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¿Cuándo fueron las primeras muertes por la pandemia de gripe española?

¿Cuándo fueron las primeras muertes por la pandemia de gripe española?

Encontré información sobre los primeros artículos periodísticos con información sobre la pandemia de gripe española en este enlace, pero una de las citas del periódico dice:

La epidemia es de naturaleza leve; no se han reportado muertes”.*

Eso es de abril de 1918.

Me pregunto cuándo ocurrió el primer informe de muertes por la enfermedad.


Esto es imposible de afirmar con certeza porque:

  1. Se desconoce la ruta exacta del virus de la gripe "española" en sus primeras etapas; y
  2. Las muertes tempranas por el virus no se reconocieron en ese momento y recibieron poca atención.

La evidencia disponible sugiere que la gripe española se "sembró" en todo el mundo en una serie de brotes localizados mucho antes de las muertes masivas que ocurrieron en 1918.

Se registraron informes de muertes por influenza en países tan extendidos como Noruega, Suecia, Finlandia, Canadá, España, Gran Bretaña, Francia, Alemania, Senegal, Tanzania, Nigeria, Ghana, Zimbabwe, Sudáfrica, India e Indonesia. La amplia propagación geográfica de estas muertes en un período tan corto, en ausencia de viajes aéreos en ese momento, sugiere que la enfermedad se había extendido por todo el mundo antes de este momento y que se había producido una "siembra".

Oxford, J. S. y col. "Los primeros brotes de influenza anunciaron una ola en 1916 antes de la pandemia de 1918". Serie de congresos internacionales. Vol. 1219. Elsevier, 2001.

Finlandia registró niveles inusualmente altos de muertes por neumonía en 1917; en Gran Bretaña, la Administración de Seguros por Enfermedad de Bochum informó un aumento del 40% en los casos de influenza en 1916; y una gran epidemia de enfermedades respiratorias se extendió por los Estados Unidos a fines de 1915.

Aunque en 1918 la influenza no era una enfermedad de notificación obligatoria a nivel nacional y los criterios de diagnóstico para la influenza y la neumonía eran vagos, las tasas de mortalidad por influenza y neumonía en los Estados Unidos habían aumentado drásticamente en 1915 y 1916 debido a una gran epidemia de enfermedades respiratorias que comenzó en diciembre de 1915.

Taubenberger JK, Morens DM. Gripe de 1918: la madre de todas las pandemias. Enfermedades infecciosas emergentes. 2006;12(1):15-22.

Por lo tanto, es posible que el primer brote importante de muertes ocurriera a más tardar en diciembre de 1915. Es imposible determinar con precisión los primeros casos literales de muertes desde que surgió el virus, pero podrían haber ocurrido cuando el virus dio el salto por primera vez a humanos de aves o cerdos, posiblemente de 1913 a 1915.


La neumonía bacteriana causó la mayoría de las muertes en la pandemia de influenza de 1918

La mayoría de las muertes durante la pandemia de influenza de 1918-1919 no fueron causadas por el virus de la influenza actuando solo, informan investigadores del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID), parte de los Institutos Nacionales de Salud. En cambio, la mayoría de las víctimas sucumbieron a la neumonía bacteriana después de la infección por el virus de la influenza. La neumonía se produjo cuando las bacterias que normalmente habitan en la nariz y la garganta invadieron los pulmones a lo largo de una vía creada cuando el virus destruyó las células que recubren los bronquios y los pulmones.

Una futura pandemia de influenza puede desarrollarse de manera similar, dicen los autores del NIAID, cuyo artículo aparece en la edición del 1 de octubre de La revista de enfermedades infecciosas ahora está disponible en línea. Por lo tanto, concluyen los autores, los preparativos integrales para la pandemia deben incluir no solo esfuerzos para producir vacunas contra la influenza y medicamentos antivirales nuevos o mejorados, sino también disposiciones para almacenar antibióticos y vacunas bacterianas.

El trabajo presenta líneas de evidencia complementarias de los campos de la patología y la historia de la medicina para apoyar esta conclusión. "El peso de la evidencia que examinamos de los análisis históricos y modernos de la pandemia de influenza de 1918 favorece un escenario en el que el daño viral seguido de neumonía bacteriana provocó la gran mayoría de las muertes", dice el coautor del NIAID, director Anthony S. Fauci, MD "En esencia, el virus dio el primer golpe mientras que las bacterias dieron el golpe de gracia".

El coautor y patólogo del NIAID, Jeffery Taubenberger, MD, Ph.D., examinó muestras de tejido pulmonar de 58 soldados que murieron de influenza en varias bases militares de EE. UU. En 1918 y 1919. Las muestras, conservadas en bloques de parafina, se volvieron a cortar y teñido para permitir la evaluación microscópica. El examen reveló un espectro de daño tisular "que va desde cambios característicos de la neumonía viral primaria y evidencia de reparación tisular hasta evidencia de neumonía bacteriana secundaria aguda, grave", dice el Dr. Taubenberger. En la mayoría de los casos, agrega, la enfermedad predominante en el momento de la muerte parecía haber sido la neumonía bacteriana. También hubo evidencia de que el virus destruyó las células que recubren los bronquios, incluidas las células con proyecciones protectoras similares a pelos o cilios. Esta pérdida hizo que otros tipos de células en todo el tracto respiratorio, incluidas las células profundas de los pulmones, fueran vulnerables al ataque de bacterias que migraron por la vía recién creada desde la nariz y la garganta.

En una búsqueda por obtener todas las publicaciones científicas que informan sobre la patología y bacteriología de la pandemia de influenza de 1918-1919, el Dr. Taubenberger y el coautor del NIAID David Morens, M.D., buscaron artículos en fuentes bibliográficas en cualquier idioma. También revisaron revistas científicas y médicas publicadas en inglés, francés y alemán, y localizaron todos los artículos que informaban sobre autopsias realizadas a víctimas de influenza. De un conjunto de más de 2.000 publicaciones que aparecieron entre 1919 y 1929, los investigadores identificaron 118 informes clave de series de autopsias. En total, la serie de autopsias que revisaron representó 8.398 autopsias individuales realizadas en 15 países.

Los informes publicados "implicaron clara y sistemáticamente la neumonía bacteriana secundaria causada por la flora respiratoria superior común en la mayoría de las muertes por influenza", dice el Dr. Morens. Los patólogos de la época, agrega, fueron casi unánimes en la convicción de que las muertes no fueron causadas directamente por el virus de la influenza no identificado en ese momento, sino que fueron el resultado de una neumonía secundaria grave causada por varias bacterias. Sin las infecciones bacterianas secundarias, muchos pacientes podrían haber sobrevivido, creían los expertos en ese momento. De hecho, la disponibilidad de antibióticos durante las otras pandemias de influenza del siglo XX, específicamente las de 1957 y 1968, fue probablemente un factor clave en el menor número de muertes en todo el mundo durante esos brotes, señala el Dr. Morens.

La causa y el momento de la próxima pandemia de influenza no se pueden predecir con certeza, reconocen los autores, ni tampoco la virulencia de la cepa del virus de la influenza pandémica. Sin embargo, es posible que, como en 1918, se desarrolle un patrón similar de daño viral seguido de invasión bacteriana, dicen los autores. Los preparativos para diagnosticar, tratar y prevenir la neumonía bacteriana deben estar entre las más altas prioridades en la planificación de una pandemia de influenza, escriben. "Nos alienta el hecho de que los planificadores de pandemias ya estén considerando e implementando algunas de estas acciones", dice el Dr. Fauci.

Visite http://www.PandemicFlu.gov para obtener acceso integral a la información del gobierno de los EE. UU. Sobre la gripe aviar y pandémica.

El NIAID realiza y apoya investigaciones, en los NIH, en los Estados Unidos y en todo el mundo, para estudiar las causas de las enfermedades infecciosas e inmunomediadas y para desarrollar mejores medios para prevenir, diagnosticar y tratar estas enfermedades. Los comunicados de prensa, las hojas informativas y otros materiales relacionados con el NIAID están disponibles en el sitio web del NIAID en http://www.niaid.nih.gov.

Acerca de los Institutos Nacionales de Salud (NIH): NIH, la agencia de investigación médica de la nación, incluye 27 institutos y centros y es un componente del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU. Los NIH son la principal agencia federal que realiza y respalda la investigación médica básica, clínica y traslacional, y está investigando las causas, los tratamientos y las curas para enfermedades comunes y raras. Para obtener más información sobre los NIH y sus programas, visite www.nih.gov.

