt again. They lay buried under ash, dust and rock, forever preserved in underground time capsules. In the immediate aftermath, Roman looters dug into Pompeii to steal whatever valuables they could. In the centuries that followed, the knowledge of where Herculaneum and Pompeii once lay became lost. They would remain forgotten until their accidental rediscoveries in the 18th century.

During 19th century excavations, Italian archaeologist Giuseppe Fiorelli realised that the voids he was discovering in the layers of ash at Pompeii were spaces left behind by decomposed human bodies. He invented the technique of injecting plaster into them to bring to life in vivid detail the people of Pompeii in their final desperate moments.

Over a thousand of these casts have been made, bodies frozen in gruesome suspended animation. Pompeii and Herculaneum are still one of the most fascinating archaeological places in the world and are both listed as UNESCO World Heritage Sites. Every year millions of people visit the once buried Pompeii, making it one of Italy's most popular and famous tourist attractions, providing generation after generation a unique insight into Roman daily life.


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