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Henri-Philippe Petain

Henri-Philippe Petain

Henri-Philippe Petain nació en Cauch-a-la-Tour en 1856. Se unió al ejército francés en 1876 y asistió a la Escuela Militar de St Cyr y pasó muchos años como oficial de infantería e instructor del ejército. Después de estudiar la Guerra Ruso-Japonesa (1904-05)

Pétain se convenció de que el aumento de la potencia de fuego de las armas modernas favorecía fuertemente a la defensiva. Otros en el ejército francés, por ejemplo, Ferdinand Foch, creían que lo contrario era cierto.

Al estallar la Primera Guerra Mundial, Petain debía retirarse del ejército. En cambio, fue ascendido a brigadier y participó en la ofensiva de Artois. En 1915, Joseph Joffre envió a Pétain al mando de las tropas francesas en Verdún. Posteriormente, Petain fue elogiado por sus operaciones defensivas basadas en artillería y su organización de recursos humanos.

Después de la desastrosa ofensiva de Nivelle en la primavera de 1917, el ejército francés sufrió motines generalizados en el frente occidental. Petain reemplazó a Robert Nivelle como Comandante en Jefe. Esta fue una elección popular ya que Petain, a diferencia de Nivelle, tenía la reputación de preocuparse profundamente por la vida de sus soldados. Al mejorar las condiciones de vida de los soldados en el frente y restringir al ejército francés a operaciones defensivas, Pétain mejoró gradualmente la moral de sus tropas.

Considerado con una mentalidad demasiado defensiva, fue Ferdinand Foch, en lugar de Pétain, a quien se le asignó el papel principal en la ofensiva aliada en el otoño de 1918. Ascendido a Mariscal de Campo dos semanas después del Armisticio, Petain permaneció activo en los asuntos militares franceses y se desempeñó como Ministro de Guerra en 1934.

En 1940, a los 83 años, Petain aceptó encabezar el gobierno de Vichy en la Francia ocupada. Pétain alimentó a Suiza después del desembarco de Normandía, pero cuando regresó en abril de 1945, fue arrestado y acusado de traición. Pétain fue declarado culpable y condenado a muerte por ayudar al enemigo alemán. Posteriormente, la pena fue conmutada por cadena perpetua. Henri-Philippe Petain murió en prisión en 1951.

Paul Reynaud nos recibió, firme y cortés a pesar del esfuerzo. Pronto nos pusimos a discutir al otro lado de la mesa del comedor; Petain, Reynaud, Weygand frente a Churchill, Dill y yo, con intérpretes. El general Georges se unió a nosotros más tarde. Hablamos durante casi tres horas, la discusión apenas avanzaba. Los oradores fueron educados y correctos, pero aunque en ese momento la Línea Maginot no había sido atacada, pronto se hizo evidente que nuestros anfitriones franceses no tenían esperanzas.

Al principio de nuestras conversaciones, Weygand describió la situación militar y explicó cómo había intentado bloquear una serie de brechas en la línea. Creía que lo había logrado y, por el momento, la línea se mantuvo, pero no tenía más reservas. Alguien preguntó qué pasaría si se produjera otra infracción. "Entonces no será posible ninguna otra acción militar", respondió Weygand. Reynaud intervino de inmediato con brusquedad: —Sería una decisión política, señor general. Weygand hizo una reverencia y dijo: "Ciertamente". Georges nos dijo que a los franceses en total sólo les quedaban ciento noventa y cinco aviones de combate en el frente norte.

A pesar de todas las dificultades, nuestra cena, aunque sencilla, se preparó y sirvió admirablemente. Reynaud presidió, con Churchill a su derecha, Weygand se sentó enfrente y yo a su derecha. Mientras tomábamos nuestros lugares, una figura alta y algo angulosa en uniforme pasó a mi lado de la mesa. Se trataba del general Charles de Gaulle, subsecretario de Defensa, a quien solo había conocido una vez antes. Weygand lo invitó amablemente a tomar un lugar a su izquierda. De Gaulle respondió, cortante como yo pensaba, que tenía instrucciones de sentarse junto al primer ministro británico. Weygand se sonrojó, pero no hizo ningún comentario, y así comenzó la comida.

Tenía al mariscal Petain a mi otro lado. La conversación no fue fácil. Su estribillo fue la destrucción de Francia y la devastación diaria de sus ciudades, de las que mencionó varias por su nombre. Yo era comprensivo, pero agregué que había destinos aún peores que la destrucción de ciudades. Pétain replicó que estaba muy bien que Gran Bretaña dijera que no teníamos la guerra en nuestro país. Cuando dije que podríamos haberlo hecho, recibí un gruñido de incredulidad en respuesta.

Con el general Weygand, mi charla fue perfectamente amistosa y consistió principalmente en una discusión sobre nuestras fuerzas disponibles en Gran Bretaña y lo que estábamos haciendo para acelerar su entrenamiento. Tenía poca alegría para darle. Weygand era una especie de enigma. Tenía una reputación famosa, coronada por su victoria con Pilsudski sobre las fuerzas bolcheviques en 1920. Lo había conocido en varias ocasiones, la más reciente a principios de ese año en el Medio Oriente, y siempre lo encontré amigable, rápido y receptivo, un hombre modesto. llevando su fama sin afectación ni presunción. Trabajó bien con el general Wavell, porque los dos hombres se entendían. Me alegré cuando supe que lo habían llamado a Francia para asumir el mando supremo. Logró poco, pero probablemente ningún hombre pudo. En esta etapa, aunque siempre correcto y cortés, daba la impresión de un fatalismo resignado. Ciertamente no era un hombre para luchar contra el último que llegaba desesperado.

Fue una solemne Cámara de los Comunes la que escuchó al Sr. Churchill hoy, lo cual fue natural. El de Churchill fue un discurso solemne. Dijo, en efecto, que los aliados se enfrentan a otra crisis. Aunque no es comparable con la gravedad de la crisis que siguió al colapso de Francia, ningún lector del discurso de Churchill dudará de que es lo suficientemente grave. La Casa había intuido la ocasión. Estaba lleno en todas sus partes.

El Sr. Churchill claramente no se siente cómodo con Francia, a pesar de su bienvenida a la declaración de Marshall Petain de que ella nunca peleará con su antiguo aliado. Ve cuán dependiente es Vichy de Hitler. Pero su advertencia de que mantendremos nuestro bloqueo despertó la mayor alegría del discurso. El siguiente gran aplauso recibió su declaración de que no deberíamos tolerar ningún movimiento de buques de guerra franceses desde los puertos africanos a los puertos de la Francia metropolitana, ya que eso alteraría el equilibrio del poder naval en el Atlántico que afectaría tanto a los Estados Unidos como a nosotros mismos.

Me parece que seguramente, aunque lentamente, lo están maniobrando hacia una posición en la que su único propósito será mantener la lealtad del pueblo francés y dar discursos a escolares y veteranos. Es cierto que su popularidad está disminuyendo debido a los recientes acercamientos a la plena colaboración, el fiasco sirio, el fracaso de Alemania en repetir en Rusia su actuación del año pasado en Francia y la entrega de Indochina a Japón.