NIH & hellipConvirtiendo el descubrimiento en salud ®

Referencia

DM Morens y col. Papel predominante de la neumonía bacteriana como causa de muerte en una pandemia de influenza: implicaciones para la preparación para una pandemia de influenza. La revista de enfermedades infecciosas DOI: 10.1086 / 591708 (2008).


¿Qué causó la gripe española?

El brote comenzó en 1918, durante los últimos meses de la Primera Guerra Mundial, y los historiadores ahora creen que el conflicto puede haber sido en parte responsable de la propagación del virus. En el frente occidental, los soldados que vivían en condiciones de hacinamiento, suciedad y humedad se enfermaron. Este fue un resultado directo del sistema inmunológico debilitado por la desnutrición. Sus enfermedades, conocidas como "la grippe", eran contagiosas y se extendían entre las filas. Aproximadamente tres días después de enfermarse, muchos soldados comenzarían a sentirse mejor, pero no todos lo lograron.

Durante el verano de 1918, cuando las tropas comenzaron a regresar a casa con permiso, trajeron consigo el virus no detectado que los había enfermado. El virus se propagó por ciudades, pueblos y aldeas en los países de origen de los soldados. Muchos de los infectados, tanto soldados como civiles, no se recuperaron rápidamente. El virus afectaba más a los adultos jóvenes de entre 20 y 30 años que anteriormente habían estado sanos.

En 2014, una nueva teoría sobre los orígenes del virus sugirió que surgió por primera vez en China, informó National Geographic. Registros no descubiertos anteriormente vinculaban la gripe con el transporte de trabajadores chinos, el Cuerpo de Trabajo Chino, a través de Canadá en 1917 y 1918. Los trabajadores eran en su mayoría trabajadores agrícolas de zonas remotas de la China rural, según el libro de Mark Humphries "The Last Plague" ( Prensa de la Universidad de Toronto, 2013). Pasaron seis días en contenedores de tren sellados mientras eran transportados por todo el país antes de continuar hacia Francia. Allí, debían cavar trincheras, descargar trenes, tender vías, construir carreteras y reparar tanques dañados. En total, se movilizaron más de 90.000 trabajadores al frente occidental.

Humphries explica que en un recuento de 25.000 trabajadores chinos en 1918, unos 3.000 terminaron su viaje canadiense en cuarentena médica. En ese momento, debido a los estereotipos raciales, su enfermedad se atribuyó a la "pereza china" y los médicos canadienses no tomaron en serio los síntomas de los trabajadores. Cuando los trabajadores llegaron al norte de Francia a principios de 1918, muchos estaban enfermos y cientos estaban muriendo pronto.


Lo que provocó la pandemia

La gripe española obtuvo su nombre a través de una extraña confluencia de restricciones de guerra. Los gobiernos de los países en guerra no querían que las naciones enemigas supieran que sus fuerzas estaban siendo debilitadas por la enfermedad de rápido movimiento, ni querían que la moral se deteriorara.

España fue neutral durante la Primera Guerra Mundial y sus periódicos no fueron censurados. Publicaron historias sobre la mortal influenza y así la "gripe española" se convirtió en un apodo que se quedó. También se le llamó la "muerte púrpura" porque los que la padecían a veces se volvían de un aterrador tono índigo debido a la falta de oxígeno en el torrente sanguíneo. También se la llamó "gripe china" y "plaga rusa".

En los Estados Unidos, los niños saltaron la cuerda con esta rima: "Tenía un pajarito, se llamaba Enza, abrí la ventana y voló Enza".

Las máscaras eran toscas. Consistían en estopilla y gasa, dijo el historiador Kenneth Davis, lo que sería más o menos parecido a sostener un trozo de una ventana con mosquitera en la cara y esperar que detenga la bacteria.

No hubo pautas federales sobre nada. "No había CDC. No había Institutos Nacionales de Salud. No había Departamento de Salud y Servicios Humanos", dijo Davis.

La sociedad y las familias se derrumbaban. De las principales ciudades y áreas rurales llegaron informes de personas que pasaban hambre "porque nadie tuvo el valor de llevarles comida, ni siquiera otros miembros de su propia familia", dijo el autor John Barry.

Cientos de miles de niños se quedaron huérfanos cuando sus padres murieron a causa de la horrible gripe.

Las familias eran más numerosas entonces y los hermanos se vieron separados y enviados a parientes u orfanatos. Algunos no volverían a ver a sus hermanos y hermanas durante décadas, o nunca más. Peor aún, algunos fueron puestos en adopción y entregados como premios de entrada, sin nadie que supervisara su bienestar porque las agencias de gobierno social no existían en ese momento.

"Ponían a los niños que perdieron a sus padres en un tren, y simplemente iban de depósito en depósito y cualquiera que quisiera adoptar un niño simplemente aparecía", dijo Barry, "y se marchaba con ellos".

"Entonces, hubo toda una generación de huérfanos de la gripe española".

La gripe se desencadenó en tres oleadas a partir de 1918, y la última mengua alrededor del verano de 1919. "La primera fase, la menos mortal, al menos en los Estados Unidos, pasó de marzo a la primavera", dijo Davis. "Pero luego la temporada de gripe regresó en septiembre, octubre. Más tropas en movimiento una vez más, y una verdadera explosión. Y esa segunda ola fue la más mortal" en Estados Unidos.

La ola final se extendió desde el invierno de 1919 hasta los meses de verano, cuando los casos comenzaron a disminuir.

La guerra terminó el 11 de noviembre de 1918. Los supervivientes y los soldados mdash, las enfermeras en el campo de batalla y los médicos ... regresaron cojeando o cojeando a la vida cotidiana y, más que nada, simplemente querían seguir adelante.

En 1920, "Warren G. Harding hace campaña para presidente con la idea de un regreso a la normalidad, y ese fue un eslogan ganador", dijo Davis. "Entró como (el) presidente republicano y dijo: 'Vamos a volver a la normalidad' ''.

Según los informes, una víctima tardía del virus fue Woodrow Wilson, que estaba en París en 1920 para ayudar a negociar el Tratado de Versalles. La ciudad francesa estaba luchando contra un gran número de casos de influenza en ese momento.

Wilson se enfermó gravemente. Se recuperó, "pero muchas personas que lo conocían, incluido el ayuda de cámara de la Casa Blanca que lo conocía durante mucho tiempo, dijeron que nunca volvió a ser el mismo", dijo Davis.

Su juicio y razonamiento pueden haberse visto afectados, al igual que los enfermos de coronavirus que se quejan de confusión mental y reveses mentales debilitantes.

"Cedió y concedió algunos puntos muy, muy importantes", dijo Davis sobre las negociaciones de Wilson, incluidos "aspectos mucho más punitivos de la retribución dada a Alemania en términos de las reparaciones que tendrían que pagar".

Eso, a su vez, "ciertamente contribuyó al ascenso de Hitler y los nazis", dijo el historiador.

En Estados Unidos, pasar de la Primera Guerra Mundial incluyó cambios en todos los niveles de la sociedad.

Los dobladillos subieron y las costumbres sociales bajaron. Las mujeres obtuvieron el voto en 1920 y muchas fumaban abiertamente en público, se meneaban el cabello y se volvían "flappers". Los negocios florecieron, al igual que los bares clandestinos, a pesar de la nueva prohibición contra la producción y distribución de alcohol.

"Tendemos a no pensar en la historia en términos de enfermedad", dijo Davis. "Esta fue una parte importante de la historia de la que no siempre enseñamos o hablamos".

La gente solo quería olvidar. Querían volver a sus vidas.

"Realmente era algo tan terrible que nadie quería pensar, hablar o escribir sobre ello", dijo Davis.

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La pandemia mal llamada "Gripe española" alcanzó su punto máximo a fines de 1918 y sigue siendo el brote de enfermedad más extendido y letal que aflige a la humanidad en todo el mundo en la historia registrada. Pequeñas mutaciones en un virus de la gripe crearon una variante extraordinariamente letal que mató a adultos jóvenes sanos tan fácilmente como a grupos de edad más vulnerables. El lugar de origen del patógeno aún se debate, pero el papel de la Primera Guerra Mundial en su rápida propagación es indiscutible. Aun así, a Washington, a pesar de una fuerte presencia militar, le fue mejor que a cualquier otro estado de la unión, excepto Oregón. Si bien el número de muertos fue más alto en las ciudades más pobladas del estado, la pandemia afectó a casi todas las comunidades. Los intentos por controlar el brote fueron en gran parte inútiles, y desde finales de septiembre de 1918 hasta finales de ese año mató a casi 5.000 habitantes de Washington. Más de la mitad de las víctimas tenían entre 20 y 49 años.

