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Batalla de Bladensburg, 24 de agosto de 1814

Batalla de Bladensburg, 24 de agosto de 1814

Batalla de Bladensburg, 24 de agosto de 1814

La batalla de Bladensburg, el 24 de agosto de 1814, fue una victoria británica durante la Guerra de 1812 que dejó a Washington vulnerable a los ataques. La caída de Napoleón había permitido a los británicos mover un número relativamente grande de tropas a través del Atlántico. El vicealmirante Sir Alexander Cochrane pronto tuvo más de 4.000 hombres en Bermuda, entre ellos un contingente de 3.000 bajo el mando del mayor general Robert Ross que había navegado directamente desde el suroeste de Francia. Cochrane decidió utilizar su nuevo ejército para apoyar al contraalmirante Sir George Cockburn, que había pasado la primera parte del verano haciendo campaña en esa zona.

Cochrane y Cockburn decidieron atacar una flota de cañoneras estadounidenses que se habían refugiado en el río Patuxent y, si era posible, seguir adelante para atacar Washington. El río Patuxent corre de norte a sur, al este de Washington, y en 1812 era lo suficientemente grande como para permitir que los británicos operaran una flota de pequeñas embarcaciones en el río.

Las tropas de Ross desembarcaron cerca de la desembocadura del río Patuxent el 19 de agosto y comenzaron a marchar río arriba hacia las cañoneras. El 22 de agosto, el comandante de esa flota, el comodoro Barney, destruyó quince de sus cañoneras y se retiró hacia Washington, con la esperanza de defender la carretera que conducía a la capital a través de Bladensburg.

Washington era muy vulnerable a los ataques. La mayoría de los miembros del gobierno estadounidense creían que era mucho más probable que atacaran a Baltimore que a Washington, por lo que la capital quedó sin fortificar. Durante la primavera de 1814 esto comenzó a preocupar a algunos miembros del gobierno, por lo que el 2 de julio se creó un nuevo Distrito Militar No. 10 alrededor de la ciudad. Desafortunadamente, el general William H. Winder, un ciudadano de Maryland y pariente del gobernador del estado, fue designado para dirigir el distrito. La experiencia militar reciente de Winder se produjo en el Frente del Niágara, donde los británicos lo capturaron en la batalla de Stoney Creek después de confundir a las tropas británicas con las estadounidenses. Winder había sido intercambiado en la primavera de 1814 y era un nombramiento puramente político, hecho por el presidente Madison en contra de los deseos del secretario de Guerra.

En teoría, Winder tenía el mando de 1.000 regulares y 15.000 milicianos, pero cuando los británicos desembarcaron solo tenía 1.500-1.600 hombres bajo su mando y la mayoría de ellos estaban cerca de Baltimore. Winder no se desempeñó bien cuando los británicos se acercaron a Washington, tuvo una tarea difícil. Los británicos podían elegir entre rutas que podrían haber tomado desde el Patuxent. Si Washington era el objetivo, podrían moverse hacia el oeste para atacar Fort Washington y luego moverse hacia el Potomac o hacia el noroeste hasta Bladensburg, cruzar el río East Branch y atacar Washington desde el noreste, o incluso moverse hacia el norte para atacar Baltimore.

En consecuencia, cuando los británicos subieron por el Patuxent hasta Upper Marlsborough y luego se dirigieron hacia Bladensburg, Winder no actuó. El 21 de agosto estaba a solo cinco millas al suroeste de Upper Marlsborough. Al día siguiente regresó a Old Fields y luego, el 23 de agosto, se retiró a Washington. El día anterior la población había comenzado a abandonar la capital, aunque el presidente Madison y su gabinete permanecieron en la ciudad, donde jugarían un papel en la derrota estadounidense.

A pesar de la inactividad de Winder, Bladensburg no estaba del todo indefenso. A los 400 marineros de Barney se unieron 1.450 milicianos locales y 420 regulares, bajo el mando del general Tobias Stansbury. Había tomado una posición defensiva en la orilla occidental del East Branch River. El secretario de Estado Monroe llegó al lugar la mañana del 24 de agosto y comenzó a interferir con el despliegue de Stansbury. Le siguieron 5.000 milicianos más y, finalmente, el propio general Winder, que llegó para tomar el mando justo antes de que los británicos atacaran.

Los británicos solo tenían 2.600 soldados, bajo el mando del mayor general Ross, pero todos eran habituales experimentados. La posición estadounidense parecía bastante fuerte, al menos para el general Ross. Describió a los estadounidenses como "fuertemente posados ​​en alturas muy dominantes, formadas en dos líneas", con artillería cubriendo el puente sobre el East Branch.

La principal debilidad de la posición estadounidense fue la falta de tropas regulares. Cuando los británicos atacaron por el puente, la milicia solo se mantuvo firme por un corto tiempo, antes de abandonar el campo. Al parecer, parte del pánico fue causado por Congreve Rockets disparados contra sus filas. Solo los marineros de Barney se mantuvieron firmes y lucharon, hasta que los británicos los flanquearon, momento en el que Barney les ordenó que se retiraran. El propio Barney resultó gravemente herido en la lucha.

Aunque la batalla se convirtió rápidamente en una victoria británica, no fue gratuita. Los británicos sufrieron 64 muertos y 185 heridos, tres veces las bajas estadounidenses de 26 muertos y 51 heridos. La falta de prisioneros estadounidenses se atribuyó a la velocidad de su retirada.

La victoria británica en Bladensburg dejó a Washington expuesto al ataque. Madison y su gabinete se vieron obligados a huir al campo circundante, mientras que ese mismo día los británicos entraron en la ciudad. El año anterior, los estadounidenses capturaron York, la capital del Alto Canadá, y quemaron los edificios del parlamento y la Casa de Gobierno. En represalia, los británicos quemaron la Casa Blanca, el Capitolio, el Tesoro y la Oficina de Guerra y se incautaron de grandes cantidades de municiones. Al día siguiente emprendieron la marcha de regreso a sus barcos.

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Batalla de Bladensburg

La batalla de Bladensburg, el 24 de agosto de 1814, terminó con la derrota de Estados Unidos y abrió el camino para que las tropas británicas invadieran Washington, DC. © Richard Schlecht

“El enemigo está en plena marcha hacia Washington. Tenga los materiales para destruir los puentes ".
- Secretario de Estado James Monroe al presidente James Madison, 23 de agosto de 1814

A medida que los barcos británicos y las tropas terrestres se desplazaban hacia el norte desde el desembarco en Benedict, Maryland, mantuvieron a los estadounidenses adivinando. ¿El objetivo sería Baltimore o Washington?

Cuando quedó claro que la fuerza de invasión se dirigía a Washington, los estadounidenses tenían poco tiempo para prepararse. Rápidamente establecieron tres líneas de defensa cerca de la ciudad portuaria de Bladensburg, donde los británicos cruzarían el brazo oriental del río Potomac, conocido hoy como Anacostia.

Las tropas enemigas se enfrentaron al oeste de Bladensburg el 24 de agosto de 1814, en tres horas de intensos combates. Aunque eran superiores en número, la mayoría de las fuerzas defensivas estadounidenses estaban mal entrenadas, mal equipadas y ubicadas de modo que las líneas no pudieran apoyarse entre sí. No eran rival para el experimentado ejército británico.

Los británicos asaltaron el puente y, después de un intento fallido, cruzaron el río y empujaron a los estadounidenses hacia atrás. La primera línea defensiva se convirtió en la segunda, y pronto la confusión y el pánico se apoderaron de las filas estadounidenses.

Solo la tercera línea defensiva se mantuvo firme. Allí, el comodoro Joshua Barney, junto con unos 400 flotillamen, 114 marines estadounidenses y milicianos, detuvieron el avance británico hasta que los defensores fueron flanqueados y su comandante, Barney, resultó herido.

El presidente James Madison y varios miembros del gabinete estaban en el campo de batalla ese día. Al ver el comienzo de una derrota estadounidense, se retiraron apresuradamente a Washington, enviando un mensaje a la primera dama Dolley Madison y a otros para que salvaran todas las posesiones que pudieran y huyeran.