El pueblo francés sigue siendo amigo de Estados Unidos y prácticamente todos lo ven como su única esperanza de liberación del dominio nazi. Sin embargo, es imposible adivinar qué ocurrirá en Francia mañana o al día siguiente, y casi tan difícil para mí señalar algún logro útil que hayamos logrado aquí desde mi llegada hace seis meses. Desde este punto de vista hoy, parece que solo un retroceso muy aparente del Eje en alguna parte desacreditará lo suficiente a los colaboracionistas como para mantener a Francia incluso en su actual posición neutral.

Con la expulsión del general Weygand de África en obediencia a un dictado alemán, y el comienzo de una ofensiva británica en Cyrenaica, dos hechos que presumiblemente están estrechamente relacionados. Le señalé [a Petain] muy claramente que la actitud hasta ahora amistosa y comprensiva del gobierno estadounidense se basaba en la suposición de que él, en sus relaciones con las potencias del Eje, no iría más allá de los requisitos del Acuerdo de Armisticio, y que Nadie puede considerar que la destitución del general Weygand bajo presión alemana sea necesaria en virtud del Acuerdo de Armisticio.

Le dije que, en mi opinión, una rendición tan innecesaria a las demandas del Eje tendría un efecto definitivamente adverso en la amistad tradicional entre nuestros dos pueblos que probablemente provocaría la suspensión inmediata de la ayuda económica que se está dando a las colonias francesas, y que muy posiblemente podría hacer que América reajustara por completo su actitud hacia su gobierno de Francia.

Solicité que se reconsiderara su decisión. Respondió que desde el pasado diciembre (1940) Alemania había ejercido una presión cada vez mayor para eliminar a Weygand. Que sus demandas incluían todo, entre otras cosas, las bases y la flota a la que se negó a acceder. Ayer, sin embargo, los alemanes le enviaron un 'dictado brutal' amenazando en caso de que se negara a ocupar toda Francia, alimentar al ejército de ocupación con alimentos franceses y permitir que la población nativa muriera de hambre.

Mientras que la gran masa inarticulada y sin líderes del pueblo francés mantiene la esperanza de una victoria británica y continúa esperando que Estados Unidos los rescatará de su situación actual sin que ellos hagan nada por sí mismos, el Gobierno de Francia hoy, encabezado por un anciano débil y asustado hombre rodeado de un grupo que probablemente por su propia seguridad, se consagra a la filosofía del Eje.


Philippe Pétain (1856-1951)

Philippe Pétain © Pétain fue un héroe nacional en Francia por su papel en la defensa de Verdún en la Primera Guerra Mundial, pero luego fue desacreditado y condenado a muerte como jefe del gobierno colaboracionista francés en Vichy en la Segunda Guerra Mundial.

Henri Philippe Pétain nació el 24 de abril de 1856 en una familia de agricultores del norte de Francia. Se unió al ejército francés en 1876.

Después de varios comandos de la Primera Guerra Mundial, en 1916, se ordenó a Pétain que detuviera el ataque alemán masivo a la ciudad de Verdún. Reorganizó las líneas del frente y los sistemas de transporte y pudo inspirar a sus tropas, convirtiendo una situación casi desesperada en una defensa exitosa. Se convirtió en un héroe popular y reemplazó al general Robert Nivelle como comandante en jefe del ejército francés. Pétain luego restableció con éxito la disciplina después de una serie de motines explicando personalmente sus intenciones a los soldados y mejorando sus condiciones de vida. En noviembre de 1918, fue nombrado mariscal de Francia.

En 1934, Pétain fue nombrado ministro de Guerra y luego secretario de Estado al año siguiente. En 1939 fue nombrado embajador de Francia en España. En mayo de 1940, con Francia bajo el ataque de Alemania, Pétain fue nombrado viceprimer ministro. En junio pidió un armisticio, tras lo cual fue nombrado "jefe de Estado", disfrutando de poderes casi absolutos. El armisticio dio a los alemanes el control sobre el norte y el oeste de Francia, incluido París, pero dejó el resto como un régimen separado bajo Pétain, con su capital en Vichy. Oficialmente neutral, en la práctica el régimen colaboró ​​estrechamente con Alemania e introdujo su propia legislación antisemita.

En diciembre de 1940, Pétain despidió a su viceprimer ministro, Pierre Laval, por su política de estrecha colaboración franco-alemana. Pero los sucesores de Laval eran inaceptables para los alemanes y Laval fue restaurada. En noviembre de 1942, en respuesta a los desembarcos aliados en el norte de África, los alemanes invadieron la zona desocupada de Francia. La Francia de Vichy siguió existiendo nominalmente, pero Pétain se convirtió en nada más que una figura decorativa. En el verano de 1944, tras los desembarcos aliados en Francia, Pétain fue trasladado a Alemania. Regresó a Francia después de la liberación, fue juzgado y condenado a muerte. Esto fue inmediatamente conmutado por confinamiento solitario de por vida por el general Charles De Gaulle. Pétain fue encarcelado en la isla de Yeu frente a la costa atlántica, donde murió el 23 de julio de 1951.


Quién es quién - Henri-Philippe Petain

Henri-Philippe Petain (1856-1951) fue un comandante del ejército francés prudente pero exitoso. Al comienzo de la guerra, Pétain fue respetado como un teórico que argumentó en contra de la doctrina entonces prevaleciente del "espíritu ofensivo", creyendo que el armamento moderno favorecía la defensa más que la ofensiva.

Estas opiniones obstaculizaron un poco su avance en el ejército (Foch, por ejemplo, creía que era lo contrario), y todavía era un coronel de regimiento con el Quinto Ejército al comienzo de la guerra y debía retirarse. Sin embargo, a partir de entonces disfrutó de un rápido ascenso: al mando divisional durante la Primera Batalla del Marne y al mando del cuerpo en octubre. Desde julio de 1915 dirigió el Segundo Ejército, manteniendo el frente al sur de Verdún.

Los éxitos iniciales de Alemania en Verdún llevaron a Joffre, el Comandante en Jefe, a nombrar a Pétain al mando directo de la defensa de Verdún el 26 de febrero de 1916. Con la orden de mantener el sector a toda costa, Pétain cumplió su famosa promesa & quotIls ne passeront pas ! & quot ('¡No pasarán!'), ganando elogios por su política de defensa basada en artillería respaldada por una organización experta de suministros y mano de obra.

Petain fue ascendido en 1916 al mando del Grupo de Ejércitos Centro, que cubría el sector de Verdún. Recomendó retirarse de la posición francesa, pero fue anulado por Joffre. El sucesor de Pétain al mando directo de la defensa, Robert Nivelle, se llevó gran parte del crédito por los exitosos contraataques franceses que recuperaron gran parte del terreno perdido más tarde ese año, y fue ascendido más allá de Pétain para reemplazar a Joffre en diciembre de 1916.

La política de ataque de Nivelle a toda costa quedó desacreditada como consecuencia del fracaso de la ofensiva de Nivelle en la primavera de 1917. Con el motín que se extendía por las unidades de primera línea del ejército francés, Pétain fue nombrado comandante en jefe el 15 de mayo de 1917.

Pétain restauró la capacidad de combate de las fuerzas francesas mejorando las condiciones de vida de los soldados en el frente y limitándose a las operaciones defensivas. Sin embargo, sus nociones de defensa táctica eran ajenas a muchos de sus comandantes y fue un factor importante en el colapso de las posiciones francesas durante la ofensiva de Aisne de mayo de 1918.