Un azote antiguo

Los virus de la influenza probablemente enfermaron por primera vez a los seres humanos hace 6.000 a 7.000 años, lo que corresponde a la domesticación temprana de cerdos y ganado. El aumento de la movilidad humana facilitó epidemias y pandemias que podrían afectar a vastas áreas. Hasta principios de la década de 1930, la mayoría de los científicos pensaba que la influenza era una enfermedad bacteriana más que viral. De hecho, ambos estaban involucrados a menudo, los debilitados por un virus de la influenza quedaron más vulnerables a la neumonía bacteriana. Aún así, durante las visitas anuales de la gripe, por lo general, solo causaba una enfermedad moderada. Pero de vez en cuando aparecía algo diferente y mucho más letal.

La primera pandemia registrada probablemente causada por un virus de influenza se produjo en 1580 y devastó un área que se extendía desde Asia Menor hasta el norte de los Países Bajos. A partir de entonces, hubo frecuentes grandes brotes, pero relativamente pocas muertes. Un virus más letal golpeó a Europa y al imperio ruso en 1781-1782, y en 1889 y 1890 más de un millón de personas murieron cuando una variante mortal estalló en China, se extendió a Rusia y a toda Europa, y se abrió camino hacia América del Norte y América Latina. Estados Unidos antes de estallar en Japón. Luego vino la pandemia de 1918, con mucho la más extendida y mortal, una triste distinción que se mantiene hasta el día de hoy.

Samoa Americana fue la única sociedad organizada del planeta que escapó por completo de la pandemia de 1918, gracias a una cuarentena temprana, rigurosa y prolongada. En Samoa Occidental, apenas a 50 millas de distancia, el 20 por ciento de la población murió en cuestión de meses. La gripe rodeó el mundo de este a oeste y desde el norte del Círculo Polar Ártico hasta el extremo sur de Chile, dejando a su paso sociedades destrozadas y decenas de millones de muertos.

Una enfermedad completamente diferente

Antes de 1918, la tasa de mortalidad promedio para la mayor parte de la influenza era solo alrededor de una décima parte del 1 por ciento, o aproximadamente una muerte por cada 1,000 infecciones. La gripe de 1918 mató a más del 2,5 por ciento de los afectados, casi siempre a los pocos días de los primeros síntomas y, a menudo, a las pocas horas. Algunos murieron de dificultad respiratoria aguda (un efecto directo del virus de la gripe) y otros fueron víctimas de una neumonía bacteriana oportunista. Y, a diferencia de casi todas las enfermedades infecciosas conocidas anteriormente, este virus afecta con especial fuerza a los adultos de entre 20 y 40 años.

La Primera Guerra Mundial estaba en sus últimos meses cuando ocurrió lo peor de la pandemia. Aproximadamente 53,500 estadounidenses perdieron la vida en combate y un número casi igual murió de influenza mientras prestaban servicio en Europa. Se estima que el número de estadounidenses, tanto militares como civiles, muertos por el virus en su país de origen superó los 650.000. La estimación más conservadora (y quizás la menos precisa) del número de muertos en todo el mundo es de más de 20 millones, y pueden haber muerto hasta 100 millones (muchos gobiernos mantuvieron pocos o ningún registro exacto, lo que hace que incluso las estimaciones aproximadas sean muy problemáticas).

¿Gripe americana?

Se desconoce dónde se originó la pandemia. Se la llamó comúnmente "gripe española", probablemente porque España, que no participó en la Primera Guerra Mundial, informó libremente sobre las enfermedades y muertes causadas por la enfermedad, información que fue censurada por las naciones combatientes. La sospecha prejuiciosa de que las enfermedades infecciosas mortales se originan en los orzuelos rurales de Asia o en las húmedas selvas del África subsahariana probablemente no era cierta en 1918. Una teoría sustentable sostiene que la gripe "española" se originó en el condado de Haskell, Kansas, donde en febrero En 1918, un médico local se vio abrumado por una serie de casos de una enfermedad particularmente virulenta y mortal, diferente a todo lo que había visto en muchos años de práctica. Durante el brote, un lugareño regresó a casa con licencia del ejército y luego regresó a Camp Funston en el extenso complejo de Fort Riley a 300 millas de distancia. En tres semanas, más de 1.100 soldados en el campo fueron hospitalizados con gripe y 28 no sobrevivieron, una mortalidad inusualmente alta.

A principios de abril, se informaron brotes significativos de una gripe más leve, incluso en Detroit, donde hasta 2.000 trabajadores de la planta de automóviles Ford resultaron afectados. La variante mortal afectó a España a finales de mayo. El misterio permanece hoy: no se sabe dónde se transformó el virus de la gripe "normal" en un asesino eficaz. Las teorías en competencia van desde Kansas hasta Noruega, los puertos del Canal de la Mancha y el sospechoso habitual, China. Es poco probable que esta cuestión pueda resolverse de manera concluyente y poco importa.

Un hecho es indiscutible: la guerra y la enfermedad iban de la mano. Durante la primavera de 1918, los convoyes transportaban tropas estadounidenses para luchar en la Primera Guerra Mundial y regresaban con soldados heridos, enfermos y desmovilizados. Si bien el conflicto aparentemente no tuvo un vínculo directo con los orígenes del virus, tuvo mucho que ver con su propagación.

Indicios de un cataclismo venidero

Muchos de los casos reportados en los meses intermedios de 1918 fueron relativamente leves y localizados, pero a fines de agosto los eventos dieron un giro terrible cuando se desató la variante mortal:

"Ocurrió en tres partes principales del Atlántico Norte casi simultáneamente: Freetown, Sierra Leona, donde los africanos occidentales locales se reunieron con soldados y marineros británicos, sudafricanos, africanos del este y australianos. Brest, Francia, que era el puerto principal de Las tropas aliadas y Boston, Massachusetts, uno de los puertos de embarque más activos de Estados Unidos y una importante encrucijada para el personal militar y civil de todas las naciones involucradas en el esfuerzo bélico aliado. Los movimientos masivos de tropas y la disrupción de segmentos importantes de la población durante la Primera Guerra Mundial jugaron un papel decisivo papel importante en la transmisión de la enfermedad "(" Influenza ", sitio web de Ecología Médica).

En Washington, los primeros ocho meses de 1918 parecían similares a la mayoría de los años, y los periódicos del estado aparentemente no se dieron cuenta de los brotes de gripe de primavera en Detroit y algunas otras ciudades estadounidenses. El 15 de abril, sin embargo, se informó que en el campamento Lewis del ejército al sur de Tacoma, "la neumonía ha aumentado ligeramente durante la semana, la mayoría de los casos siguen a la influenza, que alcanzó su nivel máximo hace dos semanas" ("Civilian Workers Fast Being Eliminado. "). A finales de mayo The Seattle Times publicó un breve informe de servicio de cable que decía que "una misteriosa epidemia" había enfermado al menos al 40 por ciento de la población de España, y que aunque los síntomas "se parecen a la influenza, muchas personas afectadas han caído en las calles en un ataque" ("Desconocido Enfermedad . "). Una semana después, el periódico decía sobre el brote español: "La rapidez de su propagación es comparable sólo a la gran plaga de 1889", una referencia a la pandemia de gripe de casi 30 años antes ("Rey visitado por una extraña enfermedad"). En junio hubo alegres informes de una epidemia de gripe entre los soldados alemanes enemigos, pero a principios de ese mes Camp Lewis informó solo 39 casos.

Las cosas parecían más siniestras a principios de julio. El 9 de julio The Seattle Times informó que la influenza en España se había "extendido por otras partes de Europa" ("Una desconcertante epidemia"). El 28 de julio, el periódico señaló que Camp Lewis tenía 327 casos de gripe, pero una semana después el número había caído por debajo de 100. A mediados de agosto, hubo informes tranquilizadores de que el recuento de casos de gripe en la base del ejército seguía disminuyendo. y ninguna indicación de preocupación especial. Incluso en septiembre, el ambiente general era de confianza. Un comentarista optimista se entusiasmaba: "Es una maravilla, debido a la perfección de nuestra ciencia médica, que no haya habido una epidemia generalizada este verano de un carácter más grave que la 'gripe', como se llama la gripe española y otras fiebres afines". ("Heavy Rain and Mud").