Esa noche los vencedores británicos ocuparon la capital de la nación y destruyeron la mayoría de los edificios públicos. La derrota de Bladensburg y la ocupación enemiga de la capital hicieron del 24 de agosto el día más oscuro de la guerra para Estados Unidos.


Archivo: The Final Stand en Bladensburg, Maryland, 24 de agosto de 1814.png

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La batalla de Bladensburg (1814)

El 24 de agosto de 1814, las fuerzas británicas levantaron el campamento en Melwood Park y se trasladaron al noroeste a Bladensburg. La milicia de Baltimore, bajo el mando del general Tobias Sansbury, se colocó al oeste del río Anacostia a lo largo de Bladensburg-Washington Road en el área de la actual ciudad de Cottage, Colmar Manor y el cementerio de Fort Lincoln. Marchando en el intenso calor a lo largo de la carretera del río paralela a la actual Kenilworth Avenue, los británicos llegaron a Bladensburg alrededor del mediodía y atacaron a los defensores estadounidenses poco después.

Cuando las fuerzas británicas dirigidas por el general de división Robert Ross entraron en Bladensburg marchando por Lowndes Hill, los fusileros estadounidenses dispararon. Sin embargo, la infantería de Ross continuó impertérrita hacia el puente sobre el Anacostia, que los estadounidenses mal preparados aún no habían destruido. Desde entonces, los hombres del general estadounidense Winder se habían movido detrás de Stansbury cuando las brigadas de Annapolis llegaron desde el este.

Preocupados por el miedo a la explosión de los cohetes de la Congreve británica e inseguros de cualquier apoyo en la retaguardia de Winder, los estadounidenses se apresuraron a la retaguardia de la línea de batalla. Aquí, Ross asestó un golpe aplastante al traer otro regimiento que vadeó la corriente y se enfrentó a un regimiento de Baltimore. El resto de las fuerzas estadounidenses se retiraron a la retaguardia, abriendo así la autopista de peaje que conduce a Washington para los británicos. La única resistencia vino

cuando el comodoro Barney y sus 500 marineros se enfrentaron a los británicos.

El comodoro Barney y sus marineros tomaron una posición heroica en Bladensburg frente a obstáculos abrumadores. Incluso después de que varios miles de milicianos de apoyo hubieran huido ante las bayonetas y el fuego británicos, los hombres de Barney se mantuvieron firmes. Armados con picas de mano y alfanjes, lanzaron un exitoso contraataque contra la infantería británica con gritos de "¡Board'em! Board'em!" Sólo cuando fue rodeado sin remedio, Barney, para entonces gravemente herido, ordenó a sus oficiales que desarmaran sus armas y se retiraran. Ante la insistencia de su comandante, de mala gana lo dejaron tirado junto a uno de sus cañones a la espera de ser capturado. Después de ser capturado por los británicos, Barney fue felicitado por su valentía y liberado.

Con las fuerzas estadounidenses vencidas y en plena retirada, los británicos marcharon hacia la capital de la nación, Washington, DC, y saquearon e incendiaron partes importantes de la ciudad, incluidos el Capitolio y la Casa Blanca.

Texto con imagen en el medio inferior: Una ilustración británica contemporánea que representa la invasión y el incendio de Washington, D.C., en agosto de 1814. Cortesía de la Biblioteca del Congreso, División de Impresiones y Fotografías.

Texto con foto superior derecha: El contraalmirante británico Cockburn unió fuerzas con el general de división Robert Ross para la batalla de Bladensburg. Cortesía de The

Museo Marítimo Nacional de Londres.

Temas y series. Este marcador histórico se incluye en esta lista de temas: Guerra de 1812. Además, se incluye en la lista de la serie Battlefield Trails - Guerra de 1812. Un año histórico significativo para esta entrada es 1814.

Localización. 38 & deg 56.15 & # 8242 N, 76 & deg 56.313 & # 8242 W. Marker se encuentra en Bladensburg, Maryland, en el condado de Prince George. Se puede llegar a Marker desde la intersección de Annapolis Road (Maryland Route 450) y 46th Street. Marker está en Bladensburg Waterfront Park, .2 millas al sur de la entrada en esta intersección. Toque para ver el mapa. El marcador se encuentra en esta área de la oficina postal: Bladensburg MD 20710, Estados Unidos de América. Toque para obtener instrucciones.

Otros marcadores cercanos. Al menos otros 8 marcadores se encuentran a poca distancia de este marcador. Parque histórico de la costa de Bladensburg - Historia de la ciudad portuaria (a una distancia de gritos de este marcador) Primera ascensión en globo no tripulada (1784) (a una distancia de gritos de este marcador) La causa incidental del estandarte estrellado (1814) (a una distancia de gritos de este marcador) ) Callejón de los dinosaurios (a una distancia de gritos de este marcador) Duelos y campo de duelo de Bladensburg (a una distancia de gritos de este marcador) Campamento del ejército de Coxey (1894) (a unos 300 pies de distancia, medidos en línea directa) Fabricación colonial de cuerdas (unos 400 pies) de distancia) The First Telegraph Line (1844) (a unos 500 pies de distancia). Toque para obtener una lista y un mapa de todos los marcadores en Bladensburg.

Más sobre este marcador. Otro marcador de la "Batalla de Bladensburg" se encuentra dentro del cementerio de Fort Lincoln, aproximadamente a 1,5 millas al este, donde el comodoro Barney y sus marines hicieron su "heroica posición".


Maryland invadido por tierra

A mediados de agosto de 1814, los estadounidenses que vivían a lo largo de la desembocadura de la bahía de Chesapeake se sorprendieron al ver las velas de los buques de guerra británicos en el horizonte. Había habido grupos de asalto que atacaban objetivos estadounidenses durante algún tiempo, pero parecía ser una fuerza considerable.

Los británicos aterrizaron en Benedict, Maryland, y comenzaron a marchar hacia Washington. El 24 de agosto de 1814, en Bladensburg, en las afueras de Washington, los regulares británicos, muchos de los cuales habían luchado en las guerras napoleónicas en Europa, combatieron contra tropas estadounidenses mal equipadas.

La lucha en Bladensburg fue intensa por momentos. Los artilleros navales, luchando en tierra y liderados por el heroico comodoro Joshua Barney, retrasaron el avance británico por un tiempo. Pero los estadounidenses no pudieron aguantar. Las tropas federales se retiraron, junto con observadores del gobierno, incluido el presidente James Madison.


Eventos.

Para reconstruir lo que Dolley vio mientras veía la batalla, estudié varias fuentes antiguas y detalladas, luego las corté en cubitos y las puse en orden cronológico. No utilicé todo, solo las partes que consideré útiles.

Mahan = Poder marítimo en sus relaciones con la guerra de 1812 por el capitán A.T. Mahan. Descargar.

Perdiendo = Libro de campo pictórico de la guerra de 1812. Por Benson J. Lossing 1869, Capítulo 39. Leer en línea

Gleig = Las campañas del ejército británico en Washington y Nueva Orleans, 1814-1815 por el Rev. G. R. Gleig, M.A., Capellán General. Descargar.

Antes del 24 de agosto de 1814

Mahan & # 8211 El secretario de Guerra pensó que podía reunir mil regulares, independientemente de los artilleros en los fuertes. [2] El Secretario de Marina podría proporcionar ciento veinte infantes de marina, y las tripulaciones de la flotilla de Barney & # 8217, estimadas en quinientos. [2] Por lo demás, la dependencia debe ser de la milicia, cuya convocatoria se hizo al número de noventa y tres mil quinientos. [370] De éstos, quince mil fueron asignados a Winder, como sigue: de Virginia, dos mil de Maryland, seis mil de Pennsylvania, cinco mil del Distrito de Columbia, dos mil. [371] Tan ineficaces fueron las medidas administrativas para sacar a la luz esta fuerza de papel de la soldadesca ciudadana, cuya eficacia los dirigentes del partido en el poder estaban acostumbrados a jactarse, que Winder, después de retroceder de un punto a otro ante el enemigo & # El avance del 8217, porque sólo así se podría ganar tiempo para reunir a los contingentes rezagados, podría reunirse en campo abierto en Bladensburg, a cinco millas de la capital, donde por fin se mantuvo firme, solo los miserables cinco o seis mil declarados por el Corte.