Como consecuencia de Aisne Petain se subordinó al Comandante Supremo Aliado Ferdinand Foch y jugó un papel relativamente menor en el resto de la guerra.

Una semana después del armisticio, el 19 de noviembre de 1918, Pétain fue ascendido a mariscal de campo, permaneciendo activo en los asuntos militares, viajando a Marruecos, donde llevó a buen término la campaña conjunta franco-española contra Abd el-Krim. También se desempeñó brevemente como ministro de Guerra en 1934. Se convirtió en embajador en España en 1939-40.

En 1940, a la edad de 83 años, encabezó el gobierno de Vichy en Francia durante la Segunda Guerra Mundial, desde el 11 de julio de 1940 hasta el 20 de agosto de 1944. Pétain estableció un gobierno de orientación fascista que se hizo conocido por su colaboración con el Tercer Reich. Gobernando con la aprobación alemana, el gobierno de Pétain aprobó leyes antisemitas, arrestando a judíos franceses, españoles y de Europa del Este para su deportación a campos de concentración alemanes.

Por su colaboración fue condenado a muerte por traición tras la guerra, el 15 de agosto de 1944, sentencia que fue conmutada por cadena perpetua por Charles de Gaulle, que había servido como suboficial en el regimiento de Pétain en Charleron en agosto de 1914.


Detrás de escena [editar | editar fuente]

Jean Rougerie interpretó el papel del general Pétain en el episodio "Verdun, septiembre de 1916" de la Las crónicas del joven Indiana Jones.

En la vida real, Pétain asumió el mando de las fuerzas de Verdun después de la caída de Fort Douaumont, y logró estabilizar las fuerzas francesas en Verdun, sin perder mucho terreno. Usando artillería en lugar de asaltos de infantería y desarrollando una red de suministro para los hombres en Verdún, logró convertir el esfuerzo francés en Verdún de una contraofensiva derrochadora a una defensa inteligente. En mayo de 1916, su mando del 2º Ejército fue entregado a Nivelle (el episodio usa septiembre en su lugar con fines dramáticos), pero Pétain fue elogiado como héroe en la Primera Guerra Mundial como el "Salvador de Verdún". Finalmente, reemplazó a Nivelle como Comandante en Jefe (después de que Nivelle reemplazara a Joffre) y puso fin a los motines militares que habían ocurrido bajo Nivelle.

Durante la Segunda Guerra Mundial, Pétain fue elegido para encabezar el gobierno francés cuando comenzó a caer bajo la invasión alemana, y firmó un armisticio con la Alemania nazi, lo que le permitió a su gobierno controlar la Francia desocupada desde Vichy y convertir al estado francés en una marioneta nazi. régimen. Después de la guerra, fue declarado culpable de traición y condenado a muerte, pero el presidente Charles de Gaulle, su otrora protegido, tuvo que estar de acuerdo con la decisión. El presidente De Gaulle desaprobó la guillotina, citando la edad avanzada de Pétain, y conmutó su sentencia por cadena perpetua. Petain fue enviado a la prisión de Perpiegan, donde pasó el resto de su vida, muriendo en 1951.


Montaña rusa: ascenso y caída del mariscal Henri Philippe Pétain

"He sido viejo en todos mis rangos", dijo Henri Philippe Pétain, nombrado Mariscal de Francia el 8 de diciembre de 1918, a la edad de 62 años. De hecho, en 1914, al estallar la Primera Guerra Mundial, él, como el general alemán Paul von Hindenburg ese mismo año, pensó que su larga carrera militar había terminado y estaba más preocupado por comprar un par de tijeras de jardinería que por ponerse el uniforme una vez más.

Mujeriego soltero hasta los 64 años (cuando por fin se casó), Pétain afirmó seguir haciendo el amor a los 86 en 1942. En febrero de 1916, cuando por fin llegó su momento de gloria marcial y fue nombrado comandante de la fortaleza francesa. ciudad de Verdún para la batalla con la que su nombre estará vinculado para siempre, sus botas fueron encontradas junto a las de las zapatillas de dama afuera de la puerta de un hotel en París.

Durante una de las carreras militares más extraordinarias registradas, ayudó a derrotar a la Alemania Imperial en la Gran Guerra, fue en gran parte responsable de construir las defensas de su nación entre los dos conflictos globales, desdeñó la elección como presidente de Francia cuando fácilmente podría haber ganado, y eligió permanecer en Francia para salvar lo que pudiera de la Alemania nazi después de la deprimente debacle francesa de 1940.

Por sus problemas, el anciano mariscal fue juzgado por traición, declarado culpable, condenado a muerte, le conmutaron la pena y acabó con su vida en una fortaleza detenido en una isla remota. Después de su fallecimiento, Pétain siguió siendo una figura controvertida, y su cuerpo incluso fue robado por ladrones de tumbas, pero finalmente fue devuelto. De hecho, pocos soldados han tenido una vida tan montañosa como la de este famoso soldado de la Francia republicana y de Vichy. En conjunto, es una historia extraña.

Pétain en el siglo XIX

Pétain nació el 24 de abril de 1856 en el pueblo de Cauchy a la Tour, en la posteriormente estratégica región de Pas de Calais de la Francia metropolitana, y durante toda su larga vida, sus virtudes agrícolas reflejaron su crianza infantil allí. Su origen familiar consistía principalmente en campesinos, no soldados, aunque dos miembros de la familia habían luchado bajo los dos Napoleones, I y III.

El propio Pétain se decidió por la vida militar y se graduó de la academia militar francesa en Saint Cyr en el puesto 403 en una clase de 412. Su carrera antes de 1914 tampoco fue distinguida: cinco años con el 24.o Batallón de Cazadores, y luego otros cinco con el 3.o Batallón de Cazadores.

Durante 1888-1890, Pétain asistió a conferencias en la prestigiosa Ecole de Guerre (Escuela de Guerra) y como capitán fue asignado al XV Cuerpo antes de ser nombrado al mando del 29. ° Batallón de Cazadores en Vincennes durante los años 1892-1893.

Pasó el resto de la década adjunto al estado mayor del comandante militar de París y también se convirtió en oficial de artillería. Después de más comandos de campo y de enseñanza (Pétain defendió la potencia de fuego sobre el acero de la popular carga de bayoneta), como coronel estuvo al mando de regimientos de infantería en los años hasta 1914.

"Víctor de Verdún"

Los primeros meses de la guerra reivindicaron sus controvertidas teorías de potencia de fuego, especialmente cuando los cañones alemanes Maxim derribaron a la infantería francesa uniformada de colores brillantes y a los escuadrones de caballería igualmente anticuados. Por su parte, Pétain mantuvo su cabeza bajo fuego y se ganó sus promociones posteriores principalmente porque había logrado mantenerse con vida cuando tantos compañeros oficiales estaban siendo asesinados innecesariamente persiguiendo la gloria en acción.

Premiado con la Legión de Honor napoleónica, Pétain avanzó de cuerpo a comandante del ejército, al igual que su oponente en Verdún en 1916, el príncipe heredero imperial alemán Wilhelm, primer hijo y heredero del káiser alemán. Pétain creía que los cañones grandes podían lograr un gran avance, y sus visitas al frente lo hicieron popular entre los soldados en el mismo momento en que pocos otros altos generales franceses o aliados podían verse en las trincheras fangosas, ensangrentadas y llenas de ratas.