A medida que avanzaba el mes, un tono de modesta alarma comenzó a infiltrarse en algunas cuentas. A Veces El artículo del 22 de septiembre se refería a una "epidemia leve" en Camp Lewis, con 173 nuevos casos reportados ("Informes de Camp Lewis"). En la misma página, se mencionan dos casos graves de influenza reportados en Bellingham. Aún así, dos días después, fuentes médicas del ejército fueron citadas en el periódico diciendo, con cierta jocosidad: "Puede que haya habido un español con influenza en Camp Lewis, pero aquí no hay influenza española" ("Diga Camp Lewis"). .

Esto podría haber pasado silbando más allá del cementerio, pero en realidad nadie tenía ningún conocimiento del tsunami que se estaba formando. Lo que estaba sucediendo no estaba ni remotamente dentro del conocimiento de los científicos y médicos más brillantes de la época. El virus que causó la influenza había mutado, y de una manera que lo convertiría en uno de los patógenos más mortales que jamás haya afligido a la raza humana. Cuando golpeó completamente a Estados Unidos, se movió a una velocidad impresionante por todo el país, ayudado en todo momento por un ejército movilizado por la guerra.

Extendiéndose como un reguero de pólvora

Entre septiembre de 1918 y el final de la guerra en noviembre, hasta el 40 por ciento del personal del ejército y la marina estadounidenses se infectaron con influenza. El nexo entre el ejército y la rápida propagación de la pandemia fue absolutamente claro. Los funcionarios de salud estatales estaban al tanto del peligro. El acta de una reunión de la Junta de Salud del estado en Spokane el 28 de septiembre de 1918 señaló: "Se discutió ampliamente la probabilidad de un brote de influenza en el estado y se consideraron formas y medios de intentar su prevención" (Duodécimo Informe Bienal, 6).

Resultaría ser inevitable y esencialmente intratable. Solo dos días después, el 30 de septiembre, en la Estación de Entrenamiento Naval de la Universidad de Washington en Portage Bay de Seattle (el sitio actual del complejo de Ciencias de la Salud de la universidad), se reportaron más de 650 casos de "influenza leve" ("Campamento de la Marina en ' U '. "). En la primera semana de octubre se documentaron más de 100 casos de "influenza grave" en Camp Lewis. También se encontraron casos en el Astillero Naval de Puget Sound en Bremerton, y el 4 de octubre se informó que 14 reclutas navales habían muerto allí y "entre 200 y 400" trabajadores civiles en el astillero naval se habían enfermado ("Bremerton Hit"). . Estos informes fueron presagios de mucho peor por venir a medida que el virus mortal se propagaba a una velocidad asombrosa.

Una escasez de datos

Por varias razones, es imposible rastrear el progreso de la pandemia en el estado con mucha precisión. Primero, la influenza no era una enfermedad que tuviera que ser reportada a las autoridades de salud estatales, al menos no durante su fase más virulenta en el otoño de 1918. La notificación voluntaria fue extremadamente esporádica, como se verá. Las muertes no necesitaban diagnóstico y se registraron fielmente, pero los recuentos generales de los infectados deben considerarse estimaciones aproximadas, incluso cuando son impresionantemente específicas.

En segundo lugar, la gripe en 1918 y principios de 1919 se produjo en tres oleadas distintas: una forma generalmente leve en la primavera y el verano de 1918, seguida de la cepa mortal en los últimos meses de ese año, y que terminó con un retorno de la frecuencia habitual (pero no siempre) enfermedad más leve en los primeros meses de 1919, que no disminuyó por completo hasta 1920. No todos los que se enfermaron se infectaron con la virulenta gripe "española", algunos tenían una forma más leve, que aún podría ser letal para los muy jóvenes y los ancianos.

Para frustrar aún más a las autoridades de salud pública, la gripe española mató tanto directamente como dejando a las víctimas vulnerables a infecciones secundarias con neumonía bacteriana, que a menudo era fatal incluso en ausencia de la gripe, especialmente en los ancianos o enfermos. Esto confundió el cuadro de causalidad. Pero debido a que la gripe española había demostrado ser tan asombrosamente contagiosa y la neumonía se encontraba con tanta frecuencia durante las autopsias de las víctimas de la gripe, la Oficina del Censo federal decidió utilizar una sola categoría en sus estadísticas de mortalidad para 1918: "muertes por influenza y neumonía (todas las formas)". (Estadísticas de mortalidad, 1918). Por frustrante que sea para los epidemiólogos y los actuarios de seguros de vida, todos los estudios estadísticos sobre los efectos de la pandemia de 1918 están plagados de incertidumbre y aproximaciones.

Lo que muestra el registro

Washington fue uno de los 30 "estados de registro" que la Oficina del Censo de EE. UU. Consideró que tenían registros razonablemente confiables en 1918, pero el epidemiólogo del estado, en un informe bienal de la Junta de Salud de enero de 1919 al gobernador Ernest Lister (1870-1919), enfatizó lo sin precedentes la naturaleza de la pandemia y la dificultad de recopilar información precisa:

"Esta pandemia hizo su aparición en Washington en la primera semana de octubre. En la historia de la Junta Estatal de Salud, ninguna calamidad ha afligido al Estado ni ha surgido nunca una emergencia tan grave. En los cinco años 1913-1917 inclusive, desde las cinco enfermedades contagiosas más comunes. Ha habido 1768 muertes. Solo por la influenza hemos tenido hasta la fecha más de 2000 muertes y el final aún no ha llegado. El número de víctimas probablemente será el doble o el triple de 1768.

"Los funcionarios de salud de la ciudad, excepto en Seattle, Tacoma, Spokane y Yakima, son hombres a tiempo parcial. Su salario es a menudo de nada o cinco dólares al mes. Son nombrados por sus alcaldes y cambian con frecuencia. No son de nuestra creación y lo hacen no se sientan como si tuvieran mucha responsabilidad con nosotros. Sus trabajos pagan poco y su política es hacer todo lo que justifique el salario "(Duodécimo Informe Bienal, 34-35).

El informe se preparó en diciembre de 1918, cuando se desconocía el alcance total de la catástrofe. El siguiente informe bienal de la junta de salud no se publicó hasta enero de 1921 y casi no habló sobre la pandemia de 1918. No parece haber una compilación disponible, estatal o federal, de las tasas de infección o muertes por condado, mucho menos para las comunidades individuales, aunque existen datos del censo para las dos ciudades más grandes de Washington, Seattle y Spokane, y la experiencia de Yakima. está relativamente bien documentado.

En su Estadísticas de mortalidad 1918 La Oficina del Censo de EE. UU. comparó el total de muertes por influenza de 1918 en el estado con las de 1915, contrastando los primeros ocho meses de cada año con los últimos cuatro. Entre enero y agosto de 1915, 605 residentes de Washington murieron de influenza y neumonía en los primeros ocho meses de 1918, murieron 838 residentes de Washington, un aumento considerable pero no sorprendente.

En los últimos cuatro meses de 1915, solo 381 personas en Washington sucumbieron a la gripe, pero en los últimos cuatro meses de 1918, la pandemia mató a 4.041 en el estado, 10,6 veces el recuento de 1915 para el mismo período. El pesimismo del epidemiólogo estatal sobre el saldo final resultó bastante acertado.

Otros datos de las tablas de mortalidad demuestran la naturaleza sin precedentes de la gripe española. Quizás lo más sorprendente es que un poco más de la mitad, o 2,461 de las 4,879 muertes por influenza en Washington en el año calendario 1918, fueron hombres y mujeres de entre 20 y 39 años, el grupo demográfico que normalmente disfrutaba de la mayor supervivencia a la enfermedad. Las mismas proporciones aproximadas se mantuvieron en las dos ciudades más grandes del estado. En Seattle, 708 de las 1,441 muertes por influenza registradas entre el 12 de octubre de 1918 y el 15 de marzo de 1919 se ubicaron en ese rango de edad, mientras que en Spokane el recuento fue de 252 de las 428 muertes por influenza. These numbers alone illustrate just how unique this pandemic was in comparison to any other disease outbreaks for which records exist. This mystery has never been fully resolved, but the leading theory is that the 1918 virus triggered catastrophic immune reactions in young adults with robust immune systems.