Perder & # 8211 Veamos ahora qué fuerzas estaban a disposición del general Winder para la defensa de Washington. Había dos pequeñas brigadas de tropas del Distrito. Uno de ellos comprendía la milicia y los voluntarios de Washington y Georgetown, dispuestos en dos regimientos al mando de los coroneles Magruder y Brent, y estaba comandado por el general Walter Smith, de Georgetown. Junto a la brigada había dos compañías de artillería ligera, comandadas respectivamente por el mayor George Peter, del ejército regular, y el capitán Benjamin Burch, un soldado de la Revolución. También había dos compañías de rifles bajo las órdenes de los capitanes Doughty y Stull. Esta brigada contaba, en la mañana del 21 de agosto, con mil setenta hombres. La segunda brigada estaba al mando del general Robert Young y contaba con quinientos hombres. Comprende una compañía de artillería dirigida por el Capitán Marsteller. Se empleó principalmente en la defensa de los accesos a Fort Washington, a unas doce millas por debajo de la capital.

El general de brigada West, del condado de Prince George, tenía tropas al acecho hacia el Potomac.

Las tropas de Baltimore comprendían una mayor parte de la brigada del general Stansbury, formada en dos regimientos al mando de los tenientes coronel Ragan y Schutz, mil trescientos cincuenta en número y el quinto regimiento, al mando del coronel Sterett, con artillería y fusileros ya mencionados, este último bajo el célebre William Pinkney. Toda la fuerza de Baltimore era de unos dos mil doscientos, comandada por el general Stansbury como jefe.

Además de éstos, había varios destacamentos de la milicia de Maryland, bajo el mando respectivo de los coroneles W. D. Beall (de la Revolución) y Hood, el teniente coronel Kramer y Majors Waring y Maynard, en total menos de mil doscientos. También había un regimiento de milicias de Virginia al mando del coronel George Minor, seiscientos hombres, con cien jinetes.

El ejército regular contribuyó con trescientos hombres de los Regimientos Duodécimo, Trigésimo Sexto y Trigésimo Octavo, al mando del Teniente Coronel William Scott. A estos hay que añadir los marineros de la flotilla de Barney, cuatrocientos ciento veinte marines del astillero de Washington, equipados con dos cañones de 18 libras y tres de 12 libras.

También había varias pequeñas compañías de caballería voluntaria del Distrito, Maryland y Virginia, bajo el mando del teniente coronel Tilghman, y los mayores O. H. Williams y Charles Sterett, trescientos en número, y un escuadrón de dragones estadounidenses comandados por el mayor Laval. Toda la fuerza era de unos siete mil hombres, de los cuales novecientos eran hombres alistados. La caballería no superó los cuatrocientos en número. El pequeño ejército tenía veintiséis piezas de cañón, de las cuales veinte eran sólo seis libras. Esta fuerza, si se hubiera concentrado, habría sido competente para hacer retroceder la invasión si el oficial al mando no se hubiera visto obstaculizado por la interferencia del presidente y su gabinete.

Mahan & # 8211 Barney había abandonado los botes el día 21, saliendo con cada media docena de su tripulación para destruirla en el último momento. Esto se hizo cuando los británicos al día siguiente se acercaron a uno que solo escapaba de las llamas.

Perder & # 8211 Carta del 22 de agosto de Monroe a Madison:

& # 8220 El enemigo avanzó seis millas en el camino hacia Wood Yard, y nuestras tropas se están retirando. Nuestras tropas estaban en marcha para enfrentarlos, pero en un cuerpo demasiado pequeño para enfrentarse. El general Winder propone retirarse hasta que pueda reunirlos en un cuerpo. El enemigo está en plena marcha hacia Washington. Tenga los materiales preparados para destruir los puentes. J. MONROE. & # 8220P.S. - Será mejor que elimines los registros. & # 8221

Este mensaje produjo la mayor conmoción en la capital nacional, entonces un pueblo rezagado de entre ocho y nueve mil habitantes, y provocó un éxodo repentino y confuso de todos los tímidos e indefensos que pudieron salir.

Perder & # 8211 [Los soldados] eran indisciplinados e inexpertos, y estaban rodeados e influenciados por una multitud de civiles entusiasmados, cuya & # 8220 información y consejos oficiales pero bien intencionados & # 8221 el general se vio obligado a escuchar. Además de esta intrusión e interferencia de hombres comunes, se sintió avergonzado por la presencia y las sugerencias del presidente y los ministros de su gabinete, la mayoría de ellos completamente ignorantes de los asuntos militares.

Perder & # 8211 23 de agosto por la mañana: el pequeño ejército fatigado de Long Old Fields había reposado poco tiempo cuando, a las dos de la madrugada (23 de agosto), un centinela tímido dio una falsa alarma, y ​​fueron llamados a ponerse de pie en la batalla. pedido. Pronto fueron despedidos y durmieron en sus brazos hasta el amanecer. Al amanecer, se les ordenó levantar sus tiendas, cargar los vagones de equipaje y tener todo listo para moverse en una hora. Cuando todo estuvo preparado para la marcha, el presidente Madison los revisó.

Mahan & # 8211 Desde Upper Marlborough, adonde habían llegado los británicos, dos caminos conducían a Washington. Uno de ellos, el de la izquierda desde Marlborough, cruzó el Eastern Branch cerca de su desembocadura y el otro, menos directo, pasó por Bladensburg. Winder esperaba que los británicos avanzaran por el primero y sobre él Barney con los cuatrocientos marineros que le quedaban se unió al ejército, en un lugar llamado Oldfields, a siete millas de la capital. Esta ruta era militarmente la más importante, porque desde ella se lanzaban ramificaciones al Potomac, por donde avanzaba el escuadrón de fragatas al mando del capitán Gordon, y ya había pasado los Kettle-bottoms, el tramo de navegación más difícil en su camino. Las carreteras secundarias permitirían a los invasores llegar y cooperar con esta división naval a menos que Winder pudiera hacer frente a ellos. No pudo hacer esto, pero permaneció casi hasta el último momento en una desconcertante incertidumbre sobre si atacarían por la capital o por su principal defensa en el Potomac, Fort Washington, diez millas más abajo. [373]

Mahan & # 8211 los británicos avanzaron, como estaba previsto, por el camino de la izquierda, y al anochecer del 23 de agosto acamparon a unas tres millas de los estadounidenses.

Mahan & # 8211 Winder temía esperar al enemigo, por el desorden al que quedarían expuestas sus inexpertas tropas por un ataque nocturno, provocando posiblemente la pérdida de su artillería, el único brazo en el que se sentía superior. Se retiró pues durante la noche por el camino directo, quemando su puente. Esto dejó abierto el camino a Bladensburg, que siguieron los británicos al día siguiente & # 8230

Perder & # 8211 La noche del 23 de agosto estuvo marcada por un gran revuelo en la capital Nacional. El presidente y su gabinete no se permitieron dormir, porque Ross, el invasor, vivaqueó en Melwood, cerca de Long Old Fields, a unas diez millas de la ciudad, y las tropas de Winder, desgastadas y desanimadas, fueron fugitivas antes que él. Los jinetes de Laval estaban exhaustos y las tropas de Stansbury en Bladensburg estaban demasiado cansadas de largas marchas para luchar mucho sin descansar.

Gleig & # 8211 24 de agosto & # 8211 Ya habíamos avanzado alrededor de nueve millas, durante las últimas cuatro de las cuales los rayos del sol y # 8217s habían caído continuamente sobre nosotros, y habíamos inhalado una cantidad casi tan grande de polvo como de aire. Numerosos hombres ya habían caído a la retaguardia, y muchos más podrían con dificultad mantener el ritmo, en consecuencia, si avanzábamos mucho más sin descansar, lo más probable era que al menos la mitad del ejército se quedara atrás.

