Gallipoli

La batalla de Gallipoli fue uno de los mayores desastres de los aliados en la Primera Guerra Mundial. Se llevó a cabo entre el 25 de abril de 1915 y el 9 de enero de 1916 en la península de Gallipoli en el Imperio Otomano. La campaña condenada fue pensada por Winston Churchill para terminar la guerra antes de tiempo creando un nuevo frente de guerra que los otomanos no podrían hacer frente.

El 25 de noviembre de 1914, Winston Churchill sugirió su plan para un nuevo frente de guerra en los Dardanelos al Consejo de Guerra del gobierno británico. El 15 de enero de 1915, el Consejo de Guerra dio su acuerdo y las tropas británicas en Egipto fueron puestas en alerta. Las potencias centrales luchaban principalmente en dos frentes: los frentes occidental y oriental. Luchar contra fuerzas como los ejércitos ruso y francés ejerció una gran presión sobre el ejército alemán. La entrada del ejército austríaco más pequeño en las batallas principales había sido pequeña en comparación con la entrada del ejército alemán.

La idea de Churchill era simple. La creación de otro frente obligaría a los alemanes a dividir su ejército aún más, ya que tendrían que apoyar al agotador ejército turco. Cuando los alemanes fueron a ayudar a los turcos, eso dejaría sus líneas debilitadas en el oeste o el este y conduciría a una mayor movilidad allí, ya que los Aliados tendrían un ejército debilitado contra el cual luchar.

Los turcos se habían unido a las potencias centrales en noviembre de 1914 y Churchill los consideraba el punto débil de quienes lucharon contra los aliados.

Churchill se había puesto en contacto con el almirante Carden, jefe de la flota británica anclada en los Dardanelos, para que reflexionara sobre un asalto naval a posiciones turcas en los Dardanelos. Carden fue cauteloso al respecto y le respondió a Churchill que un ataque gradual podría ser más apropiado y tener una mayor probabilidad de éxito. Churchill, como Primer Señor del Almirantazgo, presionó a Carden para que elaborara un plan que él, Churchill, podría presentar a la Oficina de Guerra. Los altos comandantes de la armada estaban preocupados por la velocidad con la que Churchill parecía estar empujando un ataque contra los Dardanelos. Creían que la planificación a largo plazo era necesaria y que el deseo de Churchill de un plan rápido, y por lo tanto, la ejecución era arriesgada. Sin embargo, tal fue el entusiasmo de Churchill, el Consejo de Guerra aprobó su plan y apuntó a febrero como el mes en que debería comenzar la campaña.

Hay confusión sobre lo que se decidió en esta reunión del Consejo de Guerra. Churchill creía que le habían dado el visto bueno; Asquith creía que lo que se decidió fue simplemente "provisional para prepararse, pero nada más". Un miembro naval del Consejo, el Almirante Sir Arthur Wilson, declaró:

“No era asunto mío. No estaba relacionado de ninguna manera con la pregunta, y nunca se me había presentado oficialmente de ninguna manera ”.

El secretario de Churchill consideró que los miembros de la Armada que estaban presentes "solo aceptaron una operación puramente naval en el entendimiento de que siempre podíamos retroceder, que no debería haber dudas sobre lo que se conoce como forzar a los Dardanelos".

Con tanta aprensión y aparente confusión en cuanto a lo que creía la Oficina de Guerra, el plan de Churchill se hizo realidad. Parece que se creía que los turcos serían un blanco fácil y que se necesitaría una fuerza mínima para el éxito. Carden recibió el visto bueno para preparar un asalto.

Irónicamente, en 1911, Churchill había escrito:

"Debe recordarse que ya no es posible forzar a los Dardanelos, y nadie expondría a una flota moderna a tal peligro".

Sin embargo, había quedado muy impresionado con el poder y la capacidad destructiva de la artillería alemana en el ataque a los fuertes de Bélgica en 1914. Churchill creía que los fuertes turcos en los Dardanelos estaban aún más expuestos y abiertos a los disparos navales británicos.

El 19 de febrero de 1915, Carden abrió el ataque contra las posiciones turcas en los Dardanelos. Las tropas británicas y ANZAC fueron puestas en espera en Egipto.