Comparative numbers were not calculated for Yakima, but roughly one-third of the population, or about 6,000 people, were infected there. Of these, 120 died -- 32 percent of the city's total 1918 death toll from all causes. So contagious was the disease that Yakima's only hospital, St. Elizabeth, run by the Sisters of Providence, for a time refused to admit influenza patients.

There is only one statistic in the 1918 mortality tables from which some comfort may be taken. Of the 30 registration states relied upon by the Census Bureau, with the single exception of Oregon, Washington by a significant margin had the lowest number of influenza/pneumonia deaths per 1,000 residents. Nevertheless, 4.1 of every 1,000 Washingtonians were killed by influenza/pneumonia in 1918 (more than five times normal) and 1.9 of every 1,000 in 1919 (more than twice normal). In contrast, the state's mortality rate from those causes in each of the three preceding years was less than one per 1,000.

Doing Their Best

The health board's Twelfth Biennial Report documented both a realistic apprehension of the danger Spanish influenza presented and a recognition of the futility of efforts to prevent it. It recounted the efforts of Dr. Thomas D. Tuttle, the state's health commissioner and the report's lead author, to get advice from the federal government:

"This epidemic was very prevalent in the Eastern states during the month of September, and, realizing that in all human probability it would rapidly spread over the entire country, your commissioner of health took up with the United States Public Health Service the question of the advisability of quarantining individual cases" (Twelfth Biennial Report, 22-23).

Specifically, the board reported, Tuttle sent a telegram to U.S. Surgeon General Rupert Blue asking "Intrastate quarantine Spanish influenza under consideration. What period of quarantine if any do you recommend?" and Blue relied "Service does not recommend quarantine against influenza" (Twelfth Biennial Report, 22-23).

In the report Tuttle provided the health board's opinion on how the Spanish flu came to Washington. It is but one theory among several, but as credible as any:

"The epidemic struck our state in the early part of October. The immediate introduction of the disease was through a shipment from Pennsylvania to the United States Naval Training Station at Bremerton of about 1500 men, a large percentage of whom were afflicted with influenza when they reached their destination. From this location the disease spread widely [but] many outbreaks were not directly traceable to the infection at or near Seattle" (Twelfth Biennial Report, 23).

Tuttle's account of a Chicago meeting of state health authorities could not conceal a tone of desperation:

"The outstanding feature of the discussion of the subject at this conference was the evidence that whatever efforts were made the spread of the disease was only retarded and not prevented. As one health officer very aptly expressed the situation: 'One can avoid contracting the disease if he will go into a hole and stay there, but the question is how long he would he have to stay there? The indications are that it would be at least for a year or longer'" (Twelfth Biennial Report, 23).

Desperate Measures, Mostly Futile

Despite its early concerns, the Washington State Board of Health did not impose statewide measures to combat the pandemic until it was well under way, probably because it had very limited resources and little or no control over local health authorities. The only preventive regulation of statewide application that the board issued came on November 3, 1918, when it required that surgical masks of a specified size and thickness "entirely covering the nose and mouth" be worn in virtually all public places where people came into close contact with one another the order also required that the proprietors of stores, restaurants, and cafes "keep their doors open and their places well ventilated" and that one-third of the windows in streetcars be opened when in use by the public ("Special Order and Regulation . ").

Vancouver in Clark County was one of the first cities in the state to aggressively address the pandemic. On October 7, 1918, acting on a report from the chief health officer, the city council ordered that "all places of public gathering, such as schools, churches, dances etc." be closed (Vancouver City Council minutes). Two days later the town council of Monroe in Snohomish County approved a similar measure, as did Yakima, which later joined with Yakima County to lease a building owned by St. Michael's Parish "for the purpose of establishing same as an Isolation Hospital" (Yakima City Commission minutes, October 21). On October 31 the ban on gatherings in Yakima was widened even further to include "all places where any kind of business is transacted . with the exception of drug stores, meat markets, restaurants, eating places, hotels and fruit ware-houses," the last an apparent concession to the town's leading industry (Yakima City Commission Minutes, October 31).

Similar bans on public assembly were imposed in counties, cities, and towns across the state. A small sample would include Seattle (October 6) Spokane (October 8) Pullman (October 10) Anacortes in Skagit County (October 15) Ferry County in Northeast Washington (November 17) tiny Wilson Creek in Grant County, where all children under age 16 were ordered confined to their homes (December 7) and Chelan, although it exempted schools (December 10). No corner of the state was spared, nor did the ordeal end with the new year. The Cowlitz County Council did not even impose similar restrictions until January 16, 1919, and White Salmon to the east was at that time still under siege.

These and similar measures probably helped to limit the spread to some extent, but perhaps the most telling reason for the eventual ebbing of the pandemic was that it simply ran out of vulnerable victims. In this regard it is important to remember that most people did no become infected, despite nearly universal exposure, nor did it kill but a fraction of those it did infect.

What Was It? Where Did It Go?

In the 1990s researchers, using archived autopsy samples from 1918, mapped the virus's genome and determined it to be Type A, the most common, which can infect both humans and some animals. More specifically, the investigation revealed that the virus was a strain of Type A known as H1N1. The "H" represents a protein molecule on the surface of a virus that is the usual target for the immune system. When random mutations alter that molecule, the virus can become virtually invisible to the body's defenses. As researchers explained in 2006, "Recently published . analyses suggest that the genes encoding surface proteins of the 1918 virus were derived from an avianlike influenza virus shortly before the start of the pandemic and that the precursor virus had not circulated widely in humans or swine in the few decades before" (Taubenberger and Morens, 16). Because it had not circulated widely, humanity had developed no "herd immunity" to it. This explains its rapid spread but not its lethality, which remains a mystery.

As to where it went, the answer is that it went nowhere. Almost all cases of type A influenza since 1918 have been caused by less-dangerous descendants of that lethal virus. Viruses do not have intentions, only random mutations. Some mutations will enable them to sicken birds, pigs, people, or other animals. Some will make them unusually lethal, others will render them totally harmless to humans. But inevitably a strain will emerge that is as infectious and deadly as the 1918 variety. Viral mutation is ongoing, endless, and unpredictable. In any new flu pandemic the toll will likely be lower due to advances in immunology and other countermeasures, but as with death itself, the question is not whether it will come, but rather when.

Announcement closing public places during flu pandemic, The Pullman Herald, October 11, 1918

Policemen wearing gauze masks during influenza epidemic, Seattle, December 1918

Courtesy National Archives (Record No. 165-WW-269B-25)

Stewart and Holmes employees wearing masks, 3rd Avenue, Seattle, 1918

Photo by Max Loudon, Courtesy UW Special Collections (UW1538)

Front page, The Seattle Times, October 5, 1918

Streetcar conductor blocking entry of unmasked man during flu pandemic, Seattle, 1918

Courtesy National Archives (Record No. 165-WW-269B-11)

Masked elevator attendant during flu pandemic, Seattle, 1918


Historical accounts detail wave of flu deaths in Oklahoma during 1918 pandemic

Those chilling first-person accounts don’t describe some modern-day disease outbreak occurring half a world away. Instead, they’re words that Oklahomans in the last century used to describe what is believed to be the deadliest epidemic in human history: the 1918 flu pandemic.

The video-taped interviews, recorded in the 1980s and included in the Oklahoma History Center archives, offer chilling descriptions of those dark days: whole towns sickened, healthy people dead within hours, mothers and children dying on the same day.

This year, with 82 fatalities reported since September, Oklahoma has recorded the largest number of annual flu deaths since the state began tracking the number in 2009. But those numbers pale in comparison to the tide of death that swept across Oklahoma and much of the world in 1918 when experts estimate as many as 100 million perished from the virus, 675,000 of them in the United States.

According to some experts, the 1918 pandemic may have gotten its start just 40 miles north of the Kansas-Oklahoma line.

“There are other theories about other sites,” said John M. Barry, a New Orleans-based author of a 2004 book on the 1918 outbreak. “I think the evidence for Haskell is probably roughly as good as it is for any other site, but we’ll probably never know.”

In January and February, 1918, an eruption of influenza in Haskell County, Kan., struck down some of the strongest, healthiest people “as if they had been shot,” Barry wrote in “The Great Influenza: The Epic Story of the Deadliest Pandemic in History.”