Perder & # 8211 El 24 de agosto, el cuartel general de Winder estaba en Combs, cerca del puente Eastern Branch, y al amanecer estaban allí el presidente y varios de los ministros de su gabinete. 25 Antes de su llegada, el general Winder (que estaba muy fatigado de cuerpo y mente, y había sufrido una grave lesión por una caída durante la noche) había enviado una nota al Secretario de Guerra, expresando su deseo de contar con el consejo de ese oficial. y del gobierno.

Perder & # 8211 Mientras Winder y el gobierno estaban en consejo, Ross se trasladó hacia Bladensburg. Los exploradores de Laval primero llevaron información sobre el hecho al cuartel general. Pronto fueron seguidos por un expreso de Stansbury, dando información positiva de que los británicos marchaban en esa dirección, con el objetivo, sin duda, de aplastar a la pequeña fuerza de los habitantes de Baltimore cerca de Bladensburg Mill.

Mahan & # 8211 24 de agosto & # 8211 En la mañana de la batalla, el Secretario de Guerra salió al campo, con sus colegas de la Administración, y en respuesta a una pregunta del Presidente dijo que no tenía sugerencias que ofrecer & # 8220 ya que estaba entre regulares y milicianos, estos últimos serían derrotados. & # 8221 [372] La frase era la absolución de Winder & # 8217 pronunciada para el futuro, como para el pasado. La responsabilidad de que no hubiera habituales no era de él, ni tampoco del secretario, sino de los hombres que durante una docena de años habían minado la preparación militar de la nación.

Perder & # 8211 24 de agosto ... Eran las diez de la mañana cuando Winder ordenó al general W. Smith, con todas sus tropas, que se apresuraran hacia Bladensburg. Poco después, Barney recibió la orden de moverse con sus quinientos hombres, y el presidente y el general Winder le pidieron al secretario de Estado, que había prestado servicio militar en la Revolución, que se apresurara a ir a Stansbury y lo ayudara a colocar adecuadamente sus tropas. El señor Monroe fue inmediatamente seguido por el general Winder y su personal. Luego siguió el Secretario de Guerra y finalmente el Presidente y el Fiscal General, acompañados de algunos amigos, todos a caballo, se dirigieron hacia el esperado teatro de batalla. 27 Stansbury parece no estar muy complacido con la ayuda del Secretario de Estado, ya que luego insinuó que & # 8220alguien & # 8221, sin consultarlo, cambió y trastornó su orden de batalla. Ese & # 8220alguien & # 8221 era el coronel Monroe & # 8230.

Mahan & # 8211 [Británicos] llegando al pueblo [Bladensburg] hacia el mediodía del 24.

Gleig & # 8211 Se acercaba la hora del mediodía, cuando una densa nube de polvo, aparentemente a no más de dos o tres millas de distancia, llamó nuestra atención & # 8230. pues al doblar un ángulo brusco en la carretera y pasar una pequeña plantación que obstruía la visión hacia la izquierda, los ejércitos británico y estadounidense se hicieron visibles entre sí. & # 8230 Al otro lado de [rama este] se arrojó un puente estrecho, que se extendía desde la calle principal de esa ciudad hasta la continuación de la carretera, que pasaba por el centro mismo de su posición y su margen derecha (la margen sobre la que se dibujaron arriba) estaba cubierta con una franja estrecha de sauces y alerces [pinos], mientras que la izquierda estaba completamente desnuda, baja y expuesta.

Mahan & # 8211 Contrariamente a las instrucciones de Winder, el oficial estacionado allí había retirado sus tropas al otro lado del arroyo, abandonando el lugar y formando su línea en la cima de algunas colinas en la orilla oeste.

Despliegue de tropas

Mahan & # 8211 La impresión que esta posición causó en el enemigo fue descrita por el general Ross, de la siguiente manera: & # 8220 Estaban fuertemente apostados en alturas muy dominantes, formadas en dos líneas, el avance ocupando una casa fortificada, que con artillería cubría el puente sobre el Este. Ramal, por el que debían pasar las tropas británicas. Un camino ancho y recto, que conducía desde el puente a Washington, atravesaba la posición del enemigo & # 8217s, que fue cuidadosamente defendida por artilleros y fusileros & # 8221 [374].

Mahan & # 8211 La línea americana se había formado antes de que Winder llegara al suelo. Se extendía por la carretera de Washington como lo describió Ross. Una batería en la cima de la colina dominaba el puente y estaba apoyada por una línea de infantería a cada lado, con una segunda línea en la retaguardia. Sin embargo, temiendo que el enemigo pudiera cruzar la corriente más arriba, donde se podía vadear en muchos lugares, un regimiento de la segunda línea recibió la orden a regañadientes de que extendiera la izquierda y, cuando llegó, Winder, mientras aprobaba esta disposición, llevó allí. también parte de la artillería que había traído consigo. [375]

Perder & # 8211 En el campo triangular formado por los dos caminos que acabamos de mencionar, y cerca del molino, el mando del general Stansbury estaba apostado en la mañana del día 24. En la cima de una pequeña eminencia en ese campo, a trescientos cincuenta metros del puente Bladensburg, entre un gran granero 29 y Washington Road, se había levantado un trabajo de tierra de barbeta para el uso de cañones pesados. Detrás de este trabajo estaban las compañías de artillería de Baltimore, al mando de los capitanes Myers y Magruder, ciento cincuenta efectivos, con seis cañones de seis libras. Estos eran demasiado pequeños para el terraplén alto, y se cortaron troneras para que pudieran dominar el puente y ambos caminos. Los fusileros del mayor Pinkney estaban a la derecha de la batería, cerca del cruce de las carreteras, y ocultos por los arbustos en el terreno bajo cerca del río. Dos compañías de la milicia, al mando de los capitanes Ducker y Gorsuch, actuando como fusileros, estaban estacionadas en la parte trasera de la izquierda de la batería, cerca del granero y Georgetown Road. A unos cincuenta metros por detrás de los fusileros de Pinkney se encontraba el Quinto Regimiento de Voluntarios de Baltimore de Sterett, mientras que los regimientos de Ragan y Schutz se formaron escalonados, 30 su derecha descansando a la izquierda de las compañías de Ducker y Gorsuch, y al mando de Georgetown Road. La caballería, alrededor de trescientos ochenta en total, se colocó un poco en la retaguardia, en el extremo izquierdo, y parece que no tomó parte en la batalla que siguió.

Perder & # 8211 El coronel Monroe, sin consultar al general Stansbury, y frente al enemigo, luego al otro lado de la rama oriental, procedió a cambiarla, moviendo los regimientos de Baltimore de Sterett, Ragan y Schutz un cuarto de milla en la retaguardia. de la artillería y los fusileros, su derecha descansando en Washington Road. Esto formaba una segunda línea a la vista del enemigo, al alcance de sus cohetes Congreve, completamente descubierta, y tan lejos de la primera línea como para no poder darle apoyo inmediato en caso de un ataque. desastroso, pero se hizo demasiado tarde para ser corregido, el enemigo estaba tan cerca.

Perder & # 8211 Mientras tanto, el general Winder había llegado al campo y había colocado una tercera línea de retaguardia en la corona de las colinas, cerca de la residencia del difunto John C. Rives, propietario del Washington Globe, a una milla del puente Bladensburg. . Esta línea abarcaba un regimiento de la milicia de Maryland, al mando del coronel Beall, que acababa de llegar de Annapolis, y estaba apostado en el extremo derecho de los hombres de la flotilla de Barney, que formaban el centro en Washington Road, con dos cañones de 18 libras plantados en la carretera a A pocos metros del lugar del granero de Rives, una parte de los marineros que actuaban como artilleros y milicia del distrito del coronel Magruder, regulares al mando del teniente coronel Scott, y la batería de Peter, que formaban la izquierda.

Perder & # 8211 A unas quinientas yardas frente a esta posición, el camino desciende a un suave barranco, que entonces, como ahora, estaba atravesado por un pequeño puente (el de Tournecliffe), al norte del cual se ensancha en un pequeño nivel de hierba, y formaba el duelo. -terreno donde Decatur y otros perdieron la vida.