El acorazado "Cornwallis" bombardeando la península de Gallipoli

Los ataques iniciales de Carden fueron bien. Los fuertes exteriores de Sedd-el-Bahr y Kumkale cayeron. Sin embargo, se encontró una oposición más severa en el Estrecho. Aquí, los turcos habían extraído mucho el agua y los arrastreros mineros habían resultado ineficaces para limpiarlos. Las naves bajo el mando de Carden eran viejas (con la excepción de la "Reina Isabel") y la resistencia de los turcos era mayor de lo que se había previsto. El ataque se detuvo. Carden colapsó por problemas de salud y fue reemplazado por el contralmirante Robeck.

Por ahora, había una aportación militar al plan de Gran Bretaña. El teniente general Birdwood, que había sido ex secretario militar de Lord Kitchener, ordenó a los ANZAC con sede en Egipto. Informó que era imprescindible un apoyo militar para la armada y que el general Sir Ian Hamilton fue nombrado comandante de la recién creada Fuerza Expedicionaria del Mediterráneo. Contenía a 70,000 hombres de Gran Bretaña, Australia y Nueva Zelanda junto con tropas de Francia. Hamilton se fue a los Dardanelos el 13 de febrero junto con un personal apresuradamente reunido. Tenía poca información sobre la fuerza turca y llegó el 18 de marzo sabiendo poco sobre la situación militar allí. Es probable que tuviera la misma opinión que la capacidad de los turcos en la batalla, y esto resultaría muy costoso para la fuerza bajo su mando.

También el 18 de marzo, los Aliados sufrieron un desastre naval crónicamente embarazoso. Tres acorazados británicos fueron hundidos, tres quedaron paralizados (pero no hundidos). De golpe, los británicos habían perdido 2/3 de sus acorazados en los Dardanelos. Robeck tenía poca idea de qué hacer a continuación. Los arrastreros de limpieza de minas fueron ineficaces, los turcos mantuvieron el terreno más alto, lo cual fue de gran importancia estratégica y la idea de usar destructores para despejar los campos minados habría llevado tiempo organizarse. El ejército sugirió que debería hacerse cargo.

El 22 de marzo, Hamilton y Robeck decidieron que la flota naval navegaría a Alejandría para darle tiempo a reorganizarse mientras Hamilton preparaba su fuerza para una batalla terrestre. Según Winston Churchill, esta decisión se tomó sin el conocimiento del gobierno:

“Ninguna decisión formal de hacer un ataque terrestre se observó en los registros del Gabinete o del Consejo de Guerra. Esta zambullida silenciosa en esta vasta empresa militar debe considerarse extraordinaria ”. (Churchill)

Mientras esto sucedía, ¡el Consejo de Guerra no se reunió y no se reuniría por otros dos meses!

La aportación del ejército a la campaña de Gallipoli fue un desastre. Parece que los altos comandantes en el terreno creían que su oposición simplemente no estaba a la altura de los estándares de las tropas británicas y ANZAC.

El Secretario del Consejo de Guerra, Sir Maurice Hankey, calificó todo el asunto como una "apuesta" basada en la creencia de que los turcos serían una fuerza inferior. Incluso el Oficial General al mando de Egipto, Sir John Maxwell, escribió: "¿Quién está coordinando y dirigiendo esta gran cosechadora?" El comentario de Maxwell fue acertado. Hamilton ordenó al ejército en el suelo; Robeck la marina mientras Maxwell era GOC Egipto donde se asentaron las tropas. A nadie se le dio el cargo general.

Hamilton decidió aterrizar en Gallipoli. El lugar de aterrizaje era apenas un secreto, ya que la seguridad en la sede de Hamilton se consideraba débil en el mejor de los casos. El plan de Hamilton era que:

  • La 29ª División aterrizaría en cinco pequeñas playas en el extremo sur de la península.
  • Los ANZAC aterrizarían más al norte solo por un promontorio prominente llamado Gaba Tepe.
  • Los franceses lanzarían una finta: un "aterrizaje" en la bahía de Besika. Los franceses debían hacer un aterrizaje adecuado en Kum Kale para proteger a la 29ª División.