Pétain sostuvo el asediado Verdún mediante una variedad de técnicas, como la determinación obstinada, inspirar a las tropas a seguir luchando, ordenar la construcción de un ferrocarril junto con una carretera para abastecer a los hombres en el frente, y así emergió como el aclamado “Víctor de Verdun ". Tras el fracaso de la ofensiva de Nivelle y el posterior motín del ejército francés en la primavera de 1917, Pétain fue nombrado comandante en jefe del ejército, aplastó el motín y sirvió en conjunto con el general Ferdinand Foch, que era jefe del general. personal, después de que 150.000 franceses hubieran sido asesinados en un solo mes.

Para sofocar el motín, la disciplina de Pétain fue dura y rápida, entre otras cosas, envió soldados durante la noche a tierra de nadie entre las líneas francesa y alemana para darles una lección. Pétain también inició una "defensa en profundidad" de las posiciones francesas con el uso de aviones y tanques. El primer ministro francés Georges Clemenceau, por su parte, quedó más impresionado con el agresivo Foch que con el defensivo Pétain, que sin embargo afirmó: "Estoy esperando a que los estadounidenses y los tanques" ganen la ronda final de la lucha de cuatro años con los alemanes.

Un estratega, no un estratega

Se pensaba que Pétain era un buen estratega, no un gran estratega, y por esa razón Clemenceau respaldó a Foch para el puesto general de generalísimo de todos los ejércitos aliados, mientras que el homólogo británico de Pétain, el mariscal de campo Sir Douglas Haig, lo apoyó en su lugar durante esta posición. La última gran ofensiva alemana de la guerra, la llamada "Batalla del Kaiser", la segunda del Marne, fue concebida para tomar París. Comenzó en marzo de 1918, y el 14 de abril, Foch fue nombrado generalísimo para embotarlo.

En 1918, como más tarde en 1940, Pétain mostró una racha de derrotismo frente a las victorias iniciales alemanas mientras defendía París en lugar de mantener contacto con la Fuerza Expedicionaria Británica (BEF) de Haig, un hecho que Winston Churchill recordaría 22 años después en reuniones con el mariscal mientras Francia se deslizaba por el resbaladizo camino hacia su perdición bajo los nazis.

Sin embargo, el 11 de noviembre de 1918, cuando los alemanes propusieron un armisticio, Pétain no quiso nada de eso, prefiriendo en cambio una invasión francesa de Alsacia y un empuje franco-estadounidense en la Renania alemana para aislar al ejército imperial alemán en retirada y así evitar una futura Segunda Guerra Mundial. El mariscal Foch lo rechazó, sin embargo, y la guerra terminó con los alemanes en el lado occidental del río Rin.

Pétain en la política

En 1920, el mariscal recién casado volvió a pensar brevemente en la jubilación, compró una finca y se instaló para criar gallinas y hacer su propio vino hasta que decidió una vez más que el poder lo llamaba con demasiada fuerza desde París.

Según el biógrafo Nicholas Atkins, “Entre 1920-31, se sentó en todos los comités militares clave en 1925, regresó al servicio activo ... en 1931, fue elegido miembro de la Academia Francesa, y en 1934, se desempeñó brevemente como ministro de guerra. A partir de entonces, varios periódicos hablaron de él como un futuro jefe de gobierno y, aunque se distanció de estas campañas, su apetito por el cargo no había disminuido. En marzo de 1939 aceptó el cargo de embajador en España ”.

Durante este período, el mando de Pétain se asoció con las gloriosas victorias de la Primera Guerra Mundial, y él mismo, especialmente con la de Verdún, de hecho, a lo largo de los años, se convirtió en el más popular de todos los mariscales supervivientes y también los sobrevivió a todos. Sin embargo, a Pétain se le asignaron puestos para los que no estaba capacitado, un hecho que escapó al escrutinio público, si no al de su hábil y mordaz escritor fantasma y rival, el coronel Charles de Gaulle.

"Con los ojos fijos en el pasado", en la frase única de Atkins, mientras estaba en el poder militar, el anciano mariscal preparó a Francia para pelear la guerra del futuro atrincherado en las lecciones aprendidas solo de la última lucha, un error común de muchos generales. .

Los dos hombres, Pétain y de Gaulle, colaboraron en un libro sobre el uso de la infantería francesa, pero De Gaulle difería de su venerable superior en el empleo de armaduras en la próxima guerra, así como en la dependencia casi total de defensas estáticas como las estacionarias. Línea Maginot. Aunque Pétain reconoció el valor del poder aéreo porque lo había experimentado durante 1914-1918, el mariscal no apoyó el concepto de una fuerza aérea independiente como la defendida por Italo Balbo en la Italia fascista, Hermann Göring en la Alemania nazi y Billy Mitchell en la Estados Unidos.

Políticamente, Pétain despreciaba a la mayoría de los políticos franceses de su época, prefiriendo en cambio admirar a generales de derecha como Primo de Rivera y Francisco Franco en España, Göring en el Tercer Reich y el coronel Josef Beck en Polonia, y los emularía a todos. una vez asumió el cargo de jefe del gobierno de Vichy Francia en 1940.

Pétain, sin embargo, no era ni un fascista ni un nazi, sino un antisemita encubierto que creía en la unidad familiar como un bloque de construcción social (aunque no tenía hijos propios), y cuyo credo político posterior simplemente se declaró como trabajo. , familia, patria. Pétain veía ante todo al ejército francés como depositario de estos valores, y percibía que los enemigos de Francia eran todos los partidos políticos establecidos, especialmente los socialistas y comunistas.

Vichy bajo Pétain

Para cuando los alemanes conquistaron Francia en 1940, Atkins cree que "el mariscal estaba física y mentalmente decrépito", sin embargo, la mayoría del público francés lo percibía como el hombre que había vuelto a casa desde Madrid para salvar a su país de la desgracia y el deshonor. y para mejorar sus propias vidas. A este respecto, Pétain desempeñó nuevamente en 1940 el mismo papel que asumió von Hindenburg en 1925 cuando fue elegido presidente de la Alemania de Weimar.

Pétain salió en busca de un armisticio con los ahora victoriosos alemanes, y como vencedor indiscutible de Verdún en la última guerra, el anciano mariscal estaba en una posición excepcionalmente calificada para hacerlo sin perder la cara ni para él ni para Francia. De hecho, Adolf Hitler, Hermann Göring, el ministro de Relaciones Exteriores Joachim von Ribbentrop y el mariscal de campo Wilhelm Keitel mostraron un gran respeto al conocerlo, al igual que el generalísimo Franco antes.

Pétain dijo a los franceses que les estaba dando "el regalo de su persona", que no huiría a Londres como había hecho De Gaulle, ni al Imperio francés en el norte de África, como Churchill le había pedido que hiciera. Más bien, se quedaría en la Francia metropolitana y vería la ocupación alemana con el pueblo francés. Más tarde, en su juicio de 1945 por traición, se llamaría a sí mismo el "escudo de Francia" y De Gaulle su "espada". Pétain mantuvo unida a la patria hasta que los aliados pudieran rescatarla, confesó.