Perder & # 8211 Sobre él, a unos ciento cincuenta metros de la carretera, hay un acantilado abrupto en el que se apostaron las compañías de los capitanes Stull y Davidson en posición de comandar esa carretera. El teniente coronel Scott, con sus habituales, el coronel Brent, con el segundo regimiento de la brigada del general Smith, y el comandante Waring, con el batallón de la milicia de Maryland, estaban apostados en la retaguardia de la batería del comandante Peter. Magruder estaba inmediatamente a la izquierda de los hombres de Barney, su derecha descansaba en Washington Road y el coronel Kramer, con un pequeño destacamento, fue arrojado por delante del coronel Beall.

Gleig & # 8211 He dicho que la orilla derecha del Potomac estaba cubierta por una estrecha franja de sauces y alerces. Allí los estadounidenses habían apostado fuertes cuerpos de fusileros que, en orden de escaramuzas, cubrían todo el frente de su ejército. Detrás de esta plantación, nuevamente, los campos estaban abiertos y despejados, cruzados, a ciertas distancias, por hileras de altos y fuertes empalmes. Aproximadamente a la mitad del ascenso, y en la parte trasera de una de estas filas, estaba la primera línea, compuesta enteramente de infantería a un intervalo adecuado de ésta, y en una situación similar, estaba la segunda línea mientras que la tercera, o reserva, Estaba apostado dentro de las faldas de un bosque, que coronaba las alturas. The artillery, again, of which they had twenty pieces in the field, was thus arranged on the high road, and commanding the bridge, stood two heavy guns and four more, two on each side of the road, swept partly in the same direction, and partly down the whole of the slope into the streets of Bladensburg. The rest were scattered, with no great judgment, along the second line of infantry, occupying different spaces between the right of one regiment and the left of another whilst the cavalry showed itself in one mass, within a stubble field, near the extreme left of the position. Such was the nature of the ground which they occupied, and the formidable posture in which they waited our approach amounting, by their own account, to nine thousand men, a number exactly doubling that of the force which was to attack them.

Battle

Lossing – at noon, the enemy were seen descending the hills beyond Bladensburg, and pressing on toward the bridge.

Gleig – In the mean time, our column continued to advance in the same order which it had hitherto preserved. The road, having conducted us for about two miles in a direction parallel with the river, and of consequence with the enemy’s line, suddenly turned, and led directly towards the town of Bladensburg. Being of course ignorant whether this town might not be filled with American troops, the main body paused here till the advanced guard should reconnoitre. The result proved that no opposition was intended in that quarter, and that the whole of the enemy’s army had been withdrawn to the opposite side of the stream, whereupon the column was again put in motion, and in a short time arrived in the streets of Bladensburg, and within range of the American artillery.

Lossing – At half past twelve they were in the town, and came within range of the heavy guns of the first American line.

Gleig – Immediately on our reaching this point, several of their guns opened upon us, and kept up a quick and well-directed cannonade, from which, as we were again commanded to halt, the men were directed to shelter themselves as much as possible behind the houses. The object of this halt, it was conjectured, was to give the General an opportunity of examining the American line, and of trying the depth of the river because at present there appeared to be but one practicable mode of attack, by crossing the bridge, and taking the enemy directly in front. To do so, however, exposed as the bridge was, must be attended with bloody consequences, nor could the delay of a few minutes produce any mischief which the discovery of a ford would not amply compensate. But in this conjecture we were altogether mistaken for without allowing time to the column to close its ranks, or to be joined by such of the many stragglers as were now hurrying, as fast as weariness would permit, to regain their places, the order to halt was countermanded, and the word given to attack and we immediately pushed on at double quick time, towards the head of the bridge.

Mahan – The anxiety of the Americans was therefore for their left. The British commander was eager to be done with his job, and to get back to his ships from a position militarily insecure. He had long been fighting Napoleon’s troops in the Spanish peninsula, and was not yet fully imbued with Drummond’s conviction that with American militia liberties might be taken beyond the limit of ordinary military precaution. No time was spent looking for a ford, but the troops dashed straight for the bridge. The fire of the American artillery was excellent, and mowed down the head of the column but the seasoned men persisted and forced their way across. At this moment Barney was coming up with his seamen, and at Winder’s request brought his guns into line across the Washington road, facing the bridge.

Lossing –The British commenced hurling rockets at the exposed Americans, and attempted to throw a heavy force across the bridge, but were driven back by their antagonists’ cannon, and forced to take shelter in the village and behind Lowndes’s Hill, in the rear of it. 33

Lossing –Again, after due preparation, they advanced in double-quick time and, when the bridge was crowded with them, the artillery of Winder’s first and second lines opened upon them with terrible effect, sweeping down a whole company. The concealed riflemen, under Pinkney, also poured deadly volleys into their exposed ranks but the British, continually re-enforced, pushed gallantly forward, some over the bridge, and some fording the stream above it, and fell so heavily upon the first and unsupported line of the Americans that it was compelled to fall back upon the second.

Gleig – When once there, however, everything else appeared easy. Wheeling off to the right and left of the road, they dashed into the thicket, and quickly cleared it of the American skirmishers who, falling back with precipitation upon the first line, threw it into disorder before it had fired a shot. The consequence was, that our troops had scarcely shown themselves when the whole of that line gave way, and fled in the greatest confusion, leaving the two guns upon the road in possession of the victors.

Lossing –A company, whose commander is unnamed in the reports of the battle, were so panic-stricken that they fled after the first fire, leaving their guns to fall into the hands of the enemy.

Lossing –The first British brigade were now over the stream, and, elated by their success, did not wait for the second. They threw away their knapsacks and haversacks, and pushed up the hill to attack the American second line in the face of an annoying fire from Captain Burch’s artillery.

Gleig – But here it must be confessed that the light brigade was guilty of imprudence. Instead of pausing till the rest of the army came up, the soldiers lightened themselves by throwing away their knapsacks and haversacks and extending their ranks so as to show an equal front with the enemy, pushed on to the attack of the second line. The Americans, however, saw their weakness, and stood firm, and having the whole of their artillery, with the exception of the pieces captured on the road, and the greater part of their infantry in this line, they first checked the ardour of the assailants by a heavy fire, and then, in their turn, advanced to recover the ground which was lost.

Lossing –They weakened their force by stretching out so as to form a front equal to that of their antagonists. It was a blunder which Winder quickly perceived and took advantage of. He was then at the head of Sterett’s regiment. With this and some of Stansbury’s militia, who behaved gallantly, he not only checked the enemy’s advance, but, at the point of the bayonet, pressed their attenuated line so strongly that it fell back to the thickets on the brink of the river, near the bridge,

Lossing – [Brits] maintained its position most obstinately until re-enforced by the second brigade. Thus strengthened, it again pressed forward, and soon turned the left flank of the Americans, and at the same time sent a flight of hissing rockets over and very near the centre and right of Stansbury’s line.

Gleig – In this state the action continued till the second brigade had likewise crossed, and formed upon the right bank of the river when the 44th regiment moving to the right, and driving in the skirmishers, debouched upon the left flank of the Americans, and completely turned it. In that quarter, therefore, the battle was won because the raw militia-men, who were stationed there as being the least assailable point, when once broken could not be rallied. But on their right the enemy still kept their ground with much resolution nor was it till the arrival of the 4th regiment, and the advance of the British forces in firm array to the charge, that they began to waver. Then, indeed, seeing their left in full flight, and the 44th getting in their rear, they lost all order, and dispersed, leaving clouds of riflemen to cover their retreat and hastened to conceal themselves in the woods, where it would have been madness to follow them.

Mahan – Soon after this, a few rockets passing close over the heads of the battalions supporting the batteries on the left started them running, much as a mule train may be stampeded by a night alarm. It was impossible to rally them. A part held for a short time but when Winder attempted to retire them a little way, from a fire which had begun to annoy them, they also broke and fled. [376]

Lossing –The frightened regiments of Schutz and Ragan broke, and fled in the wildest confusion.

Lossing –Winder tried to rally them, but in vain. Sterett’s corps maintained their ground gallantly until the enemy had gained both their flanks, when Winder ordered them and the supporting artillery to retire up the hill. They, too, became alarmed, and the retreat, covered by riflemen, was soon a disorderly flight.