At a time when public health agencies had yet to begin tracking such outbreaks, the Kansas cases were severe enough to prompt a local doctor to warn national public health officials about the virulent strain.

From there, the disease is believed to have spread when Haskell County men reported to an Army camp at Fort Riley, Kansas. That spring, at least 1,100 of the fort’s 56,000 troops required hospitalization. Those soldiers then fanned out to Army posts throughout the U.S. and then to France, transporting the flu to the trenches of World War I. In Europe, the outbreak received prominent coverage from Spanish media outlets while those in Germany, France and Britain avoided such coverage, fearing reports would hurt morale, Barry said. As a result, the outbreak got a nickname: The Spanish flu.

In August 1918, the epidemic hit America’s East Coast like a bomb. At Camp Devens, in Boston, 1,543 soldiers reported ill with influenza in a single day. In a letter to a colleague, a doctor at the post described how the flu turned into the most vicious type of pneumonia he had ever seen the faces and bodies of dying victims turned blue from the lack of oxygen, sparking rumors that the Black Death, a terrifying plague from the Middle Ages, had returned. Healthy men dropped dead within a matter of hours, hundreds in a day, some of them bleeding from the eyes.

Sooner state ravaged

In Oklahoma, state officials reported the first cases of influenza in Tulsa and Clinton on Sept. 26 by Oct. 4, 1,249 cases had been reported in 24 counties. After that, the spread became so difficult to track that officials made reports in generalities, according to a history of the epidemic on the U.S. Department of Health and Human Services’ website flu.gov.

“People died like flies,” Jim W. Smith, recalled in one of the archived interviews. Smith, of Washington, OK, who would have been 22 in the fall of 1918 and going to school in Durant for his teaching certificate, said most people died when, while on the mend, they went back to work and relapsed.

Ralph Norman was 21 when he fell ill while at a military training camp. In an archived interview, the Woodward resident remembered one hospital room filled with the corpses of soldiers who had died from the flu.

Fern Behrendt recalled the flu’s beginnings in the Oklahoma panhandle. Then 19, she remembered a family who lived about six miles north of Boise City being the first to contract the virus and then watching it quickly spread.

“Quite a few people died,” Behrendt told her interviewers.

Behrendt said she helped a local family until she caught the flu. After she recovered, she continued to help area families by doing chores while they were sick.

C.L. Alley said he was the first of 600 Woodward men drafted for World War I but was sent home because he was a farmer and rancher and received a deferment. Soon after, “the whole neighborhood came down with the flu,” he reported. The only doctor’s orders, he said, were “just go to bed and rest.”

On Sunday, Oct. 13, 1918, church bells stayed silent in Oklahoma City as every house of worship canceled services “due to the city commissioners’ drastic order closing all schools, churches and other public places in an effort to stay the spread of the Spanish influenza. . "

Seeking a cure

Newspaper ads from that period hawked quack cures, everything from whiskey to mouth gargle Vicks reported a shortage of VapoRub and those in rural areas turned to home remedies, like rock candy in whiskey and cloverleaf salve.

The flu outbreak caused a run on whiskey, which jumped to $18 a quart in Oklahoma City, according to an Oct. 15, 1918, article in The Daily Oklahoman.

But the epidemic also brought out the best in some people.

A Feb. 8, 1919, story described how a destitute 35-year-old father arrived in Enid with thinly clad and barefoot children, two boys, 8 and 6, and a 4-year-old girl. The children’s mother had died from the flu and the father had lost his job while battling his own sickness. He traveled by train from Oklahoma City to Enid in search of work. En route, passengers collected $15 for the family and local residents purchased clothes for the children and helped get the man a job.

Avoiding another pandemic

Ultimately, the Spanish flu is estimated to have killed at least 7,500 people in Oklahoma and sickened an estimated 100,000 more.

Today, public officials aren’t sitting around waiting for the next pandemic.

The World Health Organization established a formal monitoring system for flu viruses in 1948, with scientists around the world collaborating to track virus mutations and adjust each year’s vaccine.

Health experts say that in addition to getting a flu shot, two of the best ways to keep from getting or spreading the flu are to wash your hands frequently and cover your mouth with your inner elbow when you cough.

Could a pandemic like this one resurface?

“It’s inevitable,” Barry said.

“Any infectious disease expert will tell you (their) biggest nightmare is another serious influenza pandemic.”

There are other theories about other sites. I think the evidence for Haskell is probably roughly as good as it is for any other site, but we’ll probably never know.”

Author John M. Barry,

Related Photos

Patients and workers fill an emergency hospital at Camp Funston, Kan., during the 1918 influenza epidemic. PHOTO PROVIDED BY NATIONAL MUSEUM OF HEALTH AND MEDICINE COURTESY OF THE NATIONAL MUSEUM

Patients and workers fill an emergency hospital at Camp Funston, Kan., during the 1918 influenza epidemic. PHOTO PROVIDED BY NATIONAL MUSEUM OF HEALTH AND MEDICINE COURTESY OF THE NATIONAL MUSEUM

The forgotten agony - the Spanish Flu pandemic of 1918-19

The World Health Organisation has recently released a plan designed to meet ‘the greatest threat to global public health.’ The report describes the threat as neither predictable nor preventable, and not a question of if it will strike the world, but when. The Global Influenza Strategy 2019-2030 aims to enable the world to better coordinate and respond to the threat posed by a potential influenza pandemic. In our increasingly globalised and interconnected world the threats posed by such pandemics are taken extremely seriously. This is due, in part, to the experiences of a previous pandemic, when global movements saw a virus emerge that would devastate a worldwide population already scarred by the carnage of war.

Although a number of pandemics have occurred in previous decades, the most deadly was the Spanish Flu pandemic of 1918-1919. The Spanish Flu has been described by the author Laura Spinney as ‘the greatest tidal wave of death since the Black Death, perhaps in the whole of human history.’ This pandemic is estimated to have caused the deaths of between 50-100 million people and infected one-third of the human population, around 500 million people. The flu killed far more than either the First or Second World Wars, and may even have killed more than the death tolls from both conflicts combined. The flu forced fundamental changes to public heath care systems across the globe and its severity and impact is still felt today.

The flu that most people are aware of is a seasonal virus that circulates across the globe in the colder months. Although the flu virus can effect humans, it is also prevalent in birds and mammals. Sometime in late 1917 or early 1918 a strain of avian flu managed to make the transition from birds to humans. Historians still debate the exact location of ‘patient zero,’ the very first human to become infected with this deadly new strain. Some scientists such as British virologist Professor John Oxford argue that the outbreak began in a hospital camp in Etaples, France, whilst others suggest that it began in a US Army camp in Kansas.

"We are facing a health threat unlike any other in our lifetimes."

A message from @antonioguterres, Secretary-General of @UN. #CoronavirusOutbreak pic.twitter.com/Zhs8o0iLUP

— HISTORY UK (@HISTORYUK) March 16, 2020

Spain was immune from the censorship that limited the wartime nations press. When the Spanish King was struck down many newspapers were finally able to report on the outbreak that was sweeping across the world. These press reports then led to a mistaken belief that the outbreak had started in Spain.

The unusual circumstances of 1918 helped the virus to travel further and faster than in any previous event in human history. The First World War resulted in the largest global migration of humans yet seen. This enabled the virus to spread, on troopships and transports, to every corner of the globe. Furthermore, the large concentrations of people, especially in the military, enabled the virus to infect individuals with lightning speed.

Although the study of bacteria was well known, the presence of viruses had been postulated but never proven because no equipment then existed to observe something so small. This meant that when the outbreak occurred there was no way of studying the virus effectively or developing a cure.

The Spanish Flu instead appeared to target young men and women between the ages of 18-35

A further terrifying feature of the outbreak that was apparent from its onset was the main age group of its victims. Seasonal influenza normally targets children under the age of 4 or elderly grandparents over the age of 65. The Spanish Flu instead appeared to target young men and women between the ages of 18-35. This age group normally has the strongest and healthiest immune systems, able to fight off any illnesses. However the Spanish Flu turned its victims own immune systems against them. The virus would trigger a Cytokine Storm, an autoimmune response whereby the victims immune system goes into overdrive, attacking and causing significant damage to lung tissue. This damage would cause the victims to turn blue as their bodies battled for oxygen. Victims would then eventually drown as their lungs filled with fluid.

The first wave of the outbreak in early 1918 was mild by comparison, but by August a second far deadlier strain was sweeping the world.