Durante los dos años siguientes, desde la ciudad de Vichy, que era la sede del gobierno de Pétain, todo el poder recayó en este hombre, con el odiado político Pierre Laval actuando como su diputado aprobado por los alemanes. Bajo este dúo, se aprobaron leyes antiliberales, se envió mano de obra esclava francesa para trabajar en el Tercer Reich y se permitió que los judíos cayeran en las garras de las SS alemanas y la Gestapo para su envío a Auschwitz y su exterminio.

Por primera vez desde 1789, Francia no contaba con un organismo representativo nacional. El correo se abría de forma rutinaria y escuchar a escondidas las conversaciones telefónicas se convirtió en algo común.

Sin embargo, se creó un "culto al mariscal" similar solo anteriormente a los de Napoleón y Juana de Arco, con el culto al héroe de Pétain coronado con bolsas de correo que contenían 2000 cartas personales que le llegaban diariamente. Pétain siempre se mostró con uniforme militar, con "su figura erguida, hombros anchos y penetrantes ojos azules", según Atkins.

Vichy en guerra

Aunque el mariscal se negó sistemáticamente a unirse al Pacto Tripartito en su lucha en curso con la obstinada Inglaterra de Churchill, cuando Hitler invadió la Unión Soviética el 22 de junio de 1941, Pétain permitió que los fascistas franceses de derecha se pusieran uniformes alemanes y lucharan en el Este como voluntarios junto a holandeses, belgas y españoles de ideas afines.

El gran dilema para el mariscal Pétain era qué hacer si los aliados invadían el norte de África, lo que hicieron durante la Operación Antorcha en noviembre de 1942. Tras una ligera resistencia en las playas de Orán, Argel y Casablanca, las fuerzas de Vichy se pasaron a los Aliados. , lo que llevó a Hitler a tomar represalias con una invasión inmediata de la Francia desocupada. Con esta invasión del 11 de noviembre de 1942, había ahora un trío de Frances: el del mariscal Pétain en Vichy, el del almirante Jean Darlan (que pronto sería asesinado) en Argel y el del general de Gaulle en Londres (Francia libre).

Pronto habría una cuarta, a medida que se acercaba cada vez más la perspectiva de una invasión aliada de la Francia metropolitana: la resistencia dentro del propio país.

A medida que se desarrollaban estos eventos, Pétain quería actuar como intermediario entre el Tercer Reich y los Estados Unidos en una alianza contra la Rusia de Josef Stalin y, de hecho, el presidente Franklin D. Roosevelt mantuvo a su asistente de confianza, el almirante William D. Leahy, como embajador en Vichy durante todo el año. algún tiempo, para gran irritación constante de De Gaulle.

Tras el éxito de las invasiones aliadas de Francia (Overlord de operaciones en Normandía en junio y Dragoon en agosto de 1944 en el sur de Francia), el mariscal y Laval fueron trasladados por los nazis al castillo de Hohenzollern en Alemania, ya que el Reich estaba preparado para recibir la primer ataque en suelo alemán por tropas francesas desde 1813.

Con el final de la guerra acercándose rápidamente, el mariscal fue escoltado a la frontera suiza por los alemanes el 22 de abril de 1945, pero fue devuelto a Francia, donde el general francés gaullista Pierre Koenig se negó a saludarlo o darle la mano por su tiempo de guerra. conducta como "el jefe" en Vichy.

Un traidor condenado

En París, en su juicio gaullista de posguerra por traición, el anciano mariscal comenzó su defensa leyendo en voz alta una declaración preparada en el acta: “Es el pueblo francés quien, por sus representantes reunidos en la Asamblea Nacional el 10 de julio de 1940, me confió con poder. Es a los franceses a los que he venido a hacer mi cuenta. El Tribunal Superior, tal como está constituido, no representa al pueblo francés, y es a ellos solo a quienes se dirigirá el Mariscal de Francia, Jefe de Estado ”.

Pasó el resto del juicio en silencio y solo en medio de la sala, vistiendo su uniforme con una única condecoración, la Medalla Militar, lo que le permitió a su abogado presentar su caso por él.

Tras la condena de Pétain como traidor y su sentencia de muerte, De Gaulle intervino para conmutarlo a cadena perpetua en Fort du Portulet, en el remoto suroeste de Francia. He later claimed that it was his intention to keep Pétain there for two years before allowing him to end his life in retirement at Villeneuve-Loubet, but in November 1945, the aged prisoner was removed instead to the Ile d’Yeu, an island south of the Brittany Peninsula known today for its water sports facilities.

“Sliding into senility and haunted by hallucinations—including one of a roomful of naked women…” according to Atkins, it was on this remote spot, like Napoleon I, that Marshal Pétain died on July 23, 1951, aged 95. He was buried on the island as well, despite his expressed wish to lie alongside his dead troops at Fort Douaumont at Verdun.

A band of right-wing fanatics in 1973 exhumed his body, and with it headed off for the fortress city of Verdun, but the marshal’s remains were discovered in a garage outside Paris and returned to the lonely Ile d’Yeu, where they remain still.


Why Did A French World War I Hero Work for Hitler?

Marshal Henri Philippe Pétain disdained election as president, but became chief of Vichy France anyway.

Here's What You Need to Know: Pétain told the French people that he was giving them “the gift of his person,” that he would not flee to London as de Gaulle had done, nor to the French Empire in North Africa as he had been urged to do by Churchill.

“I’ve been old in all my ranks,” said Henri Philippe Pétain, created Marshal of France on December 8, 1918, at age 62. Indeed, in 1914, at the outbreak of World War I, he, like German General Paul von Hindenburg that same year, thought that his long military career was finished and was more concerned with buying a pair of gardening shears than donning his uniform once more.

An unmarried philanderer until the age of 64 (when he married at last), Pétain claimed to be still making love at 86 in 1942. In February 1916, when his moment of martial glory arrived at last and he was named commander of the French fortress city of Verdun for the battle with which his name will forever be linked, his boots were found next to those of a lady’s slippers outside a hotel door in Paris.

During one of the most extraordinary military careers on record, he helped defeat Imperial Germany in the Great War, was largely responsible for building up his nation’s defenses between the two global conflicts, disdained election as president of France when he could easily have won, and chose to remain in France to save what he could from Nazi Germany after the dismal French debacle of 1940.

For his troubles, the aged marshal was tried for treason, convicted, sentenced to death, had the sentence commuted, and ended his life in fortress detention on a remote island. After his demise, Pétain remained a controversial figure, and his body was even stolen by grave robbers, but it was eventually returned. Indeed, few soldiers have had such a rollercoaster ride of a life as this famed soldier of both republican and Vichy France. Altogether, it is a strange tale.

Pétain in the 19th Century

Pétain was born April 24, 1856, at the village of Cauchy a la Tour in the later strategic Pas de Calais region of metropolitan France, and all his long life his farmland virtues reflected his boyhood upbringing there. His family background consisted mainly of peasants, not soldiery, although two family members had fought under both Napoleons, I and III.

Pétain himself decided upon a military life and graduated from the French military academy at Saint Cyr ranked 403rd in a class of 412. His career prior to 1914 was also undistinguished: five years with the 24th Battalion of Chasseurs, and then another five with the 3rd Battalion of Chasseurs.