Gleig – The rout was now general throughout the line. The reserve, which ought to have supported the main body, fled as soon as those in its front began to give way and the cavalry, instead of charging the British troops, now scattered in pursuit, turned their horses’ heads and galloped off, leaving them in undisputed possession of the field, and of ten out of the twenty pieces of artillery.

Lossing –The first and second line of the Americans having been dispersed, the British, flushed with success, pushed forward to attack the third. Peter’s artillery annoyed, but did not check them and the left, under the gallant Colonel Thornton, soon confronted Barney, in the centre, who maintained his position like a genuine hero, as he was. His 18-pounders enfiladed the Washington Road, and with them he swept the highway with such terrible effect that the enemy filed off into a field, and attempted to turn Barney’s right flank. There they were met by three 12-pounders and marines, under Captains Miller and Sevier, and were badly cut up. They were driven back to the ravine already mentioned as the dueling-ground, leaving several of their wounded officers in the hands of the Americans. Colonel Thornton, who bravely led the attacking column, was severely wounded, and General Ross had his horse shot under him.

Lossing –The flight of Stansbury’s troops left Barney unsupported in that direction, while a heavy column was hurled against Beall and his militia, on the right, with such force as to disperse them. The British light troops soon gained position on each flank, and Barney himself was severely wounded. When it became evident that Minor’s Virginia troops could not arrive in time to aid the gallant flotilla-men, who were obstinately maintaining their position against fearful odds, and that farther resistance would, be useless, Winder ordered a general retreat.

Mahan – The American left was thus routed, but Barney’s battery and its supporting infantry still held their ground. “During this period,” reported the Commodore,—that is, while his guns were being brought into battery, and the remainder of his seamen and marines posted to support them,—”the engagement continued, the enemy advancing, and our own army retreating before them, apparently in much disorder. At length the enemy made his appearance on the main road, in force, in front of my battery, and on seeing us made a halt. I reserved our fire. In a few minutes the enemy again advanced, when I ordered an 18-pounder to be fired, which completely cleared the road shortly after, a second and a third attempt was made by the enemy to come forward, but all were destroyed. They then crossed into an open field and attempted to flank our right he was met there by three 12-pounders, the marines under Captain Miller, and my men, acting as infantry, and again was totally cut up. By this time not a vestige of the American army remained, except a body of five or six hundred, posted on a height on my right, from whom I expected much support from their fine situation.” [377]

Mahan – In this expectation Barney was disappointed. The enemy desisted from direct attack and worked gradually round towards his right flank and rear. As they thus moved, the guns of course were turned towards them but a charge being made up the hill by a force not exceeding half that of its defenders, they also “to my great mortification made no resistance, giving a fire or two, and retired. Our ammunition was expended, and unfortunately the drivers of my ammunition wagons had gone off in the general panic.” Barney himself, being wounded and unable to escape from loss of blood, was left a prisoner. Two of his officers were killed, and two wounded. The survivors stuck to him till he ordered them off the ground. Ross and Cockburn were brought to him, and greeted him with a marked respect and politeness and he reported that, during the stay of the British in Bladensburg, he was treated by all “like a brother,” to use his own words. [378]

Mahan – The character of this affair is sufficiently shown by the above outline narrative, re-enforced by the account of the losses sustained. Of the victors sixty-four were killed, one hundred and eighty-five wounded. The defeated, by the estimate of their superintending surgeon, had ten or twelve killed and forty wounded. [379] Such a disparity of injury is usual when the defendants are behind fortifications but in this case of an open field, and a river to be crossed by the assailants, the evident significance is that the party attacked did not wait to contest the ground, once the enemy had gained the bridge. After that, not only was the rout complete, but, save for Barney’s tenacity, there was almost no attempt at resistance. Ten pieces of cannon remained in the hands of the British. “The rapid flight of the enemy,” reported General Ross, “and his knowledge of the country, precluded the possibility of many prisoners being taken.” That night the British entered Washington.

Lossing – The Americans lost twenty-six killed and fifty-one wounded. The British loss was manifold greater. According to one of their officers who was in the battle, and yet living (Mr. Gleig, Chaplain General of the British Army), it was “upward of five hundred killed and wounded,” among them “several officers of rank and distinction.” The battle commenced at about noon, and ended at four o’clock.

Afterward

Gleig – This battle, by which the fate of the American capital was decided, began about one o’clock in the afternoon, and lasted till four. The loss on the part of the English was severe, since, out of two-thirds of the army, which were engaged, upwards of five hundred men were killed and wounded and what rendered it doubly severe was, that among these were numbered several officers of rank and distinction. Colonel Thornton, who commanded the light brigade, Lieutenant-Colonel Wood, commanding the 85th regiment, and Major Brown, who led the advanced guard, were all severely wounded and General Ross himself had a horse shot under him. On the side of the Americans the slaughter was not so great. Being in possession of a strong position, they were of course less exposed in defending, than the others in storming it and had they conducted themselves with coolness and resolution, it is not conceivable how the battle could have been won. But the fact is, that, with the exception of a party of sailors from the gun-boats, under the command of Commodore Barney, no troops could behave worse than they did. The skirmishers were driven in as soon as attacked, the first line gave way without offering the slightest resistance, and the left of the main body was broken within half an hour after it was seriously engaged. Of the sailors, however, it would be injustice not to speak in the terms which their conduct merits. They were employed as gunners, and not only did they serve their guns with a quickness and precision which astonished their assailants, but they stood till some of them were actually bayoneted, with fuzes in their hands nor was it till their leader was wounded and taken, and they saw themselves deserted on all sides by the soldiers, that they quitted the field. With respect to the British army, again, no line of distinction can be drawn. All did their duty, and none more gallantly than the rest and though the brunt of the affair fell upon the light brigade, this was owing chiefly to the circumstance of its being at the head of the column, and perhaps also, in some degree, to its own rash impetuosity. The artillery, indeed, could do little being unable to show itself in presence of a force so superior but the six-pounder was nevertheless brought into action, and a corps of rockets proved of striking utility.

Mahan – The burning of Washington was the impressive culmination of the devastation to which the coast districts were everywhere exposed by the weakness of the country, while the battle of Bladensburg crowned the humiliation entailed upon the nation by the demagogic prejudices in favor of untrained patriotism, as supplying all defects for ordinary service in the field. In the defenders of Bladensburg was realized Jefferson’s ideal of a citizen soldiery, [382] unskilled, but strong in their love of home, flying to arms to oppose an invader and they had every inspiring incentive to tenacity, for they, and they only, stood between the enemy and the centre and heart of national life. The position they occupied, though unfortified, had many natural advantages while the enemy had to cross a river which, while in part fordable, was nevertheless an obstacle to rapid action, especially when confronted by the superior artillery the Americans had. The result has been told but only when contrasted with the contemporary fight at Lundy’s Lane is Bladensburg rightly appreciated. Occurring precisely a month apart, and with men of the same race, they illustrate exactly the difference in military value between crude material and finished product.

Lossing – “It was not,” says one of Ross’s surviving aids, Sir Duncan M‘Dougall, in a letter to the author in 1861, “until he was warmly pressed that he consented to destroy the Capitol and President’s house, for the purpose of preventing a repetition of the uncivilized proceedings of the troops of the United States.” Fortunately for Ross’s sensibility there was a titled incendiary at hand in the person of Admiral Sir George Cockburn, who delighted in such inhuman work, and who literally became his torch-bearer.


200th Anniversary of the Battle of Bladensburg and the Burning of Washington, DC

2014-08-23T12:59:23-04:00 https://images.c-span.org/Files/4d8/20140823133209003_hd.jpg Panelists commemorated the 200th anniversary of the Battle of Bladensburg and the burning of Washington, D.C., during the War of 1812. On August 24, 1814, British soldiers defeated American troops at the Battle of Bladensburg just outside the nation&rsquos capital. The British forces then marched into the city and burned down the White House, the U.S. Capitol, and other government buildings.

The panelists were: Steve Vogel, author of Through the Perilous Fight: Six Weeks That Saved the Nation Christopher T. George, author of Terror on the Chesapeake: The War of 1812 on the Bay Ralph Eshelman, co-author of In Full Glory Reflected: Discovering the War of 1812 in the Chesapeake and Peter Snow, author of When Britain Burned the White House: The 1814 Invasion of Washington. John McCavitt spoke from the audience.