The devastating impact of the virus is illustrated in the ways it affected local communities. The first reports of the virus hitting the town of Crewe in the North West of England occurs in June of 1918. It reportedly laid low many of its residents, especially in its large railway works which would prove the perfect breeding ground for the virus. By November the virus had claimed 60 lives in just a 10 day period and resulted in 115 internments in Crewe’s cemetery, the highest in any month since the cemetery opened. In November 1918 of the 38 men killed on active service 18 are confirmed to have died of an influenza related illness.

The influenza virus is a parasite that can only live in an infected host. The most successful strain would be the one in which the host stayed alive, enabling the virus to be passed on. If the virus killed the host its chances of being passed on become limited. This helps to explain the spikes in death rates, and why the virus came and went so quickly. The virus became a victim of its own success, its deadly nature resulted in victims failing to pass on more deadly strains, which eventually led to the virus appearing to seemingly vanish after the end of the third wave in 1919.

The virus caused worldwide devastation to communities ravaged by the effects of war. The world of 1920 wanted to forget the terrible experiences of the war years, and so the Spanish Flu was confined to memory. In the years that have followed however, scientists have studied its devastating effects, using the outbreak as a model in how to cope with future pandemics. The virus is still around today, although in a less deadly form than when ‘the Spanish Lady’ first struck one hundred years ago.


Are Covid Fatalities Comparable with the 1918 Spanish Flu?

On April 23, 2021 The New York Times published an article titled “How Covid Upended a Century of Patterns in U.S. Deaths.” The article lays out some data regarding the unprecedented uptick in the US death rate that occured in 2020.

As shown in the graph provided by the New York Times, US death rates have been steadily declining over the past century, likely due to advances in technology and living standards. Last year certainly signaled a noticeable break from this trend with a sizable increase in deaths, but not nearly the same as the 1918 Flu which is a universal benchmark for a killer influenza virus.

This graph provided by the New York Times indicates the spike in excess deaths in 2020, which is the number of deaths that have occured exceeding the predictions of standard death trends. This is of course all important information. Last year was certainly a horrific year with the outbreak of Covid-19, the lockdowns, and all the chaos that followed. It was a year of death and despair which should not be taken lightly.

Important Discussion: Deaths and Victims

It is common to invoke comparisons with the 1918 Flu Pandemic, as that was an extremely devastating virus that rocked the world. The article makes multiple references to the 1918 pandemic but there are a couple that raise interesting questions for further investigation. The first point is as follows,

“Combined with deaths in the first few months of this year, Covid-19 has now claimed more than half a million lives in the United States. The total number of Covid-19 deaths so far is on track to surpass the toll of the 1918 pandemic, which killed an estimated 675,000 nationwide.”

Comparing the death counts between the 1918 Flu and Covid-19 without adjusting for population growth is extremely misleading. In 1918 the population of the United States was roughly 103 million, while near the end of 2020 it stood at roughly 330 million. According to CDC statistics compiled by a study in JAMA Covid-19 killed 345,000 people in 2020 and now stands at around half a million as stated by the New York Times. Adjusted for the population growth of over 200 million people and holding the death rates constant, the 1918 Flu would have killed over 2 million people if it occured today, which is more than four times greater than Covid-19.

Furthermore, the two diseases are vastly different in terms of who is vulnerable. Covid-19’s severe outcomes almost exclusively affect the elderly and the immunocompromised, particularly those over the age of 65, which is also approaching the life expectancy of a human. Furthermore 94 percent of Covid deaths occurred with preexisting conditions. It poses virtually no risk to children, minimal risk to young adults, and only seems to kill more than 1 percent of victims with those over the age of 65.

On the other hand the Spanish Flu was devastating to virtually all age groups and did not discriminate between the healthy and the unwell. The CDC writes the following about the 1918 Flu:

“Mortality was high in people younger than 5 years old, 20-40 years old, and 65 years and older. The high mortality in healthy people, including those in the 20-40 year age group, was a unique feature of this pandemic.”

It is clear that the comparison is flawed between the 1918 Flu and Covid-19, as the former was a devastating killer virus whereas the latter only poses a threat to vulnerable populations.

Too Much Statistical Noise

It is certainly worth investigating the noted increase in excess deaths in 2020 as that is obviously a problem. However, the article seems to suggest that Covid-19 was the main causal factor driving increases in death. Although that is certainly a reasonable intuition given that it is a novel virus, clearly there is far more at play.

The main issue to point out is that there were two health crises, not one. Covid-19 is certainly one but we cannot simply ignore the absolutely devastating and unprecedented use of lockdown policies that drastically upended all of society in a way that a virus could never accomplish.

The effects of lockdowns have been thoroughly studied by AIER and in a series of articles I noted just some of the damage to the economy, young people, and the normal functioning of society. All these disruptions led to adverse outcomes whether it be mental health issues, decline in living standards, or even disrupted healthcare procedures. In a press release the CDC noted that in May 2020, it recorded the highest number of drug overdoses ever recorded in a 12-month period.

A study in JAMA notes that although there was a substantial increase in overall deaths in 2020, Covid-19 was only one part of the problem, assuming all Covid deaths are directly attributable to Covid and not a comorbidity.

Some statistics of note are an increase in deaths due to heart disease, unintentional injuries, stroke, and diabetes. Although more investigation would be needed to understand how all of this comes together, it wouldn’t be absurd to believe that lockdown policies led to an increase in deaths due to their many disruptions to normal societal functions.

To cite one example of many, the Mackinac Center Legal Foundation recounts on one of its clients by writing,

“One of the affected medical practices, Grand Health Partners, operates in the Grand Rapids area. It performs endoscopies and other elective surgeries, many of which were deemed nonessential by executive order. Due to the shutdown, many of their patients were not able to receive treatment and have suffered because of it.”

Alongside exploring and cutting through the statistical noise posed by increases in death plausibly related to lockdowns, there still needs to be a discussion on quantifying the Covid-19 death count. Genevieve Briand, an economist at John Hopkins University, was subject to a massive degree of controversy for putting out a flawed but important lecture – later expanded into a research paper – that pointed out among other things that Covid-19 deaths may be inappropriately reclassified as deaths from other leading causes.

This is especially worthy of discussion given that the overwhelming majority of Covid deaths occur with comorbidities amongst eldery populations often nearing or exceeding life expectancy.

Key Takeaway

The data is clear 2020 was a horrific year full of death and despair. The New York Times’ article certainly does a great job at starting a conversation about this topic. However, its comparisons of Covid-19 and the 1918 Flu raises more questions than answers. Furthermore its presentation of data regarding increases in deaths requires more context.

Upon further investigation, it is clear that Covid-19 claimed many lives. However, it is also clear that there is a substantial presence of statistical noise from comorbidities and increases in death from other causes. This raises many questions not just about the collateral damage of our policy response, but also about whether we are even operating with the appropriate information to be making such decisions with people’s lives in the first place.


Vaccine Development Across the United States

At the Naval Hospital on League Island, Pennsylvania (the Philadelphia Naval Shipyard), physicians described their approach to a vaccine: “After the nature of a drowning person grasping at a straw, a stock influenza vaccine was used as a preventive in fifty individual cases and as a curative agent in fifty other uncomplicated cases” (Dever 1919). They made the vaccine made from B. influenzae and strains of pneumococcus, streptococcus, staphylococcus, and Micrococcus catarrhalis (ahora Moraxella catarrhalis). Each dose contained between 100,000,000 and 200,000,000 bacteria per cubic centimeter, in a four-dose regimen. The investigators reported that no vaccinated individuals (who were hospital workers) became sick, but also noted that strict preventive measures were taken, such as the use of masks, gloves, and so on. In a group of ill patients treated therapeutically with the vaccine, none developed pneumonia but one developed pleurisy (infection of the lining of the lungs). They noted, “The course of the disease [in those treated therapeutically]…was definitely shortened, and prostration seemed less severe. The patients apparently not benefitted were those admitted from four to seven days after the onset of their illness. These were out of all proportion to the number of pneumonias that developed and the severity of the infection of the control cases. The effects were always more striking, the earlier the vaccine was administered.” Finally, they concluded that, “The number of patients treated with vaccines and the number immunized with it is entirely too small to allow of any certain deductions but so far as no untoward results accompany their use, it would seem unquestionably safe and even advisable to recommend their employment.”