En general, se supone que una falla importante de las fuerzas aliadas en los Dardanelos fue que subestimaron la capacidad de los turcos. De hecho, el ejército turco era débil en la región y estaba mal dirigido. El 24 de marzo, el comando de los turcos pasó al general Liman von Sanders. Tuvo que defender una costa de 150 millas con solo 84,000 hombres. Sin embargo, su capacidad de combate era de solo 62,000 hombres. Las tropas que estaban allí estaban mal equipadas y los suministros eran pobres. Sanders no pudo llamar a un avión para ayudarlo. Sin embargo, alejó a sus hombres de las playas para consternación de los oficiales turcos allí. Argumentaron que había tan pocas playas en las que los aliados podían aterrizar, que las tropas turcas estaban mejor ubicadas en las playas o inmediatamente por encima de ellas.

Los aterrizajes comenzaron el 25 de abril. Los británicos aterrizaron sin oposición en tres playas en Cape Helles. Se resistió otro aterrizaje pero los turcos fueron derrotados. Pero el aterrizaje en Sedd-el-Bahr fue un desastre. Los británicos fueron atrapados por el fuego de ametralladoras turcas bien excavadas. Muchas tropas británicas no pudieron desembarcar y fueron asesinadas en el mar.

Los ANZAC aterrizaron en Anzac Cove. Aquí se enfrentaron con empinados acantilados que tuvieron que escalar para salir de la playa. Para empeorar las cosas, Anzac Cove era una playa pequeña y rápidamente se congestionó. Los turcos hicieron retroceder el movimiento inicial de ANZAC hacia el interior. La lucha fue sangrienta y costosa. Los turcos en esta área fueron liderados por el desconocido Coronel Mustapha Kemel. El teniente general Birdwood le pidió permiso a Hamilton para retirar sus tropas. Hamilton se negó.

Algunos meses después, Birdwood escribió:

"Él (Hamilton) debería haber tomado mucha más carga personal e insistir en que se hicieran las cosas y realmente tomar el mando, lo que nunca ha hecho".

Para mayo en Helles, los británicos habían perdido 20,000 hombres de 70,000. Seis mil habían sido asesinados. Las instalaciones médicas quedaron completamente abrumadas por las víctimas. La guerra de trincheras se produjo junto con el miedo a la disentería y el impacto del calor. Un soldado británico escribió que Helles:

"Parecía un basurero y olía a cementerio abierto".

La siguiente fase de la batalla comenzó en agosto. Hamilton ordenó un ataque contra Suvla Bay que no estaba fuertemente defendido. El desembarco tuvo lugar el 6 de agosto e implicó el desembarco de 63,000 tropas aliadas. Esta vez, el secreto detrás de la operación fue tan completo que los oficiales superiores no sabían lo que otros estaban haciendo. Estos 63,000 hombres estaban destinados a tomar el área alrededor de la Bahía de Suvla y luego conectarse con los ANZAC en Anzac Cove. El plan casi funcionó, pero los ANZAC no pudieron salir de Anzac Cove. Los británicos en Suvla fueron rechazados por un ataque frenético liderado por Mustapha Kemal y el 10 de agosto, los turcos habían retomado la bahía de Suvla.

Sin embargo, los opositores a la campaña en Londres se habían vuelto más fuertes y numerosos. Hamilton fue llamado y fue reemplazado por Sir Charles Monro. Recomendó la evacuación y la tarea se le dio a Birdwood. La evacuación de Suvla Bay y Anzac Cove fue un brillante éxito. Se realizó del 19 al 20 de diciembre. No ocurrió una baja.

La evacuación de Helles ocurrió del 8 al 9 de enero, nuevamente sin pérdida de vidas. Así, la campaña terminó con dos éxitos.

Sin embargo, la campaña general fue un desastre de primer orden. Más de 200,000 víctimas aliadas ocurrieron con muchas muertes provenientes de enfermedades. El número de muertes turcas no está claro, pero en general se acepta que fueron más de 200,000.

Antes de que la campaña de Gallipoli comenzara, Lloyd George había escrito proféticamente:

"Las expediciones que se deciden y organizan con cuidado insuficiente generalmente terminan de manera desastrosa".

Después del final de la campaña, las opiniones se dividieron. Sir Edward Gray y Lord Slim (que lucharon en Gallipoli) fueron mordaces en sus críticas. Slim calificó a los que habían estado al mando de la campaña como los peores del ejército británico desde la Guerra de Crimea. A pesar de las pérdidas, Churchill siguió defendiendo lo que había sucedido, al igual que Hamilton.