During 1888-1890, Pétain attended lectures at the prestigious Ecole de Guerre (School of War) and as a captain was assigned to the XV Corps before being named to the command of the 29th Battalion of Chasseurs at Vincennes for the years 1892-1893.

He spent the rest of the decade attached to the staff of the military commander of Paris and also became an officer of ordnance. After more field and teaching commands (Pétain advocated firepower over the steel of the popular bayonet charge), as a colonel he commanded infantry regiments in the years up to 1914.

“Victor of Verdun”

The early months of the war vindicated his controversial firepower theories, especially as German Maxim guns mowed down brightly colored uniformed French infantry and equally outmoded cavalry squadrons. For his part, Pétain kept his head under fire and earned his later promotions mainly because he had managed to stay alive when so many fellow officers were being killed needlessly chasing after glory in action.

Awarded the Napoleonic Legion of Honor, Pétain advanced from corps to army commander, just as did his 1916 opponent at Verdun, Imperial German Crown Prince Wilhelm, first son and heir to the German kaiser. Pétain believed that large guns could achieve a breakthrough, and his visits to the front made him popular with the soldiers at the very time when few other top French or Allied generals were to be seen in the muddy, bloody, rat-filled trenches.

Pétain held embattled Verdun by a variety of techniques, such as dogged determination, inspiring the troops to fight on, ordering a railroad to be built along with a road to supply the men at the front, and thus he emerged as the vaunted “Victor of Verdun.” Following the failure of the Nivelle Offensive and the subsequent mutiny of the French Army in the spring of 1917, Pétain was named commander in chief of the army, crushed the mutiny, and served in tandem with General Ferdinand Foch, who was chief of the general staff, after 150,000 Frenchmen had been killed in a single month.

To quell the mutiny, Pétain’s discipline was harsh and swift among other things, he threw soldiers overnight into no-man’s-land between the French and German lines to teach them a lesson. Pétain also initiated a “defense in depth” of the French positions with the use of both planes and tanks. French Premier Georges Clemenceau, meanwhile, was more impressed with the aggressive Foch than with the defensive Pétain, who nonetheless asserted, “I am waiting for the Americans and the tanks” to win the final round of the four-year struggle with the Germans.

A Tactician, Not a Strategist

Pétain was thought to be a good tactician, not a master strategist, and for that reason Clemenceau backed Foch for the overall post of generalissimo of all the Allied armies, while Pétain ’s British counterpart, Field Marshal Sir Douglas Haig, supported him instead for this position. The last major German offensive of the war, the so-called “Kaiser’s Battle,” the second of the Marne, was conceived to take Paris. It began in March 1918, and on April 14, Foch was appointed generalissimo to blunt it.

In 1918, as later in 1940, Pétain displayed a streak of defeatism in the face of the initial German victories as he defended Paris instead of maintaining contact with Haig’s British Expeditionary Force (BEF), a fact that Winston Churchill would recall 22 years later in meetings with the marshal as France slid down the slippery path to its doom under the Nazis.

Nevertheless, on November 11, 1918, as the Germans proposed an armistice, Pétain wanted none of it, preferring instead a French invasion of Alsace and a French-American thrust into the German Rhineland to cut off the retreating German Imperial Army and thus prevent a future World War II. Marshal Foch overruled him, however, and the war ended with the Germans on the western side of the Rhine River.

Pétain in Politics

In 1920, the newly married marshal thought again briefly of retirement, bought an estate, and settled down to raise chickens and make his own wine until he decided once more that power beckoned too strongly from Paris.

According to biographer Nicholas Atkins, “Between 1920-31, he sat on all the key military committees in 1925, he returned to active service… in 1931, he was elected to the French Academy, and in 1934, he briefly served as minister of war. Thereafter, a number of newspapers spoke of him as a future head of government, and although he distanced himself from these campaigns, his appetite for office had not diminished. In March 1939, he accepted the ambassadorship to Spain.”

During this period, Pétain’s marshalship was associated with the glorious victories of World War I, and he himself especially with that of Verdun indeed, over the years, he became the most popular of all the surviving marshals and outlived them all as well. Pétain was given posts that he was not skilled for, however, a fact that escaped public scrutiny, if not that of his able, acerbic ghostwriter and rival, Colonel Charles de Gaulle.

“With his eyes fixed firmly on the past,” in Atkins’s unique phrase, while in military power, the aging marshal prepared France to fight the war of the future entrenched in the lessons learned only from the last struggle, a common failing of many generals.

The two men, Pétain and de Gaulle, collaborated on a book on French infantry usage, but de Gaulle differed with his venerable superior on the employment of armor in the next war as well as on the near total reliance on such static defenses as the stationary Maginot Line. Although Pétain recognized the value of airpower because he had experienced it during 1914-1918, the marshal did not support the concept of an independent air force such as advocated by Italo Balbo in Fascist Italy, Hermann Göring in Nazi Germany, and Billy Mitchell in the United States.

Politically, Pétain despised most French politicians of his day, preferring instead to admire such right-wing generals as Primo de Rivera and Francisco Franco in Spain, Göring in the Third Reich, and Colonel Josef Beck in Poland, and he would emulate all of them once he came to office as head of the government of Vichy France in 1940.

Pétain was, however, neither a fascist nor a Nazi, but a closet anti-Semite who believed in the family unit as a social building block (although he had no children of his own), and whose later political creed was simply stated as work, family, fatherland. Pétain looked first and foremost to the French Army as the repository of these values, and he perceived the enemies of France to be all of the established political parties, particularly the socialists and communists.


Postwar trial and legacy [ edit | editar fuente]

De Gaulle later wrote that Pétain's decision to return to France to face his accusers in person was "certainly courageous". ⎯] The provisional government headed by de Gaulle placed Pétain on trial, which took place from 23 July to 15 August 1945, for treason. Dressed in the uniform of a Marshal of France, Pétain remained silent through most of the proceedings after an initial statement that denied the right of the High Court, as constituted, to try him. De Gaulle himself was later to criticize the trial, stating, "Too often, the discussions took on the appearance of a partisan trial, sometimes even a settling of accounts, when the whole affair should have been treated only from the standpoint of national defense and independence." ⎰]

At the end of Pétain's trial, although the three judges recommended acquittal on all charges, the jury convicted him and sentenced him to death by a one-vote majority. Due to his advanced age, the Court asked that the sentence not be carried out. De Gaulle, who was President of the Provisional Government of the French Republic at the end of the war, commuted the sentence to life imprisonment due to Pétain's age and his military contributions in World War I. After his conviction, the Court stripped Pétain of all military ranks and honours save for the one distinction of Marshal of France. Maréchal is a title conferred by a special personal law passed by the French Parliament which, under the separation of powers principle, the French Court did not have the power to overturn. & # 91 cita necesaria ]

Fearing riots at the announcement of the sentence, de Gaulle ordered that Pétain be immediately transported on the former's private aircraft to Fort du Portalet in the Pyrenees, ⎱] where he remained from 15 August to 16 November 1945. The government later transferred him to the Fort de Pierre-Levée citadel on the Île d'Yeu, a small island off the French Atlantic coast. & # 9138 & # 93

Pétain, by then in his nineties, suffered from physical and mental deterioration during his imprisonment to the point of requiring round-the-clock nursing care. He died on the Île d'Yeu on 23 July 1951, at the age of 95, ⎲] and is buried in a Marine cemetery (Cimetière communal de Port-Joinville) near the prison. ⎠] Calls are sometimes made to re-inter his remains in the grave prepared for him in Verdun. & # 9139 & # 93

In 1973, Pétain's coffin was stolen from the Île d'Yeu cemetery by extremists who demanded that French President Georges Pompidou consent to his reburial in the Douaumont cemetery among the war dead. A week later, the coffin was found in a garage in Paris and those responsible for robbing the grave were arrested. Pétain was ceremoniously reburied with a Presidential wreath on his coffin, but on the Île d'Yeu as before. & # 91 cita necesaria ]

Mount Pétain, nearby Pétain Creek, and Pétain Falls, forming the Pétain Basin on the Continental Divide in the Canadian Rockies, were named after him in 1919 ⎴] summits with the names of other French generals are nearby: Foch, Cordonnier, Mangin, Castelnau and Joffre.