Another group of investigators described the use of vaccines at the Naval Training Station in San Francisco. They relate that Spanish influenza did not reach San Francisco until October 1, 1918, and that that staff at the training station therefore had time to prepare preventive measures (Minaker 1919). Isolation was easy, due to the location of the base on Alameda Island, reachable only by boat from San Francisco and Oakland. Naval Yard personnel were required to use an antiseptic throat spray daily. Beyond these measures, the authors noted that “steps were taken to produce a prophylactic vaccine,” even though there was a “great diversity of opinion as to the exciting cause” of the pandemic. In general pneumococcus and streptococcus were seen as the cause of the most severe complications. Additionally, and amid dissent, they decided to obtain a culture of B. influenzae from a fatal case at the Rockefeller Institute to include in the vaccine. In all, the vaccine contained B. influenzae, 5 billion bacteria pneumococcus Types I and II, 3 billion each pneumococcus Type III, 1 billion and Streptococcus hemolyticus (S. pyogenes), 100 million.

Guinea pigs were first injected with the vaccine to assess toxicity, and then five lab worker volunteers were inoculated. Lab tests determined that their white cell count increased and their sera agglutinated B. influenzae (meaning that they had antibodies in their blood that reacted to the bacteria). Side effects from the injection included local swelling and pain but no abscesses. Given permission to proceed, more vaccine was prepared and 11,179 military and civilians were inoculated, including some at Mare Island (Vallejo, CA) and San Pedro as well as San Francisco civilians associated with the Naval Training station. In most experimental groups, the rate of influenza cases was lower than in the uninoculated groups (though no information is given on how the statistics for the uninoculated groups were gathered, nor is there information on how a case was defined). Moreover, people who were inoculated received the injections about three weeks after influenza appeared in California, so it’s impossible to tell whether they had already been exposed and infected. The percent of influenza cases in control groups ranged from 1.5% to 33.8% (the latter being nurses in San Francisco hospitals), whereas between 1.4% and 3.5% (the latter being hospital corpsmen on duty in an influenza ward) of those in the inoculation group became ill with influenza.

Another use of vaccine was documented in Washington State at the Puget Sound Navy Yard (Ely 1919). Investigators claim that influenza invaded the Navy Yard when a group of sailors arrived from Philadelphia (it’s unclear exactly when they arrived, but the paper states that “the period of observation was from September 17 to October 18, 1918”). In all, 4,212 people were vaccinated with a streptococcal vaccine. The investigators reported that the influenza attack rate in the vaccinated ranged from 2% to 57% and in the unvaccinated from 1.8% to 19.6%. However, they noted that no deaths occurred in the vaccinated men. They stated “We believe that the use of killed cultures as described prevented the development of the disease in many of our personnel and modified its course favorable in others.” The investigators concluded that B. influenzae played no role in the outbreak.

E. C. Rosenow (Mayo Clinic) reported on the use of a mixed bacterial vaccine in Rochester, Minnesota, where about 21,000 people received three doses of vaccine in his initial study. He concluded that “The total incidence of recognizable influenza, pneumonia, and encephalitis in the inoculated is approximately one-third as great as in the control uninoculated. The total death rate from influenza or pneumonia is only one-fourth as great in the inoculated as in the uninoculated.” He would go on to test his vaccine in nearly 100,000 people.

In an editorial entitled “Prophylactic Inoculation Against Influenza,” Journal of the American Association of Medicine editors warned that, “the data presented are simply too inadequate to permit a competent judgment” of whether the vaccines were effective. In particular, they addressed Rosenow’s paper:

“To specify only one case: The experience at a Rochester hospital—where fourteen nurses (out of how many?) developed influenza within two days (how many earlier?) prior to the first inoculation (at what period in the epidemic?), and only one case (out of how many possibilities?) developed subsequently during a period of six weeks—might be duplicated, so far as the facts given are concerned, in the experience of other observers using no vaccines whatever. In other words, unless all the cards are on the table, unless we know so far as possible all the factors that may conceivably influence the results, we cannot have a satisfactory basis for determining whether or not the results of prophylactic inoculation against influenza justify the interpretation they have received in some quarters.”


St. Louis took action early

St. Louis was the sixth-largest city in the USA with a population of about 756,000. News of the flu spreading through Boston, Philadelphia and other cities provided early warnings, and officials took notice.

"St. Louis had an energetic and visionary health official in Dr. Max Starkloff," Navarro says. The city's health commissioner "immediately started warning the public and told physicians to report influenza cases."

Starkloff, fully supported by the city's mayor, "was very quick to implement city closures," Navarro says. He closed public places such as schools, theaters, playgrounds, city courts and churches and banned gatherings of more than 20 people.

He canceled the city's Liberty Bonds parade. "They recognized that crowds were a danger," McKinsey says.

Businesses protested closings. "They were upset because they were losing revenue," McKinsey says. "It was a constant conflict between them and the city."

How many more deaths did Philadelphia have?

Estimated total deaths from influenza and pneumonia, September-December 1918:

SOURCE University Archives and Records Center, University of Pennsylvania Research Medical Center, Kansas City, Missouri

Though "Starkloff listened to business pleas to reopen, he didn't reopen the city all at once," Navarro said. "He did it in a step-wise fashion."

Starkloff reimposed restrictions as infection cases rose again in November 1918. Infections subsided, and restrictions ended in December. St. Louis fared better than other cities.

Which cities had highest peak death rates?

Estimated peak death rate per 100,000 population in 16 weeks for 1918 flu:

NOTE Excess pneumonia and influenza mortality rate, Sept. 14-Dec. 14, 1918, from 1913-17 baseline peak is the day with the highest number of cases SOURCE procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias

Post-pandemic analyses revealed "social distancing was highly effective against virus transmission," McKinsey says.

"We also found volunteers had a great impact in dealing with the epidemic, especially the Red Cross, which did an excellent job in making masks, training nurse assistants and distributing medical information pamphlets to the public. It really made a difference," McKinsey says.

Total death rates of cities compared

Estimated overall death rate per 100,000 population for 1918 flu:

NOTE Excess pneumonia and influenza mortality rate, Sept. 14, 1918-May 31, 1919, from 1913-17 baseline SOURCE procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias

Except for a minor fourth wave early in 1920, U.S. pandemic fatalities dwindled and virtually ended in the summer of 1919.

In the pandemic's aftermath, "we see a change in efforts for better public health," says Deanne Stephens, professor of history at the University of Southern Mississippi.

"It ranged from a greater emphasis on clean drinking water to the recognition that nursing was a critical service," Stephens says. "There was also the realization that government could take a stronger role in disease prevention."

Beyond that, Americans turned their attention elsewhere. Perhaps that was to be expected.

"There was a different mentality then," Stephens says. "The U.S. was used to epidemics. So in urban areas, there was an attitude of 'we're going to plow through this.' "

And finally, there was the shadow of World War I itself. Americans "may have thought of the flu as simply a subdivision of the war," historian Alfred Crosby wrote in "The Forgotten Pandemic."

Horror of 1918 flu faded

Subjects of stories in American periodicals after the flu (in inches of column space):

NOTE Prohibition was the ban on sale of alcoholic beverages in the U.S. Bolsheviks were far-left Marxist revolutionaries who killed the czar in 1917 and started a communist regime in Russia SOURCE The Readers Guide to Periodical Literature, 1919-1921, as cited in "America's Forgotten Pandemic: The Influenza of 1918" by Alfred Crosby.

SOURCES Centers for Disease Control and Prevention University of Pennsylvania, Archives and Records Center National Institutes of Health National Endowment for the Humanities Library of Congress Federal Reserve History Museum of American Finance National Bureau of Economic Research "When We Have a Few More Epidemics, the City Officials Will Awake," published master's thesis of historian Jeffery Anderson, Rutgers, 1997 "The Great Influenza: The Story of the Deadliest Pandemic in History" by John M. Barry, 2004 "Pale Rider: The Spanish Flu of 1918 and How It Changed the World" by Laura Spinney, 2017 "America's Forgotten Pandemic: The Influenza of 1918" by Alfred W. Crosby, 1989 "Pandemic 1918: Eyewitness Accounts from the Greatest Medical Holocaust in Modern History" by Catherine Arnold, 2018 "Influenza: The Hundred-Year Hunt to Cure the Deadliest Disease in History" by Dr. Jeremy Brown, 2018

USA TODAY research by George Petras illustrations and graphics by Karl Gelles