This &ldquoWriters Roundtable,&rdquo held in the Education Building of the Bladensburg Waterfront Park, was part of the &ldquoUndaunted Weekend&rdquo of the Battle of Bladensburg Festival.

Panelists commemorated the 200th anniversary of the Battle of Bladensburg and the burning of Washington, D.C., during the War of 1812. On August 24, 1814, British… read more

Panelists commemorated the 200th anniversary of the Battle of Bladensburg and the burning of Washington, D.C., during the War of 1812. On August 24, 1814, British soldiers defeated American troops at the Battle of Bladensburg just outside the nation&rsquos capital. The British forces then marched into the city and burned down the White House, the U.S. Capitol, and other government buildings.

The panelists were: Steve Vogel, author of Through the Perilous Fight: Six Weeks That Saved the Nation Christopher T. George, author of Terror on the Chesapeake: The War of 1812 on the Bay Ralph Eshelman, co-author of In Full Glory Reflected: Discovering the War of 1812 in the Chesapeake and Peter Snow, author of When Britain Burned the White House: The 1814 Invasion of Washington. John McCavitt spoke from the audience.

This &ldquoWriters Roundtable,&rdquo held in the Education Building of the Bladensburg Waterfront Park, was part of the &ldquoUndaunted Weekend&rdquo of the Battle of Bladensburg Festival. close


Spooked Horse or Spooked President? John Gilpin, James Madison, and “The Bladensburg Races”

August 24, 1814, the day the British burned Washington, D.C., is typically remembered for a heroic act: Dolley Madison rescuing the Lansdowne portrait of George Washington as she fled the White House. At the time, however, a cowardly act—American militiamen retreating from Bladensburg, Maryland—caught the attention of the press. Newspaper editor Hezekiah Niles lambasted the militiamen who “generally fled without firing a gun, and threw off every incumbrance of their speed!” [1] An anonymous ballad called “The Bladensburg Races” satirizes this blunder, casting President James Madison as the retreater-in-chief whose horse, Griffin, carries him well past Bladensburg. [1] But the content, characterizations, and many of the stanzas in “The Bladensburg Races” originated in 1782, when The Public Advertiser in London printed a ballad by William Cowper, “The entertaining and facetious History of John Gilpin, shewing how he went farther than he intended, and came home safe at last.” [3] Gilpin’s follies—and his stubborn and easily-spooked horse—became Madison’s liabilities as Commander-in-Chief.

In Cowper’s ballad, John Gilpin’s unnamed wife urges her husband to take a break from his business in Cheapside, London to celebrate their anniversary in Edmonton. Gilpin borrows a horse from his friend “the Callender,” but the horse speeds off at such a pace that Gilpin’s wig and hat fly off, and the two zoom past Edmonton because the horse is used to traveling to its owner’s house in Ware. When the horse finally stops, the Callender assumes that Gilpin, disheveled and bare-headed, has raced to deliver some urgent news, but Gilpin retorts, “I came because your horse would come, / And if I well forbode, / My hat and wig will soon be here, / They are upon the road.” The Callender replaces Gilpin’s wig and hat with his own, which are too big for Gilpin’s head and immediately lost on the return trip. As before, the horse does not stop in Edmonton, and soon, Gilpin finds himself back in Cheapside where the journey began.

Much like Gilpin’s borrowed horse, Cowper’s ballad went farther than he intended, finding popularity through cheap print and performances on both sides of the Atlantic in the decades after the American Revolution and inspiring “The Bladensburg Races,” where “John Gilpin,” linen draper from Cheapside, transforms into “Generalissimo” James Madison. Readers did not need to be familiar with “The Diverting History of John Gilpin” to understand “The Bladensburg Races,” but those who were would have found that the author adapted British farce into biting American political satire.

Both ballads begin with a nagging wife. Mrs. Gilpin has waited “These twice ten tedious Years” for a holiday, while Mrs. Madison has waited “These two last tedious weeks” for the enemy to reach the capital. Both couples plan for the wife and family to travel by coach, and the husband to follow behind on horse, but James suggests that he will ride as if to Bladensburg, and then rendezvous with Dolley further out of town. She agrees, noting that once news spreads that the President has fled, “Twill set the town on fire.” The Madisons did not actually premeditate their evacuation, but the ballad paints James Madison as a “gallant Little Man” who runs away from battle, while Secretary of State James Monroe becomes the Post Boy who Mrs. Gilpin sends after her husband.

In Cowper’s ballad, the frugal Mrs. Gilpin plans to bring bottles of wine for the anniversary dinner, but forgets to pack them. John Gilpin straps the wine to his belt, and the bottles break during the jolting ride: “Down ran the wine into the road / Most piteous to be seen, / Which made his horse’s flanks to smoke / As they had basted been.” In “The Bladensburg Races,” the wine bottles are substituted for swords, which Madison straps to his belt like Gilpin. The author’s implication is that the swords, which beat against Madison’s back as the horse gains speed, will do him as much good as Gilpin’s broken wine bottles. [4] As Madison tries to keep his grasp on the horse’s reins, “His little head full low, / His sword flew up against his hat, / And gave him such a blow, / Off went at once his chapeau-bras, / And fell into the road.”

The peak comedic moment of Gilpin’s story—his hat and wig in mid-air as his wine-soaked horse speeds through Edmonton—was captured in contemporary engravings, and later in Randolph Caldecott’s illustrations. In fact, I came to know John Gilpin through the image, not the text. My grandmother had a broadside of the ballad hanging in her dining room, and because my great-grandmother’s maiden name was Gilpin, I grew up assuming that this befuddled man on horseback was some ancestor. But “The Bladensburg Races” evokes a different, darkly comedic image of the Commander-in-Chief with a far more meaningful hat, an essential piece of a military dress uniform, flying in the wind as he retreats from the advancing British forces.

Gilpin’s story is entertaining because, despite his character flaws, the episode is entirely the horse’s fault. Gilpin pries himself away from the routine of his business and marriage, but his borrowed horse remains committed to its own routine of carrying its rider to Ware and back. “The Bladensburg Races” twists this comedic dynamic into a commentary on Madison’s leadership during the War of 1812. The horses in both ballads are spooked—Gilpin’s by a braying donkey, and Madison’s by a British cannonade. But when James Madison reaches the place where he is supposed to meet Dolley, the author suggests that, unlike Gilpin, Madison is more than happy to keep riding past his waiting wife. A comparison of these stanzas shows how ambiguous the pronoun “he” is in “The Bladensburg Races”:

Was it the horse who flew swiftly away from the British, or did Madison drive their escape, abandoning his wife and country in the process? From the ballad’s opening conversation where James and Dolley agree that he should only feign as if he is riding into battle, to this revelation that experiencing the war first-hand was too much for Madison to take, the story of a runaway horse morphs into the story of a scaredy-cat President.

“The Bladensburg Races” concludes in the same way as “The Diverting History of John Gilpin,” substituting “long live the King” with “long live Madison the brave!” But instead of the hopeful final lines of Cowper’s ballad (“And when he next does ride abroad, / May I be there to see!”), the author adds two stanzas indicting American leadership during the war: “And when their Country’s Cause at stake / Against th’ invading foe: / But fly their posts—ere the first gun / Has echo’d o’er the wave, / ¡Parada! ¡Parada! POTOWMAC! stop thy course! / Nor pass MOUNT VERNON’S Grave! " While the original farce leaves readers longing to witness a ride as entertaining as Gilpin’s for themselves, this satire leaves readers longing for a time when the President was as competent and respected a military leader as George Washington. Recast as Mrs. Gilpin, Dolley Madison’s own evacuation and her decision to order Paul Jennings and other servants to save Washington’s portrait, are erased. For the author of “The Bladensburg Races,” the Battle of Bladensburg was a folly on equal footing with the Gilpins’ failed holiday.

Emily Sneff is a Ph.D. Candidate in History at William & Mary. She studies early American print and material culture, focusing on the founding era. Her dissertation explores the dissemination of the Declaration of Independence in 1776. Before graduate school, she was the research manager of the Declaration Resources Project at Harvard University.