Henri Philippe Petain – a brief biography

Few men over the last century can have experienced such a change of fortune as Philippe Pétain. During the First World War, Pétain was hailed as the ‘Saviour of Verdun’, helping the French keep the Germans at bay during the 1916 Battle of Verdun. In May 1917 he was made commander-in-chief of French forces. His first task was to quell the French mutiny, which he did through a mixture of discipline and reform.

Pétain’s popularity improved even further when he limited French offensives to the minimum, claiming he was waiting for ‘the tanks and the Americans’.

Pétain and World War Two

World War Two and on 10 May 1940 Hitler’s troops invaded France. A month later, having swept aside French resistance and dispatched the British forces at Dunkirk, the swastika was flying over the Arc du Triomphe.

France surrenders

On 17 June, the French prime minister, Paul Reynaud, resigned, to be replaced by the 84-year-old Philippe Pétain. Pétain’s first acts were to seek an armistice with the Germans and order Reynaud’s arrest. On 22 June, 50 miles north-east of Paris, the French officially surrendered, the ceremony taking place in the same spot and in the same railway carriage that the Germans had surrendered to the French on 11 November 1918.

Northern France, as dictated by the terms of the surrender, would be occupied by the Germans, whilst southern France, 40 per cent of the country, would remain nominally independent with its own government based in the spa town of Vichy in central France, 200 miles south of Paris. Pétain would be its Head of State. A small corner of south- eastern France, around Nice, was entrusted to Italian control Italy having entered the war on the 10 June.

Pétain and Vichy France had the support of much of the nation. The French considered the British evacuation at Dunkirk as nothing less than a betrayal, and many labelled General Charles de Gaulle, who had escaped France to begin his life of exile in London, a traitor. Indeed, he was later sentenced to death – en ausencia by the Vichy government.

The end of democracy

On 10 July 1940, the French Chamber of Deputies transferred all its powers to Pétain, dissolving the Third Republic and thus doing away with democracy, the French Parliament and itself. Philippe Pétain, never a fan of democracy, which he regarded as a weak institution, was delighted. Strong, central government was Pétain’s way, and relishing his new role in Vichy’s Hotel du Pac, Pétain immediately set about decreeing swathes of new legislation, much of it anti-Semitic, and becoming the most authoritative French head of state since Napoleon.

Pétain’s Vichy Government was not a fascist regime and Pétain was not a puppet of the Nazis, at least he liked to think so – but the anti-Semitic laws were his own. Right from the start the Vichy Government set out its stall, actively doing the Nazi’s dirty work with little interference: conducting a vicious civil war against the French resistance, implementing numerous anti-Jewish laws, and sending tens of thousands of Jews to the death camps. Within six months, 60,000 non-French citizens had been interned in thirty concentration camps that had sprung up in France with alarming speed and efficiency.

Whilst in Northern France the Germans rounded up the Jews for deportation and death, in the south the French did it for themselves. The Jews however were safe in Italian-controlled south -east France with Mussolini himself ordering the protection of the Jewish population – much to the annoyance of both the Germans and the French. But, following the Italian withdrawal in September 1943, the French authorities moved in and the Jewish population suffered.

Pétain and Hitler

In October 1940, Philippe Pétain met Hitler, and although Pétain resisted Hitler’s demands that France should participate in the attack on Britain, photographs of the two men shaking hands were soon seen across the world – evidence of Vichy’s complicity with the Nazis.

In November 1942, French troops fighting under the Vichy flag fought British and American forces in Morocco but surrendered after only three days. Hitler, viewing their performance as treacherous, responded by occupying the Vichy-controlled part of France. Pétain, who’s power, although far-reaching, was always dependent on Hitler’s favour , was now reduced to little more than a figurehead as the Germans took over the practical running of Vichy.

Paris liberated

On 6 June 1944, D-Day, Operation Overlord went into action, the Allied invasion of France. Major-General von Choltitz, Hitler’s commanding officer in Paris, surrendered on 25 August as the French general, Philippe Leclerc, led the Allies into the city. They were ecstatically welcomed and the witch-hunt for known collaborators began immediately. The following day, De Gaulle made his triumphant return to Paris, marching down the Champs-Elysees, declaring Paris ‘liberated by her own people with the help of the armies of France’, a rather fanciful exaggeration of the facts.

For a country that had enthusiastically supported Pétain and the Vichy Government and, in 1940, had labelled De Gaulle a traitor, now, five years on, it seemed every Frenchman had been an active member of the Resistance.

Within a fortnight of Paris’s liberation Pétain and his Vichy colleagues had relocated to the German town of Sigmaringen and from there formed a government-in- exile but any pretence of power or influence which had in practice long since deceased, disappeared entirely.

Death of the fallen hero

On 15 August 1945, Pétain was tried for his collaboration with the Nazis and convicted. The 89-year-old Marshal was sentenced to death by firing squad. De Gaulle however stepped in and taking into account Pétain’s age and his First World War record, commuted Pétain’s death sentence to life imprisonment. Pétain was imprisoned, in relative luxury, on the island of Île d’Yeu , on the Atlantic coast of France. Increasingly frail, he needed constant care. He died on 23 July 1951, aged 95.


Henri-Philippe Petain - History

Henri Pétain was a military and political leader and France s greatest hero in World War I (1914-1918). He was later condemned as a traitor for having headed the pro-German Vichy regime after France's defeat in World War II (1939-1945).
Born in Cauchy-ó-la-Tour in 1856, Pétain was educated at the Saint-Cyr military academy and the École Supérieure de Guerre (army war college) in Paris. As a general during World War I, he won fame for his successful defense of Verdun against the Germans in 1916. Later, as commander in chief, he did much to restore morale in the French army after a series of mutinies in 1917. He was made a marshal of France the following year. During the 1920s Pétain served in French Morocco. In 1934 he was minister of war, and from 1939 to 1940 he was ambassador to Spain.
Following the German invasion of France in 1940, Pétain - then 84 years old - was recalled to active military service as adviser to the minister of war. On June 16, 1940, he succeeded Paul Reynaud as premier of France and soon afterward he asked the Germans for an armistice, which was concluded on June 22. On July 2, with the consent of the Germans, he established his government in Vichy in central France, and on July 10 he assumed the title of chief of state, ruling thereafter with dictatorial powers over that portion of France not directly under German control. Pétain and his prime minister, Pierre Laval, established a Fascist-oriented government that became notorious for its collaboration with German dictator Adolf Hitler. The Vichy government ruled with Germany's approval, appointing all government officials, controlling the press, and practicing arbitrary arrests. The government also passed anti-Semitic laws and rounded up French, Spanish, and Eastern European Jews who were deported to German concentration camps.
After the Allies landed in France in 1944, Pétain went to Germany and then to Switzerland. He returned to France after the war to stand trial for treason. In August 1945 he was found guilty of intelligence with the enemy and sentenced to death. The sentence was commuted to life imprisonment, and he was moved to Ile d'Yeu, an island off the coast of Brittany, where he died.


This week in history: Petain begins French collaboration with Germany

On June 16, 1940, the French government, facing defeat at the hands of Nazi Germany, turned to World War I hero Philippe Pétain. Forming a government, Pétain soon led France down the dark road of surrender and collaboration.

Born in 1856, Henri Philippe Benoni Omer Joseph Pétain rose steadily in the French army, finally achieving the rank of general in his late 50s during the opening days of World War I. In early 1917, after the French army had suffered appalling losses in the 1916 battle for Verdun, many French soldiers engaged in what were termed “mutinies.”

Rather than full scale revolt against the military authority, however, the French soldiers, recognizing the futility of frontal attacks against prepared positions, essentially declared their intention to no longer attack. They would defend France where the Germans advanced, but they would no longer push against the German lines. For a time, the French high command contemplated drastic measures to restore order, including summary executions. Ultimately, however, Pétain negotiated a compromise.

In his book, “The First World War,” historian John Keegan wrote, “The French crisis of 1917 was national. It was for that reason that the government took it so seriously, as did … Philippe Pétain. For all his outward abruptness, Pétain understood his countrymen. As the crisis deepened … he set in train a series of measures designed to contain it and return the army to moral well-being. He promised ampler and regular leave. He also implicitly promised an end, for a time at least, to attacks ….”

For his role in the emergency, as well as his strategic ability, Pétain became one of France's greatest heroes from the 1914-1918 war. Shortly after the armistice was signed in 1918, Pétain attained the rank of marshal of France, France's highest military honor. In the years after the war, Pétain contemplated a run for the presidency, but ultimately straddled the line between the military and politics. Despite his advancing age, Pétain continued to serve the French republic with energy and elan.

When World War II broke out in 1939, Pétain was serving as the French ambassador to Spain, though many thought he should have a greater role in the government. On May 10, 1940, the same day that Winston Churchill became prime minister in Great Britain, Adolf Hitler unleashed his blitzkrieg in the west, invading Holland, Belgium, Luxembourg and France.

The military situation for France went from bad to worse. There are many causes that explain France's fall to Germany in the summer of 1940, not the least of which was its uncertain command structure, in which generals often didn't understand how far up and down the chain of command their authority went. Together, Britain and France possessed a larger and better equipped army than their German rival, though the Germans possessed a quality in abundance that the Allies sadly lacked — daring.

Many have ascribed the French defeat to that nation's reliance on the massive fortification structure along the Franco-German border, known as the Maginot Line. In fact, the Maginot Line did exactly what it was intended to do — prevent a major German attack across the common border and force the Germans to advance through Belgium to the north, where the French army could be concentrated.

The French, however, discounted the dense Ardennes forest as an avenue of attack. Consequently, they concentrated their army further north and were surprised to find German tanks in their rear, which disrupted French military organization even further and soon cornered the bulk of the Anglo-French forces at Dunkirk on the English Channel. Only by the barest of margins did the British fleet manage to save the bulk of the Allied armies and transport them back to England. The Germans, however, had conquered northern France and were preparing to drive on Paris.

Not long after the German invasion, the French prime minister, Paul Reynaud, asked Pétain to return to France, with an eye toward including him in his government. After Pétain's return, Reynaud asked the 84-year-old marshal to become his deputy prime minister. Shouts of “At last!” rang out in the Senate chamber when Pétain's appointment was announced.

Despite the high hopes that Pétain would be able to turn the situation around, the Germans continued to advance. Fearing the destruction of their beloved capital, by mid-June the French declared Paris an open city and the government had fled to the south. On June 14, the City of Lights surrendered to the Germans more or less peacefully. Told that the British could offer no more help, and realizing that his earlier belligerence meant that the Germans most likely would not negotiate with him, Reynaud resigned on June 16 and recommended to President Albert Lebrun that Pétain succeed him.

In his book, “Vichy France: Old Guard and New Order, 1940-1944,” historian Robert O. Paxton wrote: “The last government of the Third Republic was formed constitutionally, but not calmly, at Bordeaux around midnight of the night of June 16-17 for the purpose of asking what German peace terms would be. … The Pétain government's formation on June 17 was a big step out of the war but a hardly perceptible step out of republican legality. By such modest steps, and not by conspiracy, a major part of the French masses and elite came to participate in an unforeseen new political world.”

The president expressed relief that Pétain had already selected his government, never an easy thing to do normally in France with its many disparate political factions and ambitious politicians. A few hours later Prime Minister Pétain contacted the Spanish ambassador to France and asked him to approach Germany about a cease-fire.

In his book, “To Lose a Battle: France, 1940,” historian Alistair Horne noted the French reaction to their new leader. “In France, the news that Pétain had requested an armistice was greeted by emotions of widespread relief. 'At last, the nightmare is about to end' was a common reaction. Crowds of refugees gathered around the Government buildings in Bordeaux to cheer the old Marshal. People wept publicly in grief, and in gratitude.”

On June 22, the armistice was signed not far from Compiègne, France, the site of the 1918 armistice signing. Indeed, to drive the French humiliation home, Hitler insisted that the same railroad car in which the belligerents had signed the earlier agreement be brought from its museum to be used for the signing of the new armistice.

Among other punitive actions, the agreement called for the German occupation of northern France, including Paris and the Atlantic coast, as a war measure against England. The rump of France would be given a measure of autonomy and the capital for this truncated state would be the resort town of Vichy.

By mid-July, Pétain began a drastic restructuring of the French government. The Third Republic, which had been born out of the fires of the Franco-Prussian War in 1871, had ceased to be, and now the Vichy regime ruled what was left of France. Hitler had expressed his will that no final peace treaty would be signed with France until the war with Britain was concluded, and consequently Pétain and his prime minister, Pierre Laval, introduced a system known as collaboration into French politics.

Essentially, Pétain and Laval hoped to achieve the restoration of French territory, the return of French POWs and a most-favored-nation trading status with Germany after the war. To this end, they worked closely with German administrators, military and security forces. The regime itself echoed Nazi Fascism, and the historic French motto of “Liberté, égalité, fraternité” (“Liberty, equality, fraternity,”), words which dated back to the French Revolution, was replaced with “Travail, Familie, Patrie” (“Work, Family, Fatherland”).

Perhaps most sinister of all, on its own initiative the Vichy French regime would deport Jews to eastern Europe, where they were murdered in the Holocaust.

With the liberation of France in 1944, the new provisional government arrested Pétain and the aged marshal was tried for treason the following year. Found guilty and sentenced to death, the provisional president, Charles de Gaulle, commuted his sentence to life imprisonment.