Title Image: Mural in United States Capitol Building showing the burning of the Capitol in 1814. By Allyn Cox, 1974. Courtesy of the Architect of the Capitol.

Further readings:

Nicole Eustace, 1812: War and the Passions of Patriotism (Philadelphia: University of Pennsylvania Press, 2012).

Edward Skeen, Citizen Soldiers in the War of 1812 (Louisville: The University Press of Kentucky, 1999).

Elizabeth Dowling Taylor, A Slave in the White House: Paul Jennings and the Madisons (New York: Palgrave Macmillan, 2012).

[1] “Capture of Washington City,” Niles’ Weekly Register (Baltimore, MD), 27 August 1814, 443.

[2] The Bladensburg Races. Written Shortly After the Capture of Washington City, August 24, 1814 (Printed for the Purchaser, 1816). For quotes from “The Bladensburg Races,” see this edition.

[3] The Public Advertiser (London: Printed by H.S. Woodfall), 14 November 1782, 2. For quotes from “The Diverting History of John Gilpin,” see this edition. The ballad was first published anonymously.

[4] Gilpin is alerted to the forgotten wine bottles by “Betty,” perhaps a servant, but Madison is alerted by “Cuffee,” presumably a layered and racialized reference to Paul Cuffe.


Battle of Bladensburg Walking Tour

Starting from the Waterfront Park, use this PDF version or pick up your own copy at the Visitors Center. The audio tour (below) corresponds with the following locations:

Background Information Audio Tour Stop 1
Background Information Audio Tour Stop 2
Background Information Audio Tour Stop 3
“The British Attack” Audio Tour Stop 4
“The British Attack” Audio Tour Stop 5
Battle Tour Stop 1 Audio Tour Stop 6
Battle Tour Stops 2 & 3 Audio Tour Stop 7
Battle Tour Stops 3, 4, & 5 Audio Tour Stop 8
Battle Tour Stops 7 & 8 Audio Tour Stops 9, 10, 11 & 12
“After the Battle” Audio Tour Stops 13 &14
Battle Tour Stop 6 Audio Tour Stop 15

To explore the history of the Battle of Bladensburg, we recommend walking or biking the remains of the battlefield. With modern development, there isn’t much left of the landscape. However, the first and third line do have remnants that evoke the landscape of the time.

The route was marked from the end of the Bladensburg Waterfront Park pedestrian bridge with small white stars painted along the route, however, many of these stars have been worn away over the last few years. Efforts in 2020 will be made to renew these markings.


Americans Routed

Pressing forward, the British soon came under fire from Smith's men as well as Barney's and Captain George Peter's guns. The 85th attacked again and Thornton was badly wounded with the American line holding. As before, the 44th began moving around the American left and Winder ordered Smith to retreat. These orders failed to reach Barney and his sailors were overwhelmed in hand-to-hand fighting. Beall's men to the rear offered token resistance before joining the general retreat. As Winder had provided only confused directions in case of retreat, the bulk of the American militia simply melted away rather than rallying to further defend the capital.


Battle of Bladensburg

Napoleon’s abdication in April 1814 harbored serious strategic consequences for the United States, for it released thousands of veteran British soldiers for service in the War of 1812. Worse yet, the British government, angered by the burning of York (Toronto) in April 1813 and Port Dover, Ontario, in June 1814, authorized British senior commanders to embark upon an officially sanctioned policy of retribution. Ross, with his single brigade of four veteran regiments (Fourth, 21st, 44th, and 85th) under Cols. Arthur Brooke and William Thornton, were about to become the cutting edge of that policy. He was conveyed to Chesapeake Bay by Adm. Alexander Cochrane and united with a squadron under Adm. George Cockburn. On August 19, 1814, Cockburn landed Ross’s force of 4,500 men at Benedict, Maryland, while he sailed up the Pautuxent River in search of Commodore Joshua Barney’s gunboat flotilla. Barney subsequently destroyed his fleet and marched overland to Washington, D. C., which was only lightly defended. Cockburn then left the fleet to join up with Ross at Upper Marlborough and prevailed upon him to advance upon the American capital, 28 miles distant. To take such a small but veteran force, lacking any cavalry whatsoever, through the heart of enemy country was an audacious ploy, indeed. But danger was Ross’s calling, and he undertook the task with abandon.

The British soldiers advanced in excellent order as far as Bladensburg, Maryland, where, on August 24, 1814, they encountered a force of nearly 7,000 militia under Gen. William H. Winder. Winder squandered his numerical advantage by deploying in three mutually unsupportive lines, and Ross decided to attack immediately. Thornton’s brigade was ordered to charge across a heavily defended defile to his front while Brooke’s men attempted a flanking movement. The leading British elements were badly shot up and Thornton seriously wounded, yet Winder was unable to coordinate his withdrawal. In the ensuing fracas, the entire American army panicked and stampeded. The only real resistance came from a small knot of sailors and marines under Commodore Barney, who stood his ground magnificently until surrounded. Ross, having sustained 300 casualties-and having lost another horse-personally directed the final battlefield activities of the army. He then resumed advancing and occupied Washington that night. However, while accompanying the vanguard, he was fired upon by two snipers, who killed his mount. Ross was unhurt, but he ordered the house from which the shots originated burned-and the British began implementing their retaliatory policy with a vengeance.

Accordingly, the White House, Congress, and all public property were summarily reduced to ashes. Ross, however, was never happy with the practice of state-sponsored vandalism, and he strictly forbade his soldiers from looting private property. Several unlucky violators were caught and summarily flogged. Then, having humiliated the United States thoroughly and garnered additional laurels for himself, the general retraced his steps back to Benedict, where he reembarked on August 30, 1814. From beginning to end it was one of the War of 1812’s most spectacular and remarkable episodes. The entire affair underscored the military unpreparedness of the United States, especially when dealing with so talented and capable an enemy as England.

The Marines and Sailors

The British force of 4,000 men under General Ross landed at Benedict, Maryland on 19 August 1814, and from there set out for Washington. Five days after landing, impeded only by the Maryland sun which prostrated twelve men, they reached the village of Bladensburg just outside Washington, where they came in contact with Winder’s men. ‘On first sight,’ recounted a supercilious British officer, ‘the Americans might have passed off very well for a crowd of spectators come out to view the approach of the army.’

To the west of the village of Bladensburg was the River Anacostia, and Winder’s militia were drawn up on high ground on the far side with the seamen and Marines astride a road in the rear on the right flank. After delivering their Congreve rockets, Ross ordered his army to cross the river and attack the American position. At the first whoosh of the rockets, Winder’s militia threw away their muskets and fled. The Marines and seamen, however, stood fast. The Commodore Barney busied himself with his guns and Marine Captain Miller deployed the Marines as infantry. Ross pushed on unconcernedly until his advanced guard reached the rising ground on which Barney and Miller had sited their guns and formed the Marines. Boldly the British charged. The Commodore himself checked the laying of each piece. Then at last he gave the order to one gun to fire. As he reported, ‘I reserved our fire. In a few minutes the British advanced, when I ordered an 18 pounder to be fired, which completely cleared the road.’ The Commodore was guilty of no exaggeration, for the British afterwards said that the seamen gunners’ initial blast of grape and canister blew an entire company off the road. As the sailors stood to their guns, a hail of musketry swept down on the advancing foe from the Marines. Twice more the British re-formed and charged twice more they were thrown back. The last repulse was actually followed by a counter-attack by the Marines and cutlass-swinging sailors shouting, ‘Board ’em! Board ’em!’ But by now both the Commodore and Captain Miller had been wounded. And General Ross, having seven times Barney’s force, worked flanking columns expertly round the thin line of Marines and seamen. With more than a fifth of the Marines killed or wounded, and with a bullet through his own thigh, Commodore Barney gave orders to retire. Although the redcoat had been stopped for two hours and had suffered 249 casualties, they could not be kept from their goal. Almost every public building in Washington was put to the torch, including the White House and the Capitol. The Commandant’s house was the one structure that escaped legend has it that General Ross spared the house because it ranked as ‘married quarters’.


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